Se aproxima el lanzamiento de la misión Demostración del Retransmisor de Comunicaciones Láser (o LCRD por sus siglas en inglés)

Imagen conceptual de la carga útil de Demostración de Retransmisión de Comunicaciones Láser (LCRD) que transmite señales ópticas. Créditos: NASA.
La NASA está invitando al público a participar en actividades y eventos virtuales antes del lanzamiento de la misión de Demostración de Retransmisión de Comunicaciones Láser (LCRD) de la agencia. El lanzamiento está programado para las 4:04 - 6:04 a.m. EST el sábado 4 de diciembre de 2021, a bordo de un cohete United Launch Alliance Atlas V 551, desde el Complejo de Lanzamiento Espacial 41 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, Florida.

LCRD mostrará las capacidades únicas de las comunicaciones ópticas para aumentar el ancho de banda para comunicarse en el espacio mientras reduce los requisitos de tamaño, peso y energía. El LCRD volará como una carga útil en el Space Test Program Satellite-6 (STPSat-6), la nave espacial principal de la misión Space Test Program 3 (STP-3) del Departamento de Defensa.

Los miembros del público pueden registrarse para asistir virtualmente al lanzamiento. El programa de invitados virtuales de la NASA para este lanzamiento incluye recursos de lanzamiento seleccionados, miradas entre bastidores a la misión y un sello de pasaporte de invitado virtual después de un lanzamiento exitoso.

La cobertura en vivo y los comentarios de la cuenta regresiva del lanzamiento comenzarán unos 35 minutos antes del lanzamiento y se transmitirán en la Televisión de la NASA y en la web de la agencia, así como en YouTube, Twitter, Facebook, LinkedIn, Twitch, Daily Motion, Theta.TV y la aplicación de la NASA.

La Demostración de Retransmisión de Comunicaciones Láser (LCRD) será el primer sistema de relés láser de extremo a extremo de la NASA, que enviará y recibirá datos a través de láseres infrarrojos invisibles a una velocidad de 1,2 gigabits por segundo desde la órbita geosincrónica a la Tierra. Con velocidades de datos de 10 a 100 veces más altas que los sistemas de radiofrecuencia tradicionales, los sistemas de comunicaciones láser proporcionarán a las misiones futuras capacidades de datos extraordinarias.

Los ingenieros transmitirán datos entre el LCRD y las estaciones terrestres ópticas ubicadas en Table Mountain, California, y Haleakalā, Hawaii, una vez que esté ubicado a más de 35.500 km sobre la Tierra. Los experimentos perfeccionarán el proceso de transmisión, estudiarán diferentes escenarios operativos y perfeccionarán los sistemas de seguimiento. La información y los datos son esenciales para preparar un sistema de comunicaciones láser para una misión operativa porque los ingenieros no pueden replicar las mismas condiciones con pruebas en tierra.

Los miembros del público también pueden compartir el viaje a través de una variedad de actividades, que incluyen:

Pasaporte de lanzamiento virtual: imprime y prepárate para rellenar tu pasaporte virtual. Los sellos se enviarán por correo electrónico después de los lanzamientos a quienes se registren.

Kit de herramientas STEM

Los profesores y los estudiantes pueden explorar el kit de herramientas LCRD STEM. El kit incluye cinco hojas de actividades, cada una diseñada para un rango de nivel de grado objetivo, un modelo de STPSat-6 que los estudiantes y maestros pueden imprimir en 3D, una descripción general de LCRD y varios otros imprimibles. Muchos de los recursos del kit de herramientas también están disponibles en español.

LCRD está dirigido por el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland. Los socios incluyen el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en el sur de California, y el Laboratorio Lincoln del MIT. LCRD está financiado a través del programa de Misiones de Demostración de Tecnología en la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA y el programa de Navegación y Comunicaciones Espaciales en la Sede de la NASA.


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Edición: C. Gutiérrez.

El rover Perseverance de la NASA captura un desafiante vuelo del Mars Helicopter.

Créditos: NASA.
Imágenes recientemente descargadas de un vuelo de septiembre, han permitido al equipo de imágenes del rover crear un vídeo de un helicóptero que funciona casi a la perfección.

El vídeo del instrumento Mastcam-Z a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA, captura una vista de cerca del decimotercer vuelo del helicóptero Ingenuity Mars de la agencia, el 4 de septiembre de 2021. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS.
Las imágenes de vídeo del rover Perseverance Mars de la NASA del 13 ° vuelo del helicóptero Ingenuity Mars el pasado 4 de septiembre, brindan la vista más detallada hasta ahora del helicóptero en acción.

Ingenuity se está preparando actualmente para su vuelo número 16, pero el vuelo 13 de 160,5 segundos se destaca como uno de los más complicados de Ingenuity. Implicaba volar en terrenos variados dentro de la característica geológica "Séítah" y tomar imágenes de un afloramiento desde múltiples ángulos para el equipo del rover. Las imágenes, adquiridas desde una altitud de 8 metros, complementan las recopiladas durante el Vuelo 12, proporcionando información valiosa para los científicos de Perseverance y los conductores de vehículos exploradores.

Capturado por la Mastcam-Z de dos cámaras del rover, un videoclip del vuelo 13 muestra la mayor parte del perfil de vuelo del helicóptero de 1,8 kilogramos. El otro proporciona un primer plano del despegue y el aterrizaje, que se adquirió como parte de una observación científica destinada a medir las columnas de polvo generadas por el helicóptero.

"El valor de Mastcam-Z realmente brilla con estos videoclips", dijo Justin Maki, investigador principal adjunto del instrumento Mastcam-Z en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en el sur de California. “Incluso a 300 metros de distancia, obtenemos un magnífico primer plano del despegue y el aterrizaje a través del 'ojo derecho' de Mastcam-Z. Y aunque el helicóptero es poco más que una mancha en la amplia vista tomada a través del 'ojo izquierdo, "les da a los espectadores una buena idea del tamaño del entorno que está explorando Ingenuity".          


Las imágenes de vídeo del instrumento Mastcam-Z a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA brindan una perspectiva general del 13 ° vuelo del helicóptero Ingenuity Mars de la agencia, el 4 de septiembre de 2021. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS.
Durante el despegue, Ingenuity levanta una pequeña columna de polvo que la cámara derecha, u "ojo", captura moviéndose a la derecha del helicóptero durante el ascenso. Después de su ascenso inicial a la altitud máxima planificada de 8 metros, el helicóptero realiza una pequeña pirueta para alinear su cámara a color para la exploración. Luego, Ingenuity se inclina, permitiendo que el empuje de los rotores comience a moverlo horizontalmente a través del fino aire marciano antes de salir de la pantalla. Más tarde, el helicóptero regresa y aterriza cerca de donde despegó. El equipo apuntó a un lugar de aterrizaje diferente, a unos 12 metros del despegue, para evitar una ondulación de arena en la que aterrizó al completar el vuelo 12.

