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Explorando el Sistema Solar y más allá
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11
Febrero
2019
Despedida de New Horizons...

Créditos: NASA/Johns Hopkins Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Una nueva secuencia de imágenes evocadoras de la nave espacial New Horizons de la NASA ofrece una vista de partida del objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) apodado Ultima Thule, el objetivo de su sobrevuelo el día de Año Nuevo de 2019, y el mundo más lejano que jamás se haya explorado.

Estas no son las últimas imágenes de Ultima Thule que New Horizons enviará de vuelta a la Tierra; de hecho, muchas más están por venir, pero son las vistas finales que New Horizons capturó del KBO (oficialmente llamado 2014 MU69) cuando viajaba a más de 50.000 kilómetros por hora el 1 de enero. Las imágenes se tomaron casi 10 minutos después de que New Horizons cruzara su punto de aproximación más cercano.

"Esta es realmente una secuencia de imágenes increíble, tomada por una nave espacial que explora un pequeño mundo a cuatro mil millones de millas de distancia de la Tierra", dijo el investigador principal de la misión Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste. "Nada como esto ha sido capturado en imágenes".

Las imágenes recién publicadas también contienen información científica importante sobre la forma de Ultima Thule, que se está convirtiendo en uno de los principales descubrimientos del sobrevuelo.

Las primeras imágenes de primer plano de Ultima Thule, con sus dos segmentos distintos y, aparentemente, esféricos, hicieron que los observadores lo llamaran "muñeco de nieve". Sin embargo, un mayor análisis de las imágenes de aproximación y estas nuevas imágenes de partida han cambiado esa vista, en parte revelando un contorno de la parte del KBO que no estaba iluminado por el Sol, pero que podía "rastrearse", ya que bloqueaba la vista de las estrellas de fondo.

Uniendo 14 de estas imágenes en una película corta, los científicos de New Horizons pueden confirmar que las dos secciones (o "lóbulos") de Ultima Thule no son esféricas. El lóbulo más grande, apodado "Ultima", se asemeja más a una tortita gigante y el lóbulo más pequeño, apodado "Thule", tiene la forma de una nuez abollada.

"Tuvimos una impresión de Ultima Thule basada en el número limitado de imágenes devueltas en los días alrededor del sobrevuelo, pero ver más datos ha cambiado significativamente nuestra visión", dijo Stern. "Sería más cercano a la realidad decir que la forma de Ultima Thule es más plana, como una tortita. Pero lo que es más importante, las nuevas imágenes están creando rompecabezas científicos sobre cómo se podría formar un objeto de este tipo. "Nunca hemos visto algo como esto orbitando el Sol".

Las imágenes de salida se tomaron desde un ángulo diferente al de las fotos de aproximación y revelan información complementaria sobre la forma de Ultima Thule. El marco central de la secuencia se tomó el 1 de enero a las 05:42:42 UT, cuando New Horizons se encontraba a 8.862 kilómetros más allá de Ultima Thule y a 6.6 billones de kilómetros de la Tierra. La media luna iluminada del objeto está borrosa en los fotogramas individuales porque se utilizó un tiempo de exposición relativamente largo durante este escaneo rápido para aumentar el nivel de señal de la cámara, pero el equipo científico combinó y procesó las imágenes para eliminar la borrosidad y agudizar la media luna delgada.

Muchas estrellas de fondo también se ven en las imágenes individuales; al observar qué estrellas "parpadeaban" cuando el objeto pasó frente a ellas, los científicos pudieron delinear la forma de ambos lóbulos, que luego podrían compararse con un modelo ensamblado a partir del análisis de imágenes previas al vuelo y las observaciones de telescopios desde tierra. "El modelo de forma que hemos derivado de todas las imágenes existentes de Ultima Thule es notablemente consistente con lo que hemos aprendido de las nuevas imágenes de la media luna", dice Simon Porter, un co-investigador de New Horizons del Instituto de Investigación del Suroeste.

"Si bien la naturaleza misma de un sobrevuelo rápido de alguna manera limita lo bien que podemos determinar la verdadera forma de Ultima Thule, los nuevos resultados muestran claramente que Ultima y Thule son mucho más planos de lo que se creía originalmente, y mucho más planos de lo esperado", agregó Hal Weaver, científico del proyecto New Horizons del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins. "Esto sin duda motivará nuevas teorías sobre la formación planetesimal en el sistema solar temprano".