Gas aglomerado y reciclado de las estrellas, rodea la Vía Láctea.

La galaxia Vía Láctea está en el negocio del reciclaje. Nuestra galaxia está rodeada por un halo de grumos de gases calientes que continuamente se suministra con material expulsado por estrellas nacientes o moribundas, según un estudio financiado por la NASA en la revista Nature Astronomy.

La Vía Láctea se ve en esta ilustración.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / R. Herido (SSC / Caltech).

Un halo es una gran región llena de gas caliente que rodea una galaxia, también conocida como “medio circungaláctico”. El halo gaseoso calentado alrededor de la Vía Láctea fue la incubadora de la formación de la Vía Láctea hace unos 13 mil millones de años y podría ayudar a resolver un enigma de larga data sobre dónde podría residir la materia faltante del Universo.

HaloSat es un pequeño satélite que observa el gas caliente alrededor de la Vía Láctea.
Créditos: Blue Canyon Technologies, Inc.

Los nuevos hallazgos provienen de observaciones realizadas por una pequeña nave espacial llamada HaloSat. Pertenece a una clase de minisatélites llamados CubeSats y tiene aproximadamente el tamaño de una tostadora, mide aproximadamente 10 por 20 por 30 centímetros y pesa alrededor de 12 kilogramos. Construido por la Universidad de Iowa, HaloSat fue lanzado desde la Estación Espacial Internacional en mayo de 2018 y es el primer CubeSat financiado por la División de Astrofísica de la NASA.

Si bien son diminutos en comparación con el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA, los detectores de rayos X de HaloSat ven una parte mucho más amplia del cielo a la vez y, por lo tanto, están optimizados para realizar el tipo de estudio de área amplia necesaria para medir el halo galáctico.

Debido a su pequeño tamaño, los CubeSats permiten a la NASA realizar investigaciones científicas de bajo costo en el espacio. Seis CubeSats hasta la fecha han sido seleccionados en esta serie de la División de Astrofísica.

En el nuevo estudio, los investigadores concluyen que el medio circungaláctico tiene una geometría similar a un disco, según la intensidad de las emisiones de rayos X que provienen de él.

“Las emisiones de rayos X son más fuertes por encima de las partes de la Vía Láctea donde la formación de estrellas es más vigorosa”, dice Philip Kaaret, profesor del Departamento de Física y Astronomía de Iowa y autor correspondiente del estudio. “Eso sugiere que el medio circungaláctico está relacionado con la formación de estrellas, y es probable que estemos viendo gas que anteriormente cayó en la Vía Láctea, hizo estrellas y ahora se está reciclando en el medio circungaláctico”.

Cada galaxia tiene un medio circungaláctico, y estas regiones son cruciales para comprender no solo cómo se formaron y evolucionaron las galaxias, sino también cómo el Universo progresó desde un núcleo de helio e hidrógeno a una extensión cosmológica repleta de estrellas, planetas, cometas y todo tipo de otros componentes celestes.

HaloSat busca materia bariónica, es decir, el mismo tipo de partículas que componen el mundo visible, que se cree que falta desde el nacimiento del Universo hace casi 14 mil millones de años. El satélite ha estado observando el medio circungaláctico de la Vía Láctea en busca de evidencia de que la materia bariónica faltante pueda residir allí. La materia bariónica es distinta de la materia oscura, que es invisible y no interactúa a través de ninguna fuerza excepto la gravedad. Los científicos solo pueden dar cuenta de aproximadamente dos tercios de la materia bariónica que debería estar presente en el Universo.

HaloSat, una misión de CubeSat para estudiar el halo de gas caliente que rodea la Vía Láctea, fue lanzada desde la Estación Espacial Internacional en 2018.
Créditos: NanoRacks / NASA.

Para buscar la materia que faltaba, Kaaret y su equipo querían manejar mejor la configuración del medio circungaláctico.

Más específicamente, los investigadores querían descubrir cómo de grande es realmente el medio circungaláctico. Si se trata de un halo extendido enorme que es muchas veces el tamaño de nuestra galaxia, podría albergar suficiente material para resolver la cuestión del barión faltante. Pero si el medio circungaláctico está compuesto principalmente de material reciclado, sería una capa de gas relativamente delgada y esponjosa y un anfitrión improbable de la materia bariónica faltante.

“Lo que hemos hecho es definitivamente mostrar que hay una parte de alta densidad del medio circungaláctico que brilla en rayos X”, dice Kaaret. “Pero aún podría haber un halo extendido realmente grande que es tenue en los rayos X. Y podría ser más difícil ver ese halo extendido y tenue porque hay un disco de emisión brillante en el camino.

“Así que resulta que con HaloSat solo, realmente no podemos decir si realmente existe o no este halo extendido” alrededor de la Vía Láctea, dice Kaarat.

Kaaret dice que se sorprendió por la aglomeración del medio circungaláctico, esperando que su geometría fuera más uniforme. Las áreas más densas son regiones donde se forman estrellas y donde se comercia material entre la Vía Láctea y el medio circungaláctico.