Aunque la vista desde el ojo izquierdo de Mastcam-Z muestra menos del helicóptero y más de Marte que el derecho, el gran angular permite vislumbrar la forma única en que el equipo de Ingenuity programó el vuelo para garantizar el éxito.

"Despegamos del suelo del cráter y volamos sobre una cresta elevada antes de sumergirnos en Séítah", dijo el piloto jefe de Ingenuity Håvard Grip del JPL. “Dado que el filtro de navegación del helicóptero prefiere un terreno plano, programamos en un punto de ruta cerca de la línea de la cresta, donde el helicóptero reduce la velocidad y se desplaza por un momento. Nuestras simulaciones de vuelo indicaron que este pequeño "respiro" ayudaría al helicóptero a seguir su rumbo a pesar de las importantes variaciones del terreno. Hace lo mismo en el camino de regreso. Es increíble poder ver que esto ocurre, y refuerza la precisión de nuestro modelado y nuestra comprensión de cómo operar mejor con Ingenuity ".

La vista de gran angular también muestra cómo Ingenuity mantiene la altitud durante el vuelo. Después de un ascenso inicial a 8 metros de altitud, el altímetro láser del helicóptero observa un cambio en la elevación del terreno debajo, mientras se dirige al noreste hacia la línea de la cresta. Ingenuity se ajusta automáticamente, asciende ligeramente a medida que se acerca a la cresta y luego desciende para permanecer a 8 metros por encima de la superficie ondulada. Una vez que vuela hacia la derecha, fuera de la vista, Ingenuity recopila 10 imágenes del afloramiento rocoso con su cámara a color antes de regresar al encuadre y volver a aterrizar en la ubicación objetivo.

Después del vuelo 13, Ingenuity se quedó en silencio en octubre, junto con las otras naves espaciales en Marte de la NASA, durante la conjunción solar de Marte, cuando el Planeta Rojo y la Tierra están en lados opuestos del Sol, lo que impide la mayoría de las comunicaciones. Después de la conjunción, Ingenuity realizó una breve prueba de vuelo experimental antes de emprender el vuelo 15, que comenzó el viaje de varios vuelos de regreso a las cercanías de "Wright Brothers Field", su punto de partida en abril.

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Edición: C. Gutiérrez.

La NASA selecciona máquinas intuitivas para la entrega de una nueva ciencia lunar.

Ilustración del módulo de aterrizaje Intuitive Machines Nova-C para la misión IM-3, que lleva cuatro investigaciones de la NASA a Reiner Gamma. Créditos: Intuitive Machines.
La NASA otorgó a Intuitive Machines de Houston un contrato para entregar investigación -incluidas investigaciones científicas y una demostración de tecnología- a la Luna en 2024. La entrega comercial es parte de la iniciativa Commercial Lunar Payload Services (CLPS) de la NASA y el programa Artemisa.

Las investigaciones a bordo del módulo de aterrizaje Nova-C de Intuitive Machines están destinadas a Reiner Gamma, una de los lugares naturales más distintivos y enigmáticos de la Luna. Conocido como un remolino lunar, Reiner Gamma se encuentra en el borde occidental de la Luna, visto desde la Tierra, y es uno de los remolinos lunares más visibles. Los científicos continúan aprendiendo qué son los remolinos lunares, cómo se forman y su relación con el campo magnético de la Luna.

"Esta entrega a la Luna ayudará a Estados Unidos a expandir nuestras capacidades y aprender más sobre esta interesante región", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. “Observar los remolinos lunares puede darnos información sobre el entorno de radiación de la Luna y quizás cómo mitigar sus efectos. Con más y más demostraciones de ciencia y tecnología en la superficie lunar, podemos ayudar a prepararnos para misiones de astronautas sostenibles a través de Artemisa”.

Intuitive Machines recibirá 77,5 millones de dólares por el contrato y es responsable de los servicios de entrega de extremo a extremo, incluida la integración de la carga útil, la entrega desde la Tierra a la superficie de la Luna y las operaciones de carga útil. Este es la tercera tarea del premio de Intuitive Machines, la primera de las cuales es una entrega a Oceanus Procellarum en la Luna durante el primer trimestre de 2022. Este premio es el séptimo premio de trabajo de entrega en superficie otorgado a un socio de CLPS.

"Estas investigaciones muestran cómo CLPS es capaz de entregar cargas útiles a la superficie lunar que abordarán nuestros principales objetivos científicos para la exploración y el descubrimiento de la Luna", dijo Chris Culbert, gerente de la iniciativa CLPS en el Centro Espacial Johnson de la NASA, en Houston. "Nuestro objetivo es aprender más sobre los remolinos lunares y este manifiesto de carga útil está diseñado para obtener datos exclusivos de la característica geográfica de Reiner Gamma".

Se espera que las cuatro investigaciones que Intuitive Machines entregará a Reiner Gamma tengan una masa de aproximadamente 90 kg e incluyan:

     - Lunar Vertex se encuentra entre las selecciones de cargas útiles e investigaciones de investigación en la superficie de la luna (PRISM) de la NASA. Es una combinación de cargas útiles del módulo de aterrizaje estacionario y un rover que realizará mediciones detalladas del campo magnético, el entorno del plasma y las propiedades del regolito. Los datos del módulo de aterrizaje y el rover aumentarán las observaciones recopiladas en órbita. Combinadas, las observaciones ayudarán a mostrar cómo se forman y evolucionan estos misteriosos remolinos lunares, y cómo se conectan a los campos magnéticos locales en las mismas regiones. Lunar Vertex está financiado a través de la Dirección de Misión Científica de la agencia y está dirigido por el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

     - La Exploración Robótica Cooperativa Autónoma Distribuida (CADRE) consiste en robots móviles programados para trabajar como un equipo autónomo para explorar la superficie lunar, recopilar datos y mapear diferentes áreas de la Luna en 3D. CADRE utiliza su unidad de medición inercial, cámaras estéreo y un sensor solar para rastrear la posición de cada robot mientras exploran la superficie lunar. CADRE está financiado por el programa Game Changing Development de la NASA, bajo la Dirección de Misión de Tecnología Espacial de la agencia, y está dirigido por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California.

     - El retrorreflector MoonLIGHT es un retrorreflector láser, que refleja los rayos láser enviados desde la Tierra, directamente de vuelta desde la Luna, a los receptores en la Tierra. Esto permite una medición muy precisa de las distancias entre el reflector y la estación terrestre. Esta técnica se puede utilizar para investigar la relatividad, la dinámica gravitacional del sistema Tierra-Luna y el interior lunar profundo. MoonLIGHT está gestionado por la Agencia Espacial Europea (ESA).