“Parece como si la Vía Láctea y otras galaxias no fueran sistemas cerrados”, dice Kaaret. “En realidad, están interactuando, arrojando material al medio circungaláctico y también trayendo material”.

El siguiente paso es combinar los datos de HaloSat con datos de otros observatorios de rayos X para determinar si hay un halo extendido alrededor de la Vía Láctea y, si está allí, calcular su densidad. Eso, a su vez, podría resolver el rompecabezas de la materia bariónica que falta.

“Es mejor que esos bariones faltantes estén en algún lugar”, dice Kaaret. “Están en halos alrededor de galaxias individuales como nuestra Vía Láctea o están ubicados en filamentos que se extienden entre galaxias”.

El estudio se titula, “Un medio circungaláctico grumoso y dominado por discos de la Vía Láctea visto en la emisión de rayos X”. Los coautores del estudio incluyen a Jesse Bluem, estudiante de posgrado en física en Iowa; Hannah Gulick, estudiante de posgrado en astronomía en la Universidad de California, Berkeley, quien se graduó en Iowa en mayo pasado; Daniel LaRocca, quien obtuvo su doctorado en Iowa en julio pasado y ahora es investigador postdoctoral en la Universidad Estatal de Pennsylvania; Rebecca Ringuette, investigadora postdoctoral de Kaaret que se unió al Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA este mes; y Anna Zayczyk, ex investigadora postdoctoral de Kaaret y científica investigadora tanto en NASA Goddard como en la Universidad de Maryland, Condado de Baltimore.

HaloSat es una misión CubeSat de la NASA dirigida por la Universidad de Iowa en Iowa City. Los socios adicionales incluyen el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, la Instalación de Vuelo Wallops de la NASA en la Isla Wallops, Virginia, Blue Canyon Technologies en Boulder, Colorado, la Universidad Johns Hopkins en Baltimore y con importantes contribuciones de socios en Francia. HaloSat fue seleccionado a través de la Iniciativa de Lanzamiento CubeSat de la NASA como parte de la 23ª entrega de las misiones de Lanzamiento Educativo de Nanosatélites.

La NASA transmitirá las actividades de recolección de muestras de asteroides OSIRIS-REx.

La misión OSIRIS-REx de la NASA se prepara para tocar la superficie del asteroide Bennu.
Créditos: NASA / Goddard / University of Arizona
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La NASA transmitirá la cobertura de una novedad para la agencia, ya que su misión OSIRIS-REx intentará recolectar una muestra del asteroide Bennu el martes 20 de octubre a las 6:12 p.m. EDT.

La cobertura en vivo del descenso de la nave espacial a la superficie del asteroide para su maniobra “Touch-And-Go” o TAG, que será administrada por Lockheed Martin Space cerca de Denver, comenzará a las 5 p.m. en NASA Television y en el sitio web de la agencia.

Comenzando con una maniobra de salida de la órbita alrededor de la 1:50 p.m., la secuencia completa de la complicada hazaña de ingeniería se transmitirá en @OSIRISREx, y los medios y el público podrán hacer preguntas usando el hashtag #ToBennuandBack.

Además de la transmisión del martes 20 de octubre, las sesiones informativas y las actividades en las redes sociales sobre la misión y datos científicos de los asteroides, el lunes 19 de octubre.

OSIRIS-REx, que tiene aproximadamente el tamaño de una camioneta de 15 pasajeros, actualmente orbita el asteroide Bennu a 320 millones de kilómetros de la Tierra. Bennu contiene material del Sistema Solar temprano y puede contener los precursores moleculares de la vida y los océanos de la Tierra. El asteroide es casi tan alto como el Empire State Building y podría potencialmente amenazar a la Tierra a fines del próximo siglo, con una probabilidad de 1 entre 2700 de impactar nuestro planeta durante uno de sus acercamientos. OSIRIS-REx está ahora listo para tomar una muestra de esta antigua reliquia de nuestro Sistema Solar y traer sus historias y secretos a la Tierra.

Debido a la pandemia del coronavirus (COVID-19), la participación de los medios en las conferencias de prensa será remota. Solo un número limitado de medios se alojará en Lockheed Martin. Los medios de comunicación del área de Denver pueden comunicarse con Gary Napier en gary.p.napier@lmco.com para obtener más información. Para la protección de los empleados de operaciones de vuelo de Lockheed Martin, las instalaciones de operaciones de la misión OSIRIS-REx permanecerán cerradas a todos los medios durante estos eventos.

Participantes y cobertura completa de la misión (todas las horas del este):

Lunes 19 de octubre:

1 p.m. – Teleconferencia para medios sobre ciencia de asteroides y defensa planetaria con los siguientes participantes:

  • Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias, Sede de la NASA, Washington.
  • Hal Levison, investigador principal de la misión Lucy, Southwest Research Institute, Boulder, Colorado.
  • Lindy Elkins-Tanton, investigadora principal de la misión Psyche, Universidad Estatal de Arizona, Tempe.
  • Andrea Riley, ejecutiva del programa de la misión DART, Sede de la NASA.
  • Jamie Elsila, científico investigador del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, Greenbelt, Maryland.

Para obtener información de acceso telefónico, los medios deben comunicarse con Alana Johnson en alana.r.johnson@nasa.gov a más tardar a las 11 a.m. del 19 de octubre.

3 p.m. – Sesión informativa televisada de ciencia e ingeniería OSIRIS-REx con los siguientes participantes:

  • Thomas Zurbuchen, administrador asociado, Dirección de Misiones Científicas, Sede de la NASA, Washington.
  • Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias, Sede de la NASA.
  • Heather Enos, investigadora principal adjunta de OSIRIS-REx, Universidad de Arizona, Tucson.
  • Kenneth Getzandanner, gerente de dinámica de vuelo OSIRIS-REx, Goddard.
  • Beth Buck, directora del programa de operaciones de la misión OSIRIS-REx, Lockheed Martin Space, Littleton, Colorado.

Para obtener información sde acceso telefónico, los medios deben comunicarse con Lonnie Shekhtman en lonnie.shekhtman@nasa.gov a más tardar a la 1 p.m. Lunes 19 de octubre.

Martes 20 de octubre:

1:20 a 6:30 p.m. – Animación de transmisión en vivo que muestra las actividades de recolección de muestras de OSIRIS-REx en tiempo real. La animación comienza con el giro de la nave espacial a su posición para la maniobra de salida de la órbita y recorre toda la secuencia de eventos de TAG, concluyendo después de la combustión de retroceso de la nave espacial. El evento se transmitirá en el sitio web de la misión.

5 a 6:30 p.m. – Transmisión en vivo desde Lockheed Martin del descenso de OSIRIS-REx a la superficie de Bennu e intento de recolección de muestras.

Presentada por Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx en la Universidad de Arizona, y Michelle Thaller, comunicadora científica en Goddard, la transmisión cubrirá los hitos de los últimos 90 minutos previos al TAG y al retroceso de la nave espacial. Incluirá las perspectivas de los miembros del equipo y los líderes científicos sobre los desafíos y logros de la misión.

Se planea que una transmisión limpia del Área de Apoyo a la Misión durante el TAG se ejecute en el canal de medios de la NASA.

Miércoles 21 de octubre:

5 p.m. – Conferencia de prensa posterior al muestreo y publicación de nuevas imágenes con los siguientes participantes:

  • Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx, Universidad de Arizona, Tucson.
  • Rich Burns, director del proyecto OSIRIS-REx, Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.
  • Sandra Freund, gerente de operaciones de la misión OSIRIS-REx, Lockheed Martin Space, Littleton, Colorado.

Para obtener información sobre el acceso telefónico, los medios deben comunicarse con Lonnie Shekhtman en lonnie.shekhtman@nasa.gov a más tardar a la 1 p.m. 21 de octubre.

6:15 a 6:45 p.m. – Se transmitirá un episodio de NASA Science Live con los miembros del equipo respondiendo preguntas en vivo del público sobre TAG, OSIRIS-REx y la ciencia de los asteroides. Utilice #ToBennuAndBack para participar.

La NASA también albergará un Social Virtual NASA #ToBennuAndBack. RSVP al evento de Facebook para actualizaciones de redes sociales.

Los participantes de NASA Social tendrán la oportunidad de:

  1. Conectarse virtualmente con entusiastas del espacio de ideas afines mientras nos preparamos para TAG.
  2. Recibir una insignia social de la NASA para compartir en línea o imprimir en casa.
  3. Recorrer virtualmente el asteroide Bennu.
  4. Acceder a la transmisión y otras actividades en torno a TAG.

Al postularse al grupo, los participantes aceptan explícitamente las reglas del grupo establecidas por la NASA. Todas las preguntas sobre la membresía deben responderse para ser aceptadas en el grupo.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, proporciona administración general de misiones, ingeniería de sistemas y garantía de seguridad y misión para OSIRIS-REx. Dante Lauretta de la Universidad de Arizona, Tucson, es el investigador principal, y la Universidad de Arizona también dirige el equipo científico y la planificación de la observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space, cerca de Denver, construyó la nave espacial y está proporcionando operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace son responsables de la navegación de la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington.

Preparativos para las próximas simulaciones de Moonwalk.

Los equipos están evaluando cómo entrenar para operaciones en la superficie lunar durante las misiones Artemis, en el Laboratorio de Flotabilidad Neutral en el Centro Espacial Johnson en Houston.
Créditos: NASA.

Los ingenieros de la NASA están sentando las bases paralos paseos lunares que realizarán la primera mujer y el próximo hombre cuando aterricen en el Polo Sur lunar en 2024 como parte del programa Artemis. En el Johnson Space Center de la agencia en Houston, los equipos están probando las herramientas y desarrollando enfoques de entrenamiento para operaciones en la superficie lunar.

Como parte de una serie de pruebas que se lleva a cabo en el Laboratorio de Flotabilidad Neutral (NBL) en Johnson, los astronautas en una versión de prueba del traje espacial de exploración y los ingenieros con equipo de buceo con “casco” están simulando varias tareas diferentes que la tripulación podría realizar en la superficie de la Luna.