     - Lunar Space Environment Monitor (LUSEM) utiliza un par de aberturas para detectar partículas de alta energía en la superficie lunar. LUSEM monitorizará las variaciones en el entorno espacial cercano a la superficie cuando la Luna esté dentro y fuera de la cola magnética de la Tierra, es decir, el extremo final de los campos magnéticos que rodean nuestro planeta, que puede servir como un amortiguador para la radiación entrante. LUSEM es administrado por el Instituto Coreano de Astronomía y Ciencias Espaciales (KASI) en Corea del Sur.

A medida que la NASA continúa con los planes para múltiples entregas comerciales a la Luna, las cargas útiles futuras que se pueden entregar con CLPS también podrían incluir otros rovers, fuentes de energía y experimentos científicos, incluidas demostraciones de tecnología que luego se incorporarán al programa Artemis.

Para obtener más información sobre CLPS, pinchar aquí.

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Edición: C. Gutiérrez.


El gemelo del rover Perceverance de Marte comienza a realizar las pruebas de terreno.





OPTIMISM mejorado: actualizado con nuevas características, que incluyen software de movilidad adicional y la mayor parte del sistema de almacenamiento en caché de muestras, el gemelo del rover Perseverance Mars de la NASA llega al garaje Mars Yard del JPL el 29 de octubre de 2021. Llamado OPTIMISM, el vehículo se usa para pruebas de comandos antes de que se envíen a Marte. Créditos: NASA/JPL-Caltech.
OPTIMISM, el modelo de ingeniería a gran escala del rover Perseverance, comienza una serie de pruebas rigurosas para evaluar el riesgo de posibles peligros al conducir en la superficie del Planeta Rojo.

En un día reciente de noviembre, el rover del tamaño de un automóvil rodó lentamente hacia adelante, luego se detuvo, encaramado en el umbral de un paisaje marciano. Pero este rover, llamado OPTIMISM, no estaba en el Planeta Rojo. Y el paisaje era una maqueta llena de rocas del Marte real: el Mars Yard en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en el sur de California.

OPTIMISM, un gemelo del rover Perseverance que está explorando el cráter Jezero en Marte, realizará un trabajo crucial en las próximas semanas: navegar por las pendientes y peligros de Mars Yard, perforar muestras de rocas y almacenar las muestras en tubos de metal, al igual que Perseverance, en Marte, está haciendo su búsqueda de signos de vida microbiana antigua. OPTIMISM, abreviatura de Gemelo Operacional de Perseverance para la Integración de Mecanismos e Instrumentos enviados a Marte, se conoce más genéricamente como un banco de pruebas de sistemas de vehículos y el rover, recientemente actualizado, comienza a probar nuevos equipos por primera vez este mes.
OPTIMISM listo para la prueba: OPTIMISM se enfrenta a la entrada del garaje Mars Yard del JPL poco después de llegar allí el 29 de octubre de 2021. Créditos: NASA/JPL-Caltech.
Las pruebas ayudan a garantizar que el gemelo de OPTIMISM en Marte pueda ejecutar de manera segura los comandos enviados por los controladores en la Tierra. También podrían revelar problemas inesperados que podría encontrar Perseverance.

"El tamaño y la forma de las rocas en el campo visual, ¿se convertirán en obstáculos o no?" dijo Bryan Martin, gerente de software de vuelo y bancos de pruebas en JPL. “Probamos mucho de eso, averiguamos qué tipo de cosas evitar. Lo que hemos atravesado con seguridad por aquí, ha informado a los conductores del rover en la planificación de sus travesías en Marte. Hemos realizado tantas pruebas sobre el terreno que podemos estar seguros de ello. Funciona."

Aproximadamente del tamaño de una cancha de tenis de dobles y el doble de ancho, el Mars Yard ha servido como campo de pruebas para muchos rover gemelos completamente diseñados, desde el modelo de ingeniería del primer y diminuto Sojourner que aterrizó en Marte en 1997 hasta el Misiones Spirit y Opportunity que comenzaron en 2004, a los rovers Curiosity y Perseverance que exploran Marte hoy.

En cada caso, un rover doble ha escalado pendientes, esquivado obstáculos o ayudado a los planificadores del rover a descubrir nuevos caminos en el parche simulado de Marte. OPTIMISM se implementó por primera vez en Mars Yard en septiembre de 2020, cuando realizó pruebas de movilidad.
OPTIMISM de “servicio pesado”: el 29 de octubre de 2021, un vehículo de servicio pesado transporta el modelo de ingeniería del rover Perseverance, llamado OPTIMISM, desde un laboratorio de pruebas al garaje Mars Yard en JPL. Créditos: NASA/JPL-Caltech.
Pero recientemente recibió algunas actualizaciones clave para combinar las funciones disponibles en Perseverance, incluido el software de movilidad adicional y la mayor parte del sistema de almacenamiento en caché de muestras, exquisitamente complejo. Y aunque el equipo ya ha realizado pruebas con el taladro de perforación al final del brazo robótico de OPTIMISM, probarán el conjunto de almacenamiento en caché adaptable recién instalado por primera vez en Mars Yard. Perseverance es responsable de almacenar muestras de rocas y sedimentos. Algunas o todas estas muestras iniciales podrían estar entre las devueltas a la Tierra por una misión futura.

“Ahora podemos hacerlo de punta a punta en el banco de pruebas”, dijo el líder de ingeniería de sistemas Vehicle System Ted Bed, José G. Trujillo-Rojas. "Perforamos en la roca, recolectamos la muestra del núcleo, y ahora tenemos el mecanismo responsable de almacenar esa muestra en el cilindro".

Y si surgen problemas en Perseverance en Marte, OPTIMISM puede usarse como una plataforma para descubrir qué salió mal y también cómo solucionarlo.

Gemelos gemelos

En este día de noviembre, un vehículo pesado transportó OPTIMISM desde un laboratorio de pruebas del JPL al garaje Mars Yard. Recientemente expandida, la estructura también brinda refugio a una de las contrapartes terrestres de Curiosity: MAGGIE, o Mars Automated Giant Gizmo for Integrated Engineering. Un segundo doble de Curiosity, una versión esquelética llamada "Espantapájaros" que carece de un cerebro de ordenador, se encuentra en un cobertizo separado en el Mars Yard.

MAGGIE se uniría a OPTIMISM en el garaje Mars Yard en los próximos días. Pero, por ahora, el equipo del banco de pruebas se centró en OPTIMISM. "5 metros en recto hacia adelante, ¿listo?" Leann Bowen, un ingeniero del banco de pruebas, llamó desde una consola deordenador dentro del garaje. “Está bien, tráela a casa, Leann”, dijo Trujillo-Rojas.