“Estas primeras pruebas ayudarán a determinar el mejor complemento de instalaciones para el desarrollo de hardware y los requisitos para futuras misiones y entrenamientos de Artemis”, dijo Daren Welsh, líder de pruebas de actividad extravehicular para estas pruebas de preparación de Artemis. “Al mismo tiempo, podremos recopilar comentarios valiosos sobre las herramientas y los procedimientos de paseo espacial que ayudarán a informar algunos de los objetivos de las misiones”.

La NASA utilizará una serie de instalaciones para prepararse para la misión a la Luna.
Créditos: NASA.

Las el objetivo es evaluar las instalaciones de Johnson para las pruebas, el desarrollo y el entrenamiento de la tripulación del paseo espacial Artemis. Los astronautas están practicando una variedad de tareas, que incluyen recoger muestras de regolito lunar, examinar un módulo de aterrizaje lunar y plantar una bandera estadounidense. Hay muchos fundamentos que los equipos deben considerar y analizar, cómo la tripulación puede subir y bajar una escalera, cómo balancear un cincel de manera segura y cómo realizar paseos lunares exitosos en condiciones de iluminación diferentes a las de la era Apolo . Las pruebas revelarán datos para la planificación de la futura misión, incluido la cantidad de paseos lunares que se realizarán durante una misión, cuánto tiempo durarán y a qué distancia de un módulo de aterrizaje viajará la tripulación.

Si bien la NASA tiene una amplia experiencia en la preparación de astronautas para caminatas espaciales en microgravedad como las de construir y mantener la Estación Espacial Internacional durante los últimos 20 años, la preparación para las misiones a la Luna conlleva diferentes desafíos.

“Podemos evaluar herramientas en un laboratorio o en el depósito de rocas, pero se puede aprender mucho cuando se pone un traje espacial presurizado y tiene que trabajar dentro de las limitaciones de su movilidad”, dijo Welsh. “Estas carreras de NBL son muy valiosas para comprender el componente de desempeño humano y garantizar que nuestros astronautas estén lo más seguros posible”.

Además de las pruebas en el NBL, los equipos también están utilizando diferentes entornos analógicos para simular las condiciones lunares. Las pruebas se están llevando a cabo en el depósito de rocas de Johnson, una gran área de prueba al aire libre que simula las características generales del terreno de la superficie lunar.

Los equipos están evaluando cómo usar herramientas y trajes espaciales, entre otras actividades, durante las actividades de prueba lunares en el NBL.
Créditos: NASA.

La prueba del patio de rocas es un entorno analógico crítico para el desarrollo y las operaciones de herramientas de paseo espacial. La interacción entre los miembros de la tripulación y los equipos terrestres en el control de la misión y los centros de control científico permite a los ingenieros madurar los conceptos de las operaciones de la misión. La prueba revela mejoras en el diseño de la herramienta de paseo espacial y ayuda a formular cronogramas operativos. Los entornos analógicos permiten que las interaciones en los diseños se produzcan rápidamente, de modo que las revisiones se puedan reevaluar en pruebas posteriores.

“Tenemos experiencia con la estación espacial, pero necesitamos determinar cómo vamos a entrenar a la tripulación para las operaciones de superficie durante estas misiones específicas”, dijo Welsh. “Hay mucho trabajo por hacer para preparar las instalaciones para que funcionen para las misiones lunares y descubrir cómo facilitar el entrenamiento”.

Este esfuerzo colaborativo ya está pagando dividendos para el equipo a medida que se familiarizan con los conceptos de operaciones de superficie. Según continúan las pruebas, el equipo está ampliando el alcance de estas, con planes para completar los cronogramas completos del paseo espacial lunar.
Con el programa Artemis, la NASA llevará a la primera mujer y al próximo hombre a la Luna en 2024, utilizando tecnologías innovadoras para explorar más de la superficie lunar que nunca. Colaboraremos con nuestros socios comerciales e internacionales y estableceremos una exploración sostenible para finales de la década. Luego, usaremos lo que aprendamos en la Luna y sus alrededores para dar el siguiente salto gigante: enviar astronautas a Marte.

El Hubble ve un halo gigante alrededor de la galaxia de Andrómeda.

En un estudio histórico, los científicos que utilizan el telescopio espacial Hubble de la NASA han cartografiado la inmensa envoltura de gas, llamada halo, que rodea a la galaxia de Andrómeda, nuestra gran vecina galáctica más cercana. Los científicos se sorprendieron al descubrir que este halo tenue y casi invisible de plasma difuso se extiende a 1,3 millones de años luz de la galaxia, aproximadamente a la mitad de nuestra Vía Láctea, y hasta 2 millones de años luz en algunas direcciones. Esto significa que el halo de Andrómeda ya está chocando con el halo de nuestra propia galaxia.

También encontraron que el halo tiene una estructura en capas, con dos capas principales de gas anidadas y distintas. Este es el estudio más completo de un halo que rodea una galaxia.

“Comprender los enormes halos de gas que rodean a las galaxias es inmensamente importante”, explicó la co-investigadora Samantha Berek de la Universidad de Yale en New Haven, Connecticut. “Este depósito de gas contiene combustible para la futura formación de estrellas dentro de la galaxia, así como salidas de eventos como las supernovas. Está lleno de pistas sobre la evolución pasada y futura de la galaxia, y finalmente podemos estudiarlo con gran detalle en nuestro vecino galáctico más cercano”.

“Encontramos que la capa interna que se extiende hasta alrededor de medio millón de años luz es mucho más compleja y dinámica”, explicó el líder del estudio, Nicolas Lehner, de la Universidad de Notre Dame en Indiana. “La capa exterior es más suave y caliente. Esta diferencia es un resultado probable del impacto de la actividad de supernova en el disco de la galaxia que afecta más directamente al halo interno”.

Una característica de esta actividad es el descubrimiento por parte del equipo de una gran cantidad de elementos pesados ​​en el halo gaseoso de Andrómeda. Los elementos más pesados ​​se cuecen en el interior de las estrellas y luego se expulsan al espacio, a veces violentamente cuando una estrella muere. El halo luego se contamina con este material de explosiones estelares.

La galaxia de Andrómeda, también conocida como M31, es una majestuosa espiral de tal vez hasta 1 billón de estrellas y comparable en tamaño a nuestra Vía Láctea. A una distancia de 2,5 millones de años luz, está tan cerca de nosotros que la galaxia aparece como una mancha de luz en forma de cigarro en lo alto del cielo otoñal. Si su halo gaseoso pudiera verse a simple vista, sería aproximadamente tres veces el ancho del Big Dipper. Esta sería fácilmente la característica más importante del cielo nocturno.

A través de un programa llamado Proyecto AMIGA (Mapa de Absorción de Gas Ionizado en Andrómeda), el estudio examinó la luz de 43 cuásares, los núcleos brillantes muy distantes de galaxias activas alimentadas por agujeros negros, ubicados mucho más allá de Andrómeda. Los cuásares se encuentran dispersos detrás del halo, lo que permite a los científicos explorar varias regiones. Al mirar a través del halo a la luz de los quásares, el equipo observó cómo esta luz es absorbida por el halo de Andrómeda y cómo esa absorción cambia en diferentes regiones. El inmenso halo de Andrómeda está hecho de gas ionizado y muy enrarecido que no emite radiación que sea fácilmente detectable. Por lo tanto, rastrear la absorción de luz proveniente de una fuente de fondo es una mejor manera de sondear este material.

Los investigadores utilizaron la capacidad única del Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos (COS) de Hubble para estudiar la luz ultravioleta de los cuásares. La luz ultravioleta es absorbida por la atmósfera terrestre, lo que hace que sea imposible observar con telescopios terrestres. El equipo utilizó COS para detectar gas ionizado de carbono, silicio y oxígeno. Un átomo se ioniza cuando la radiación le quita uno o más electrones.

Esta ilustración muestra la ubicación de los 43 cuásares que los científicos utilizaron para sondear el halo gaseoso de Andrómeda. Estos quásares, los núcleos brillantes y muy distantes de las galaxias activas alimentadas por agujeros negros, están dispersos muy por detrás del halo, lo que permite a los científicos explorar múltiples regiones. Al mirar a través del inmenso halo a la luz de los quásares, el equipo observó cómo esta luz es absorbida por el halo y cómo esa absorción cambia en diferentes regiones. Al rastrear la absorción de la luz proveniente de los cuásares de fondo, los científicos pueden sondear el material del halo. Créditos: NASA, ESA, and E. Wheatley (STScI)

El halo de Andrómeda ha sido probado antes por el equipo de Lehner. En 2015, descubrieron que el halo de Andrómeda es grande y masivo. Pero había pocos indicios de su complejidad; ahora, está mapeado con más detalle, lo que lleva a que su tamaño y masa se determinen con mucha más precisión.

“Anteriormente, había muy poca información, solo seis cuásares, a 1 millón de años luz de la galaxia. Este nuevo programa proporciona mucha más información sobre esta región interior del halo de Andrómeda”, explicó el co-investigador J. Christopher Howk, también de Notre Dame. “Probar gas dentro de este radio es importante, ya que representa una especie de esfera de influencia gravitacional para Andrómeda”.

Debido a que vivimos dentro de la Vía Láctea, los científicos no pueden interpretar fácilmente la firma del halo de nuestra propia galaxia. Sin embargo, creen que los halos de Andrómeda y la Vía Láctea deben ser muy parecidos, ya que estas dos galaxias son bastante similares. Las dos galaxias están en curso de colisión y se fusionarán para formar una galaxia elíptica gigante dentro de unos 4 mil millones de años a partir de ahora.

Los científicos han estudiado los halos gaseosos de galaxias más distantes, pero esas galaxias son mucho más pequeñas en el cielo, lo que significa que el número de cuásares de fondo lo suficientemente brillantes como para sondear su halo suele ser solo uno por galaxia. Por tanto, la información espacial se pierde esencialmente. Con su proximidad a la Tierra, el halo gaseoso de Andrómeda se cierne sobre el cielo, lo que permite un muestreo mucho más extenso.