Con un chirrido de motores eléctricos, OPTIMISM avanzó sobre sus seis ruedas de metal, deteniéndose justo en la marca en el suelo de cemento del garaje, mientras los miembros del equipo del banco de pruebas miraban con sus batas blancas de laboratorio. A través de una puerta abierta de par en par delante del rover, el Mars Yard llamó.
Los gemelos de los rover gemelos: los modelos de ingeniería del rover Curiosity (primer plano) y el rover Perseverance comparten espacio en el garaje del Mars Yard de JPL. Créditos: NASA / JPL-Caltech.
Perforar muestras de núcleos de rocas terrestres en Mars Yard y sellarlas en tubos de metal no es tan sencillo como podría parecer. El equipo de Marte de JPL proporciona una variedad de tipos de rocas para que OPTIMISM pueda perforar, ya que la naturaleza exacta de la roca con la que se encontrará Perseverance a menudo no se puede conocer de antemano. El terreno también es una variable: una prueba anterior con el brazo robótico implicó aparcar el rover en una pendiente y luego ordenarle que perforara.

“Existía la posibilidad de que el rover se resbalara”, dijo Trujillo-Rojas. “Queríamos probar eso primero aquí en la Tierra antes de enviar instrucciones al rover en Marte. Eso fue aterrador, porque puedes imaginar que si perforas de esta manera, y el rover se desliza ligeramente hacia atrás, el taladro podría haberse atascado ".

OPTIMISM perforó el núcleo con éxito, lo que sugiere que Perseverance también podría llevar a cabo la perforación en una pendiente si fuera necesario.

Prueba de conducción

Con viajes más largos en el futuro cercano de Perseverance, otro trabajo para el gemelo con destino a la Tierra implicará presentar nuevos desafíos al sistema de navegación autónomo del rover, o AutoNav. Perseverance usa un poderoso ordenador para hacer mapas en 3D usando imágenes móviles del terreno por delante, y usa esos mapas para planificar su viaje con una mínima asistencia humana.

En las pruebas de Mars Yard, el vehículo gemelo puede hacer una pausa mientras "piensa" en varias opciones posibles, o incluso decide, inesperadamente, evitar los obstáculos por completo y simplemente dar la vuelta.

"Al ver el rover moverse de forma autónoma en el Mars Yard, uno tiene la sensación de estar conectado al rover en Marte", dijo. "Te da esa conexión visual".

Por supuesto, OPTIMISM y su equipo humano deben lidiar con factores ambientales muy diferentes a los que encuentra Perseverance, que está construido para temperaturas bajo cero y radiación intensa. La gravedad más fuerte de la Tierra requería que las ruedas de metal de OPTIMISM fueran más gruesas que las de su contraparte marciana. Y sus componentes electrónicos, a veces, deben enfriarse para evitar daños por las temperaturas de verano del sur de California, lo opuesto al problema causado por el frío profundo en Marte.

"En Marte, tratamos de mantener el rover caliente", dijo Trujillo-Rojas. "Aquí, estamos tratando de mantener la calma".

Ciervos, gatos monteses, tarántulas, incluso serpientes ocasionales, encuentran su camino hacia Mars Yard. Los incendios forestales en la región pueden llenar el aire de humo. Y los horarios de pruebas y dotación de personal tuvieron que lidiar con COVID-19.

"Hemos pasado por muchos desafíos con este rover", dijo. “Tan pronto como íbamos a empezar a construirlo, con la integración práctica, ocurrió la pandemia. Y luego tuvimos lluvias y mucho fuego. ¡Tuvimos que dejar el laboratorio lleno de humo! "

Ahora, un OPTIMISM renovado está listo para volver al trabajo.

"Es un gran hito para nuestro equipo", dijo Trujillo-Rojas.

Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos (rocas y polvo rotos).

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Mars 2020 es parte del enfoque de exploración de la Luna a Marte de la NASA, que incluye misiones de Artemisa a la Luna que ayudarán a prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo.

JPL, que es administrado por la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.


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Edición: C. Gutiérrez.






Cómo el rover Curiosity de la NASA está haciendo que Marte sea más seguro para los astronautas.

El rover Curiosity de la NASA usó su Mast Camera, o Mastcam, para capturar esta imagen de un afloramiento con rocas finamente estratificadas dentro de la región de Murray Battles en la parte inferior del Monte Sharp el 8 de septiembre de 2016. Créditos: NASA/JPL-Caltech/MSSS.
Un sensor de radiación a bordo de la nave espacial está proporcionando nuevos datos sobre los riesgos para la salud que los humanos enfrentarían en la superficie de Marte.

¿Podrían los tubos de lava, las cuevas o los hábitats subterráneos ofrecer un refugio seguro para los futuros astronautas en Marte? Los científicos del equipo del rover Curiosity de la NASA están ayudando a explorar preguntas como esa con el Detector de Evaluación de Radiación, o RAD por sus siglas en inglés.

A diferencia de la Tierra, Marte no tiene un campo magnético que lo proteja de las partículas de alta energía que hay en el espacio. Esa radiación puede causar estragos en la salud humana y también puede comprometer seriamente los sistemas de soporte vital de los que dependerán los astronautas en Marte.

Con base en los datos del RAD de Curiosity, los investigadores están descubriendo que el uso de materiales naturales como la roca y los sedimentos en Marte podría ofrecer cierta protección contra esta radiación espacial siempre presente. En un artículo publicado este verano en JGR Planets, detallaron cómo Curiosity permaneció estacionado contra un acantilado en un lugar llamado "Murray Buttes" del 9 al 21 de septiembre de 2016.

Mientras estuvo allí, RAD midió una disminución del 4% en la radiación general. Más significativamente, el instrumento detectó una disminución del 7.5% en la radiación de partículas neutras, incluidos los neutrones que pueden penetrar la roca y son especialmente dañinos para la salud humana. Estos números son estadísticamente lo suficientemente altos como para mostrar que se debió a la ubicación de Curiosity al pie del acantilado, y no a los cambios normales en la radiación de fondo.

"Hemos estado esperando durante mucho tiempo las condiciones adecuadas para obtener estos resultados, que son fundamentales para garantizar la precisión de nuestros modelos informáticos", dijo Bent Ehresmann, del Southwest Research Institute, autor principal del artículo. “En Murray Buttes, finalmente tuvimos estas condiciones y los datos para analizar este efecto. Ahora estamos buscando otras ubicaciones donde RAD pueda repetir este tipo de mediciones ".

Un puesto avanzado de meteorología espacial en Marte

La mayor parte de la radiación medida por RAD proviene de los rayos cósmicos galácticos: partículas expulsadas por la explosión de estrellas y enviadas de un lado a otro por todo el universo. Esto forma una alfombra de "radiación de fondo" que puede representar riesgos para la salud de los seres humanos.

La radiación mucho más intensa proviene, esporádicamente, del Sol en forma de tormentas solares que arrojan arcos masivos de gas ionizado al espacio interplanetario.

"Estas estructuras se retuercen en el espacio, a veces formando tubos de flujo complejos en forma de croissant más grandes que la Tierra, generando ondas de choque que pueden energizar partículas de manera eficiente", dijo Jingnan Guo, quien dirigió un estudio, publicado en septiembre en The Astronomy and Astrophysics Review, que analiza nueve años de datos RAD mientras estaba en la Universidad Christian Albrecht, de Alemania.

“Los rayos cósmicos, la radiación solar, las tormentas solares, son todos componentes del clima espacial y RAD es, efectivamente, un puesto avanzado del clima espacial en la superficie de Marte”, dice Don Hassler del Southwest Research Institute, investigador principal del instrumento RAD.

Las tormentas solares ocurren con una frecuencia variable, basada en ciclos de 11 años, con ciertos ciclos que soportan tormentas más frecuentes y energéticas que otros. Contrariamente a la intuición, los períodos en los que la actividad solar está en su punto más alto, pueden ser el momento más seguro para los futuros astronautas en Marte: el aumento de la actividad solar protege al planeta rojo de los rayos cósmicos entre un 30 y un 50%, en comparación con los períodos en los que la actividad solar es menor. 

"Es una compensación", dijo Guo. “Estos períodos de alta intensidad reducen una fuente de radiación: la omnipresente radiación de fondo de rayos cósmicos de alta energía alrededor de Marte. Pero, al mismo tiempo, los astronautas tendrán que lidiar con la radiación intermitente y más intensa de las tormentas solares ".

"Las observaciones de RAD son clave para desarrollar la capacidad de predecir y medir el clima espacial, la influencia del Sol en la Tierra y otros cuerpos del sistema solar", dijo Jim Spann, líder de clima espacial de la División de Heliofísica de la NASA. “Mientras la NASA planea viajes humanos a Marte, RAD sirve como un puesto de avanzadilla y parte del Observatorio del Sistema Heliofísico, una flota de 27 misiones que investiga el Sol y su influencia en el espacio, cuya investigación apoya nuestra comprensión y exploración del espacio. "

La parte superior del detector de evaluación de radiación se puede ver en la cubierta del rover Curiosity de la NASA. Crédito: NASA / JPL-Caltech/MSSS
RAD ha medido el impacto de más de una docena de tormentas solares hasta la fecha (cinco mientras viajaba a Marte en 2012), aunque estos últimos nueve años han marcado un período especialmente débil de actividad solar.

Los científicos están comenzando a ver un aumento de la actividad a medida que el Sol sale de su letargo y se vuelve más activo. De hecho, RAD observó evidencia de la primera erupción de clase X del nuevo ciclo solar el 28 de octubre de 2021. Las erupciones de clase X son la categoría más intensa de erupciones solares, la más grande de las cuales puede provocar cortes de energía y cortes de comunicaciones en la Tierra.

“Este es un momento emocionante para nosotros, porque uno de los objetivos importantes de RAD es caracterizar los extremos del clima espacial. Los eventos como las erupciones solares y las tormentas son un tipo de clima espacial que ocurre con mayor frecuencia durante el aumento de la actividad solar, el momento en el que nos acercamos ”, dijo Ehresmann. Se necesitan más observaciones para evaluar cuán peligrosa sería una tormenta solar realmente poderosa para los humanos en la superficie marciana.

Los hallazgos de RAD se incorporarán a un conjunto de datos mucho mayor que se recopilará para futuras misiones tripuladas. De hecho, la NASA incluso equipó al rover Perseverance con muestras de materiales de trajes espaciales para evaluar cómo resisten la radiación a lo largo del tiempo.

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Edición: C. Gutiérrez.

HiRISE detecta la boca de un tubo de lava marciano.

Créditos: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona.

Este cráter fue creado por un tubo de lava vacío en la región de Arsia Mons de Marte. La imagen fue capturada por el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA el 16 de agosto de 2020, utilizando la cámara HiRISE (Experimento Científico de Imágenes de Alta Resolución) del orbitador. El pozo del cráter tiene unos 50 metros de ancho, por lo que es probable que el tubo subterráneo también sea al menos así de grande, mucho más grande que cuevas similares en la Tierra. HiRISE pasó sobre Marte a última hora de la tarde, cuando el interior del pozo estaba oscurecido por largas sombras.

La Universidad de Arizona, en Tucson, opera HiRISE, que fue construida por Ball Aerospace & Technologies Corp., en Boulder, Colorado. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, una división de Caltech en Pasadena, California, administra el Proyecto del Orbitador de Reconocimiento de Marte para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, Washington.

Noticia original (en inglés).


Edición: C. Gutiérrez.

Cómo está haciendo el rover Curiosity de la NASA que Marte sea más seguro para los astronautas

Un sensor de radiación ubicado a bordo de la nave espacial, está proporcionando nuevos datos sobre los riesgos para la salud que los astronautas enfrentarían en la superficie.

¿Podrían los túneles de lava, las cuevas o los hábitats subterráneos ofrecer un refugio seguro para los futuros astronautas en Marte? Los científicos del equipo del rover Curiosity Mars de la NASA están ayudando a dar respuesta a preguntas como esta con el Radiation Assessment Detector, o RAD.

A diferencia de la Tierra, Marte no tiene un campo magnético que lo proteja de las partículas de alta energía que fluyen en el espacio. Esa radiación puede causar estragos en la salud humana y también puede comprometer seriamente los sistemas de soporte vital de los que dependerán los astronautas de Marte.

En base a los datos del RAD de Curiosity, los investigadores están descubriendo que el uso de materiales naturales como la roca y los sedimentos en Marte, podrían ofrecer cierta protección contra esta radiación espacial siempre presente. En un artículo publicado este verano en JGR Planets, detallaron cómo Curiosity permaneció estacionado contra un acantilado en un lugar llamado “Murray Buttes”, del 9 al 21 de septiembre de 2016.

El rover Curiosity Mars de la NASA usó su Mars Hand Lens Imager, o MAHLI, para tomar este selfie en el lugar de perforación “Quela”, en el área de “Murray Buttes”, en la parte inferior del Monte Sharp, entre el 17 y el 18 de septiembre de 2016.
Créditos: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Mientras estuvo allí, RAD midió una disminución del 4% en la radiación general. En concreto, el instrumento detectó una disminución del 7,5% en la radiación de partículas neutras, incluidos los neutrones que pueden penetrar la roca y son especialmente dañinos para la salud humana. Estos números son estadísticamente lo suficientemente altos como para mostrar que se debió a la ubicación de Curiosity al pie del acantilado y no a cambios en la radiación de fondo.