“Este es realmente un experimento único porque solo con Andrómeda tenemos información sobre su halo a lo largo de no solo una o dos líneas de visión, sino más de 40”, explicó Lehner. “Esto es innovador para capturar la complejidad de un halo de galaxia más allá de nuestra propia Vía Láctea”.

De hecho, Andrómeda es la única galaxia del universo para la que se puede realizar este experimento ahora, y solo con el Hubble. Solo con un futuro telescopio espacial sensible a los rayos ultravioleta, los científicos podrán llevar a cabo este tipo de experimentos de forma rutinaria más allá de las aproximadamente 30 galaxias que componen el Grupo Local.

“Entonces, el Proyecto AMIGA también nos ha dado una idea del futuro”, dijo Lehner.

Los hallazgos del equipo aparecen en la edición del 27 de agosto de The Astrophysical Journal.

Spitzer captura un retrato familiar estelar.

En este gran mosaico celeste tomado por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA y publicado en 2019, hay mucho que ver, incluidos múltiples cúmulos de estrellas nacidas de los mismos grumos densos de gas y polvo. Algunos de estos grupos son más antiguos que otros y están más evolucionados, lo que lo convierte en un retrato estelar generacional. Esta imagen es de las regiones Cepheus C y Cepheus B y combina datos de los instrumentos IRAC y MIPS de Spitzer.

Créditos de la imagen: NASA/JPL-Caltech.

El gran delta verde y naranja que llena la mayor parte de la imagen es una nebulosa lejana, o una nube de gas y polvo en el espacio. Aunque puede parecer que la nube fluye desde la mancha blanca brillante en su punta, en realidad es lo que queda de una nube mucho más grande que ha sido tallada por la radiación de las estrellas. La región brillante está iluminada por estrellas masivas, pertenecientes a un cúmulo que se extiende por encima de la mancha blanca. El color blanco es la combinación de cuatro colores (azul, verde, naranja y rojo), cada uno de los cuales representa una longitud de onda diferente de luz infrarroja, que es invisible para los ojos humanos. El polvo que ha sido calentado por la radiación de las estrellas crea el resplandor rojo circundante.

Actualización sobre la anomalía del observatorio de rayos X Chandra.

El lunes 24 de agosto, los datos de limpieza de Chandra indicaron una anomalía en la cámara de alta resolución. La carga útil científica se ha desactivado mientras los ingenieros de Chandra analizan la situación y determinan la respuesta adecuada. Si bien la nave espacial no realiza ciencia, la nave espacial en sí está en funcionamiento nominal. La NASA tiene un plan para reanudar las operaciones de la nave espacial lo antes posible, y proporcionará más información a medida que esté disponible. Chandra ha estado en funcionamiento durante 21 años, lo que supera con creces la vida útil prevista original de 5 años. Chandra ya está en su misión extendida y está financiada hasta 2025 con opciones para extenderla hasta 2030.

Spitzer captura un retrato familiar estelar.

En este gran mosaico celeste tomado por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA y publicado en 2019, hay mucho que ver, incluidos múltiples cúmulos de estrellas nacidas de los mismos grumos densos de gas y polvo. Algunos de estos grupos son más antiguos que otros y están más evolucionados, lo que lo convierte en un retrato estelar generacional. Esta imagen es de las regiones Cepheus C y Cepheus B y combina datos de los instrumentos IRAC y MIPS de Spitzer.

Créditos de la imagen: NASA/JPL-Caltech.

El gran delta verde y naranja que llena la mayor parte de la imagen es una nebulosa lejana, o una nube de gas y polvo en el espacio. Aunque puede parecer que la nube fluye desde la mancha blanca brillante en su punta, en realidad es lo que queda de una nube mucho más grande que ha sido tallada por la radiación de las estrellas. La región brillante está iluminada por estrellas masivas, pertenecientes a un cúmulo que se extiende por encima de la mancha blanca. El color blanco es la combinación de cuatro colores (azul, verde, naranja y rojo), cada uno de los cuales representa una longitud de onda diferente de luz infrarroja, que es invisible para los ojos humanos. El polvo que ha sido calentado por la radiación de las estrellas crea el resplandor rojo circundante.

Las pruebas de segmentos terrestres son un éxito para el telescopio espacial James Webb de la NASA.

Los equipos de prueba han completado con éxito un hito crítico centrado en demostrar que el telescopio espacial James Webb de la NASA responderá a los comandos una vez que esté en el espacio.

Conocida como una “Prueba de segmento terrestre”, esta es la primera vez que se envían comandos para encender y probar los instrumentos científicos de Webb al observatorio completamente ensamblado, desde su Centro de operaciones de la misión en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland.

Dado que comunicarse de manera fiable con Webb cuando está en el espacio es una prioridad de la misión crítica para la NASA, pruebas como estas son parte de un régimen integral diseñado para validar y garantizar que todos los componentes del observatorio funcionarán en el espacio, con las complejas redes de comunicaciones involucradas en ambos comandos de envío y enlace de datos científicos. Esta prueba demostró, con éxito, el flujo completo de un extremo a otro, desde la planificación de la ciencia que realizará Webb, hasta la publicación de los datos científicos en el archivo de la comunidad.