“Hemos estado esperando durante mucho tiempo las condiciones adecuadas para obtener estos resultados, que son fundamentales para garantizar la precisión de nuestros modelos informáticos”, dijo Bent Ehresmann del Southwest Research Institute, autor principal del artículo reciente. “En Murray Buttes, finalmente tuvimos estas condiciones y los datos para analizar este efecto. Ahora estamos buscando otras ubicaciones donde RAD pueda repetir este tipo de mediciones”.

Los rovers Perseverance y Curiosity de la NASA proporcionan informes meteorológicos diarios midiendo condiciones como la humedad, la temperatura y la velocidad del viento en la superficie. Orbitadores como Odyssey, Mars Atmosphere and Vollatile EvolutioN (MAVEN) y Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) examinan el alcance y la escala de las tormentas desde su órbita. Los cambios en las condiciones climáticas suponen un desafío para la nave espacial. El helicóptero Ingenuity Mars recientemente aumentó la velocidad de su rotor de 2.537 rpm a 2.700 rpm para volar en una atmósfera de verano, más delgada. Mientras tanto, el módulo de aterrizaje InSight de la NASA, que está estudiando el interior de Marte, midió recientemente uno de los marsquakes más grandes y duraderos que la misión haya detectado.
Créditos: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/ASU/MSSS.
Una estación de meteorología espacial en Marte

La mayor parte de la radiación medida por RAD proviene de los rayos cósmicos galácticos: partículas expulsadas por la explosión de estrellas y enviadas por todo el universo. Esto forma un telón de “radiación de fondo” que puede representar riesgos para la salud de los seres humanos.

La radiación mucho más intensa proviene esporádicamente del Sol en forma de tormentas solares que arrojan arcos masivos de gas ionizado al espacio interplanetario.

Este cráter fue creado por un tubo de lava vacío en la región de Arsia Mons de Marte. La imagen fue capturada por el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA el 16 de agosto de 2020.
Créditos: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona.

“Estas estructuras se retuercen en el espacio, a veces formando tubos de flujo complejos en forma de croissant, más grandes que la Tierra, generando ondas de choque que pueden energizar partículas de manera eficiente”, dijo Jingnan Guo, quien dirigió un estudio, publicado en septiembre en The Astronomy and Astrophysics Review, que analiza nueve años de datos del RAD, mientras estaba en la Universidad Christian Albrecht de Alemania.

“Los rayos cósmicos, la radiación solar, las tormentas solares, son todos componentes del clima espacial, y RAD es efectivamente un puesto avanzado del clima espacial en la superficie de Marte”, dice Don Hassler del Southwest Research Institute, investigador principal del instrumento RAD.

Las tormentas solares ocurren con una frecuencia variable basada en ciclos de 11 años, en ciertos ciclos se producen tormentas más frecuentes y energéticas que otros. Contrariamente a la intuición, los períodos en los que la actividad solar está en su punto más alto, pueden ser el momento más seguro para los futuros astronautas en Marte: el aumento de la actividad solar protege al planeta rojo de los rayos cósmicos entre un 30 y un 50%, en comparación con los períodos en los que la actividad solar es menor.

“Es una compensación”, dijo Guo. “Estos períodos de alta intensidad reducen una fuente de radiación: la omnipresente radiación de fondo de rayos cósmicos de alta energía alrededor de Marte. Pero al mismo tiempo, los astronautas tendrán que lidiar con la radiación intermitente y más intensa de las tormentas solares”.

“Las observaciones de RAD son clave para desarrollar la capacidad de predecir y medir el clima espacial, la influencia del Sol en la Tierra y en otros cuerpos del sistema solar”, dijo Jim Spann, líder de clima espacial de la Heliophysics Division de la NASA. “A medida que la NASA planea viajes humanos a Marte, el RAD proporciona información imprescindible, y parte del Heliophysics System Observatory (una flota de 27 misiones que investiga el Sol y su influencia en el espacio) respalda nuestra comprensión y exploración del espacio”.

La parte superior del RAD se puede ver en la cubierta del rover Curiosity Mars de la NASA.
Créditos: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

RAD ha medido el impacto de más de una docena de tormentas solares hasta la fecha (cinco mientras viajaba a Marte en 2012), aunque estos últimos nueve años han marcado un período especialmente débil de actividad solar.

Los científicos están comenzando a ver un aumento de la actividad a medida que el Sol sale de su letargo y se vuelve más activo. De hecho, RAD observó evidencias de la primera erupción de clase X del nuevo ciclo solar, el 28 de octubre de 2021. Las erupciones de clase X son la categoría más intensa de erupciones solares, la más grande de las cuales puede provocar cortes de energía y cortes de comunicaciones en la tierra.

“Este es un momento emocionante para nosotros, porque uno de los objetivos importantes de RAD es caracterizar los extremos del clima espacial. Los eventos como las erupciones solares y las tormentas, son un tipo de clima espacial que ocurre con mayor frecuencia durante el aumento de la actividad solar, el momento en el que nos acercamos”, dijo Ehresmann. Se necesitan más observaciones para evaluar lo peligrosa que sería para los humanos en la superficie marciana, una gran tormenta solar.

Los hallazgos de RAD se incorporarán a un conjunto de datos mucho mayor que se recopilará para futuras misiones tripuladas. De hecho, la NASA incluso equipó a la contraparte de Curiosity, el rover Perseverance, con muestras de materiales de trajes espaciales para evaluar cómo resisten la radiación a lo largo del tiempo.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.

La cámara avanzada para sondeos del Hubble reanuda sus operaciones científicas: la investigación continúa





Crédito de la imagen: NASA.

El equipo del Hubble recuperó con éxito el instrumento Advanced Camera for Surveys el pasado 7 de noviembre. El instrumento ha comenzado a realizar observaciones científicas una vez más. Los otros instrumentos del Hubble permanecen en modo seguro mientras la NASA continúa investigando los mensajes de sincronización perdidos detectados por primera vez el 23 de octubre. La cámara fue seleccionada como el primer instrumento en recuperarse, ya que enfrenta la menor cantidad de complicaciones en caso de que ocurra un mensaje perdido.

Durante la semana pasada, el equipo de la misión ha continuado investigando la causa raíz de los problemas de sincronización y no ha detectado problemas adicionales. El equipo continuará investigando posibles soluciones a corto plazo y desarrollará estimaciones para su implementación. Una vez que esto ocurra, el equipo discutirá el regreso de los otros instrumentos al estado operativo y reanudar así sus observaciones científicas.

Noticia original (en inglés).


Edición: C. Gutiérrez.