“Esta fue la primera vez que hicimos esto con el hardware de vuelo real de Webb y el sistema terrestre. Realizamos piezas de esta prueba mientras se ensamblaba el observatorio, pero esta es la primera operación de extremo a extremo del observatorio y el segmento terrestre, totalmente exitosa. Este es un gran hito para el proyecto y es muy gratificante ver a Webb funcionando como se esperaba”, dijo Amanda Arvai, Subjefa de Operaciones de Misión de la División de STScI en Maryland.

Dentro del Centro de Operaciones de la Misión de Webb, se ve a la operadora de pruebas Jessica Hart en la consola del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, monitoreando el progreso de las pruebas con el protocolo de distanciamiento social establecido. Créditos: STSCI/Amanda Arvai

En esta prueba, los comandos para encender, mover y operar secuencialmente cada uno de los cuatro instrumentos científicos de Webb fueron transmitidos desde el Centro de Operaciones de la Misión. Durante la prueba, el observatorio se trata como si estuviera en órbita a 1.607 millones de km de distancia. Para hacer esto, el Equipo de Operaciones de Vuelo conectó la nave espacial a la Red de Espacio Profundo, una matriz internacional de antenas de radio gigantes que la NASA usa para comunicarse con muchas naves espaciales. Sin embargo, dado que Webb aún no está en el espacio, se utilizó un equipo especial para emular el enlace de radio real que existirá entre Webb y la Red del Espacio Profundo (DSN) cuando Webb esté en órbita. Luego, los comandos se transmitieron a través del emulador de la red DSN al observatorio, que actualmente se encuentra dentro de una sala limpia de Northrop Grumman en Redondo Beach, California.

“Esta fue también la primera vez que demostramos el ciclo completo para realizar observaciones con los instrumentos científicos del observatorio. Este ciclo comienza con la creación de un plan de observación por parte del sistema de tierra que está conectado al observatorio por el Equipo de Operaciones de Vuelo. Luego, los instrumentos científicos de Webb realizaron las observaciones y los datos se transmitieron al Centro de Operaciones de la Misión en Baltimore, donde la ciencia se procesó y distribuyó a los científicos”, dijo Arvai.

Cuando Webb esté en el espacio, los comandos fluirán desde STScI en Baltimore a una de las tres ubicaciones de la red DSN: California, España o Australia. Luego, las señales se enviarán al observatorio orbital a casi 1.600 km de distancia. Además, la red de satélites de seguimiento y retransmisión de datos de la NASA, la red espacial en Nuevo México, la estación Malindi de la Agencia Espacial Europea en Kenia y el Centro Europeo de Operaciones Espaciales en Alemania también ayudarán a mantener abierta una línea de comunicación constante con Webb en todo momento.

Para completar la prueba del segmento terrestre, un equipo de casi 100 personas trabajó conjuntamente durante cuatro días consecutivos. Debido a las restricciones de personal vigentes debido a la pandemia del coronavirus (COVID-19), solo siete personas estaban presentes dentro del Centro de Operaciones de la Misión, y el resto trabajaba de forma remota para seguir el progreso de manera rutinaria. El siguiente paso para Webb son pruebas acústicas y de vibración sinusoidal a nivel de observatorio, que demostrarán que el telescopio ensamblado es capaz de sobrevivir a los rigores del lanzamiento al exponerlo a condiciones similares.

Webb es el próximo gran observatorio de ciencia espacial de la NASA, que ayudará a resolver los misterios de nuestro Sistema Solar, a mirar más allá de los mundos distantes alrededor de otras estrellas y a sondear las desconcertantes estructuras y los orígenes de nuestro Universo. Webb es un programa internacional dirigido por la NASA, junto con sus socios ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense.

Ahora que el observatorio se ha ensamblado por completo, los equipos de Webb están realizando pruebas completas a nivel de observatorio para asegurarse de que esté preparado para los rigores del despegue. Créditos: NASA/Chris Gunn.

Para más información, visita esta página: https://www.nasa.gov/webb

Ingenieros de la NASA revisan los sensores meteorológicos de la misión InSight.

Se sospecha que un problema de electrónica impide que los sensores compartan sus datos sobre el clima de Marte con la nave espacial.

Los sensores meteorológicos a bordo del módulo de aterrizaje InSight de la NASA, que está ahora en Marte, dejaron de proporcionar datos el domingo 16 de agosto de 2020, como resultado de un problema que afectaba la electrónica del conjunto de sensores. Los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en el sur de California, están trabajando para comprender la causa del problema.

Entre los instrumentos de InSight se encuentra el conjunto de sensores de carga útil auxiliar (APSS), que recopila datos sobre la velocidad y dirección del viento, la temperatura y presión del aire y los campos magnéticos. Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Los sensores, denominados Auxiliary Payload Sensor Suite (APSS), recopilan datos sobre la velocidad y dirección del viento, la temperatura y la presión del aire y los campos magnéticos. A lo largo de cada día (o sol marciano), el ordenador principal de InSight recupera los datos almacenados en el ordenador de control de APSS para su posterior transmisión a las naves espaciales en órbita, que transmiten los datos a la Tierra.