Se retrasa el regreso a la Luna: la NASA describe los desafíos y el progreso de las misiones Artemisa a la Luna





Crédito de la imagen: NASA.

En la primera actualización importante de Artemisa proporcionada bajo la Administración Biden-Harris. La NASA discutió la pasada semana los desafíos y el progreso de los planes de exploración lunar de Estados Unidos y reiteró un compromiso a largo plazo para explorar la Luna y enviar astronautas a Marte.

La actualización sigue a la reciente decisión de un juez de mantener la selección de SpaceX de la NASA para desarrollar y demostrar un módulo de aterrizaje lunar humano moderno para los astronautas que regresan a la Luna, por primera vez en más de 50 años.

El administrador de la NASA, Bill Nelson, encabezó la conversación, trazando el camino a seguir para las primeras misiones de Artemisa que allanarán el camino para las misiones de la superficie lunar.

“Estamos complacidos con la evaluación exhaustiva del Tribunal de Reclamaciones Federales de los EE.UU. sobre el proceso de selección de fuentes de la NASA para el sistema de aterrizaje humano (HLS), y ya hemos reanudado las conversaciones con SpaceX. Está claro que ambos estamos ansiosos por volver a trabajar juntos y establecer una nueva línea de tiempo para nuestras misiones iniciales de demostración lunar ", dijo Nelson. “Regresar a la Luna lo más rápido y seguro posible es una prioridad de la agencia. Sin embargo, con la demanda reciente y otros factores, es probable que el primer aterrizaje humano bajo Artemisa no sea antes de 2025 ".

Antes de esa misión a la superficie lunar, la NASA se centra en las pruebas de vuelo de Artemisa I, sin tripulación, y de Artemisa II, con tripulación, alrededor de la Luna. Nelson anunció que el coste de desarrollo de la nave espacial Orion ahora es de 9.3 mil millones de dólares desde el año fiscal 2012 hasta la primera prueba de vuelo con tripulación, a más tardar, en mayo de 2024. La misión Artemisa II incluye enviar astronautas a bordo de Orion más lejos en el espacio de lo que cualquier humano haya viajado antes, algo más de 64000 milómetros más allá de la Luna, antes de regresar a casa.

Esas misiones, así como una futura misión de demostración de módulo de aterrizaje sin tripulación con SpaceX, precederán a la misión de aterrizaje lunar tripulada Artemisa III. La NASA también planea emitir una solicitud formal la próxima primavera para servicios recurrentes de sistemas de aterrizaje humano.

Entre los desafíos que la agencia y sus socios han abordado en el desarrollo de la exploración del espacio profundo, Nelson señaló que un aterrizaje lunar retrasado se debe, en parte, a desafíos de desarrollo por primera vez, un retraso de casi siete meses debido a la demanda HLS, también que el Congreso no asignó fondos suficientes para la competencia HLS, la pandemia COVID-19 y al objetivo de aterrizaje de la Administración Trump para el 2024 no siendo técnicamente factible.

"La NASA está planeando al menos 10 aterrizajes en la Luna en el futuro, y la agencia necesita aumentos significativos en los fondos para la competencia futura de módulos de aterrizaje, comenzando con el presupuesto de 2023", dijo Nelson.

Mientras tanto, se están realizando esfuerzos para reducir costes y optimizar las operaciones. La agencia ha emitido una solicitud de información a la industria para maximizar la eficiencia en la empresa Space Launch System (SLS) y también ha pedido a los socios de la industria que construyan trajes espaciales y brinden servicios de caminatas espaciales para las misiones del programa de la Estación Espacial Internacional y Artemisa.

También han pasado unos 45 días desde que la NASA anunció que estaba reorganizando sus programas de vuelos espaciales tripulados en dos direcciones de misión clave: Operaciones Espaciales y Desarrollo de Sistemas de Exploración. Ese cambio está ayudando a la agencia a implementar una supervisión enfocada para apoyar y ejecutar misiones en la órbita terrestre baja y en la Luna y Marte.

La actualización de la agencia no afecta a los programas posteriores de la misión Artemisa y a los planes de superficie lunar, incluido el desarrollo de Gateway y otras actividades más adelante en la década. La NASA y sus socios internacionales y comerciales también están construyendo Gateway, un puesto de "avanzadilla" en órbita lunar que proporcionará infraestructura y funcionalidad críticas para la exploración a largo plazo de la Luna y Marte, así como otras tecnologías habilitadoras. La NASA alienta a sus socios a continuar con las actividades de investigación y desarrollo para la ciencia y exploración lunar, según lo planeado, a medida que nos acercamos más que nunca al establecimiento de una presencia humana a largo plazo en la Luna.

La administradora adjunta de la NASA, Pam Melroy, dijo: "Lo que estamos haciendo es una de las grandes empresas de la humanidad: el alcance de SLS a Orion y Gateway, sistemas de aterrizaje humanos, sistemas terrestres, comunicaciones, trajes espaciales y más, es asombroso. Primero en la Luna y luego en Marte. Pero somos la NASA y estamos a la altura del desafío".

Para saber más sobre el programa Artemisa, pincha aquí.


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Edición: C. Gutiérrez.




El telescopio espacial James Webb de la NASA, a un paso de dejar nuestro planeta

Ahora que el telescopio espacial James Webb de la NASA ha llegado de manera segura a su lugar de lanzamiento en la Guayana Francesa (en la costa noreste de América del Sur), los equipos técnicos están realizando la lista de verificación final, para tener a punto los preparativos previos al despegue, que se producirá a final de este año.

Se espera que estos preparativos duren 55 días, desde que el observatorio llegó en barco, hasta el día del lanzamiento.

Después de que Webb llegó a la instalación de sala limpia de Arianespace en la Guayana Francesa, los técnicos de control de contaminación se aseguraron de que el observatorio estuviera limpio y libre de contaminantes, después de su viaje de casi 9.500 kilómetros. Luego, los ingenieros realizaron un conjunto final de pruebas eléctricas y funcionales, y comprobaron la configuración mecánica plegada, para garantizar que la entrega se realizara sin problemas. Una tripulación equipada con trajes especiales para materiales peligrosos, comenzará el proceso de dos semanas de duración en el que se cargará la nave espacial con combustible: hidracina y el oxidante de tetróxido de nitrógeno, que usará como propulsión para mantener su órbita. A continuación, Webb se trasladará al edificio de integración de vehículos para montarlo en la parte superior del cohete Ariane 5. Luego, el carenado del cohete se colocará en su lugar. En este punto, Webb estará casi listo para lanzarse desde el puerto espacial de Europa, también conocido como Centro Espacial de Guayana (CSG).

A su llegada al lugar de lanzamiento en Kourou, Guayana Francesa, los ingenieros se dispusieron rápidamente a desembalar, limpiar y preparar el Telescopio Espacial James Webb.
Créditos: NASA/Chris Gunn.

El cohete Ariane, con Webb totalmente integrado como carga útil, se transportará a la plataforma de lanzamiento unos días antes del despegue. Los ingenieros monitorean el cohete a través de conexiones eléctricas que van desde la sala de control de carga útil, hasta la plataforma, a través de un accesorio unido al vehículo que se separa en el despegue. Unas horas antes del despegue, el cohete se cargará con el combustible, que es: hidrógeno líquido y oxidante de oxígeno líquido. Aproximadamente media hora antes del lanzamiento, los ingenieros en la sala de control de carga útil cambiarán la alimentación de la nave espacial de energía eléctrica externa, a la batería que se encuentra a bordo de la nave espacial.

El lanzamiento de Webb será un momento crucial para la NASA y sus colaboradores, la ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense (CSA). Los próximos 29 días serán emocionantes pero desgarradores. Miles de partes deben funcionar correctamente, en secuencia, para desplegar a Webb y ponerlo en su configuración final, todo mientras vuela solo por el espacio, hacia su destino a un millón y medio de kilómetros de distancia.

Créditos: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA/Michael McClare.
Un desglose más detallado de lo que le espera a Webb

Una vez que comience el despegue del Webb a los 206 segundos de vuelo, a una altitud de unos 120 kilómetros sobre la atmósfera, las dos mitades del carenado del cohete que protege el observatorio durante el ascenso, se separarán mediante un sistema pirotécnico de resortes que expondrán el observatorio al espacio. Los equipos terrestres esperan recibir comunicaciones de Webb poco después de la separación. Webb se separará del vehículo de lanzamiento casi 28 minutos después del lanzamiento y, desde ese momento, el equipo de tierra del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, tendrá el control total para comenzar la secuencia más compleja de despliegues jamás intentados en una sola misión espacial.

Para descubrir la historia del universo, primero necesitaremos desplegar este telescopio.

El primer despliegue de Webb, la extensión de su panel solar, ocurrirá entre 31 y 33 minutos después del despegue, deteniendo el drenaje de la batería interna del observatorio, al suministrar casi 2 kilovatios de energía para impulsar los sistemas eléctricos y la aviónica de la nave espacial. Para permitir la comunicación con la velocidad de datos más alta a la tierra a través de la Red de Espacio Profundo (DSN) de la NASA, la plataforma de antena de ganancia, media y alta a bordo, se desplegará en dos horas.

12 horas y media después del lanzamiento, Webb activará sus propulsores, realizando la primera de varias correcciones de rumbo, que enviarán al observatorio hacia su destino final. El observatorio pasará por la Luna casi dos días y medio después del lanzamiento, más rápido que el tiempo que tardaron los astronautas del Apolo en alcanzar la órbita lunar.

El primer gran despliegue de Webb, que es la extensión de su marco de protección solar conocido como unitized pallet structure, se plegará casi tres días después del lanzamiento, lo que abrirá el observatorio para continuar expandiéndose. Esto representa el inicio de todas las implementaciones importantes y está programado que tarde aproximadamente cinco horas para que los pallets frontales y posteriores se plieguen por completo.

Cuatro días después del lanzamiento, se extenderá una torre desplegable para separar los espejos e instrumentos del telescopio. Esta separación aislará al telescopio de las vibraciones y el calor proveniente de la nave espacial. Además, esta extensión permite que el resto de los componentes desplegables más grandes de Webb, como su parasol y su espejo primario, tengan suficiente espacio para realizar después su propia secuencia de movimientos.

Los despliegues de la membrana del parasol comenzarán aproximadamente cinco días después del lanzamiento, ya que se quitarán del camino las cubiertas especiales que protegen el parasol durante el ascenso. A continuación, se producirá una coyuntura crítica en la misión, ya que todos los 107 mecanismos de liberación del parasol, o pasadores especiales que mantienen las cinco capas del parasol bloqueadas en su lugar, se dispararán y retirarán en el momento preciso para liberar las membranas. Una vez que se hayan quitado con éxito todos los pasadores del parasol, dos alas, conocidas como plumas intermedias, se extenderán para tirar de cada una de las capas del parasol hacia su característica formación de diamante.

Después del despliegue completo, cada una de las cinco capas se tensará y separará mediante poleas y sistemas de motor especiales. Se espera que los despliegues y la tensión de los parasoles concluyan entre ocho y nueve días después del despegue, pero puede que se  ralenticen para evitar problemas imprevistos si surgieran.

Una vez finalizado el tensado del parasol, se desplegará un radiador especial detrás del espejo primario para ayudar a mantener los instrumentos científicos.

A continuación, se abrirá la óptica de Webb, y con ella, el nuevo ojo de la NASA sobre el cosmos. El despliegue del telescopio comenzará desplegando y enganchando el trípode que sostiene el espejo secundario, y se espera que concluya dos horas después del décimo día después del despegue. El espejo secundario es uno de los equipos más importantes del telescopio, esencial para el éxito de la misión. Este espejo circular más pequeño juega un papel importante en la recolección de luz (de los 18 espejos primarios de Webb) en un foco. El despliegue del espejo primario está programado para comenzar el día 12, con los paneles laterales del espejo, cada uno con tres segmentos del espejo primario, esto supondrá casi tres horas en realizarse. A los 13 días, se espera que los despliegues a gran escala de Webb concluyan con el bloqueo de sus alas de espejo primario, revelando el telescopio en todo su esplendor.

El proceso de varios pasos para mover los 18 segmentos del espejo primario fuera de su configuración de lanzamiento, comenzará después de que las alas del espejo estén enganchadas, comenzando el día 10 y concluirá el día 25. Para comenzar a ajustar los espejos, 126 actuadores extremadamente precisos en la parte trasera de los espejos, posicionará y doblará o flexionará sutilmente cada espejo en una prescripción específica, un proceso que llevará meses.

El día 29, Webb encenderá sus propulsores una vez más para insertarse en su órbita programada en el segundo punto de Lagrange, o L2, a casi un millón y medio de kilómetros de la Tierra, concluyendo formalmente la secuencia de despliegue más difícil y compleja jamás intentada en el espacio.

El Telescopio Espacial James Webb de la NASA, preparándose para su transporte a la Guayana Francesa donde se realizará su lanzamiento a finales de este año.
Créditos: NASA/Chris Gunn.

El Telescopio Espacial James Webb será el principal observatorio de ciencias espaciales del mundo cuando se lance el próximo mes. Webb resolverá misterios de nuestro sistema solar, observará planetas distantes alrededor de otras estrellas y explorará las misteriosas estructuras y orígenes de nuestro universo y nuestro lugar en el. Webb es un programa internacional dirigido por la NASA con sus colaboradores, la ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.