APSS está en modo seguro y es poco probable que se reinicie antes de fin de mes mientras los miembros del equipo de la misión trabajan para obtener un diagnóstico. Los ingenieros de JPL son optimistas en cuanto a que reiniciar el ordenador de control puede solucionar el problema, pero deben investigar más la situación antes de que los sensores vuelvan a la normalidad.

¿Dónde se hacen las estrellas? El telescopio espacial Spitzer de la NASA “espía” un punto caliente.





Las estrellas más masivas del universo nacen dentro de nubes cósmicas de gas y polvo, donde dejan pistas sobre sus vidas para que los astrónomos las descifren.

La nebulosa conocida como W51 es una de las regiones de formación de estrellas más activas de la Vía Láctea. Identificada por primera vez en 1958 por radiotelescopios, forma un rico tapiz cósmico en esta imagen del recientemente retirado telescopio espacial Spitzer de la NASA.

La nebulosa de formación de estrellas W51 es una de las “fábricas de estrellas” más grandes de la Vía Láctea. El polvo interestelar bloquea la luz visible emitida por la región, pero es revelada por el telescopio espacial Spitzer de la NASA, que captura luz infrarroja que puede penetrar las nubes de polvo. Créditos: NASA/JPL-Caltech

Ubicada a unos 17.000 años luz de la Tierra, en la dirección de la constelación de Aquila en el cielo nocturno, W51 tiene unos 350 años luz de ancho. Es casi invisible para los telescopios que recogen luz visible (el tipo que detectan los ojos humanos), porque esa luz está bloqueada por las nubes de polvo interestelar que se encuentran entre W51 y la Tierra. Pero las longitudes de onda de luz más largas, incluidas la radio y la infrarroja, pueden atravesar el polvo sin obstáculos. Cuando se ve en infrarrojo por Spitzer, W51 es una vista espectacular: su emisión infrarroja total es el equivalente a 20 millones de soles.

Si pudiéramos verlo a simple vista, esta densa nube de gas y polvo parecería tan grande como la Luna llena. La Nebulosa de Orión, otra conocida región de formación de estrellas y un objetivo de observación favorito para los astrónomos aficionados, ocupa aproximadamente el mismo área de tamaño en el cielo. Pero W51 está en realidad mucho más lejos de la Tierra que Orión y, por lo tanto, es mucho más grande y es, además, unas 75 veces más luminoso. Mientras que Orión contiene cuatro estrellas conocidas de tipo O, las estrellas más masivas del universo, W51 contiene más de 30.

Las “fábricas estelares” como esta pueden funcionar durante millones de años. La región roja cavernosa en el lado derecho de W51 es más antigua, evidente en la forma en que ya ha sido tallada por los vientos de generaciones de estrellas masivas (aquellas de al menos 10 veces la masa de nuestro Sol). El polvo y el gas de la región se barren aún más cuando esas estrellas mueren y explotan como supernovas. En el lado izquierdo más joven de la nebulosa, muchas estrellas están comenzando a eliminar el gas y el polvo de la misma manera que lo han hecho las estrellas de la región más antigua. Es evidente que muchas de estas estrellas jóvenes están en proceso de formar burbujas de espacio vacío a su alrededor.

Esta imagen fue tomada como parte de una importante campaña de observación de Spitzer en 2004 para mapear la estructura a gran escala de la galaxia Vía Láctea, un desafío considerable porque la Tierra se encuentra dentro de ella. La encuesta, denominada Galactic Legacy Infrared Mid-Plane Survey Extraordinaire (GLIMPSE), también arrojó datos valiosos sobre muchas maravillas dentro de la Vía Láctea, incluidas imágenes de múltiples fábricas estelares, como W51, que estaban ocultas por el polvo de los observatorios de luz visible.

“Las imágenes realmente espectaculares proporcionadas por Spitzer a través de la encuesta GLIMPSE, junto con datos de muchos otros telescopios complementarios, nos dan una idea de cómo se forman las estrellas masivas en nuestra Vía Láctea, y luego cómo sus poderosos vientos y radiación interactúan con el material restante”, dijo Breanna Binder, profesora asistente de física y astronomía en la Universidad Politécnica del Estado de California, Pomona, que estudia los ciclos de vida de las estrellas masivas. “No podemos observar regiones de formación de estrellas en otras galaxias con un nivel de detalle cercano al que podemos en nuestra propia galaxia. Por lo tanto, regiones como W51 son realmente importantes para avanzar en nuestra comprensión de la formación de estrellas en la Vía Láctea, que podemos luego extrapolar a cómo tiene lugar la formación de estrellas en otras galaxias cercanas”.

El telescopio espacial Spitzer de la NASA se lanzó hace 17 años esta semana, el 25 de agosto de 2003. La nave espacial se retiró el 30 de enero de 2020. Aunque la misión ha concluido, todo el conjunto de datos científicos recopilados por Spitzer durante su vida útil está disponible para el público a través del archivo de datos de Spitzer, ubicado en el Archivo de Ciencia Infrarroja en IPAC en Caltech en Pasadena, California.