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24
Mayo
2012
NASA recuenta el número de asteroides potencialmente peligrosos

Las observaciones de la misión WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer) de NASA, han dado lugar a la mejor evaluación hecha hasta el momento de la población de asteroides potencialmente peligrosos en nuestro Sistema Solar.  Los resultados revelan nueva información sobre su número total, sus orígenes y los posibles peligros que pueden entrañar.

Este diagrama ilustra las disferencias entre las órbitas de un típico asteroide cercano a la Tierra (azul) y un asteroide potencialmente peligroso , o PHA (naranja).

Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

Los asteroides potencialmente peligrosos o PHA, son un subconjunto del gran grupo de asteroides cercanos a la Tierra. Los PHA tienen las órbitas más cercanas a la de la Tierra (menos de ocho millones de km), y son lo suficientemente grandes como para sobrevivir al paso por la atmósfera terrestre y poder causar un daño a nivel regional o a mayor escala.

Estos nuevos resultados proceden de la parte de la misión WISE que se dedica a la búsqueda de asteroides, la llamada NEOWISE. El proyecto estudió una muestra de 107 PHAs para poder hacer predicciones de la población total en su conjunto. Los descubrimientos indican que hay aproximadamente 4700 PHAs, de los cuales unos 1500 tienen diámetros mayores de 100 metros. Hasta el momento se estima que se han encontrado entre el 20 y el 30 por ciento de estos objetos.

Mientras que las estimaciones anteriores de los PHA predijeron un número similar, eran simples aproximaciones. NEOWISE ha proporcionado una estimación mucho más fiable del número de objetos total y de sus tamaños.

“Los análisis de NEOWISE nos muestran que hemos hecho un buen comienzo en la búsqueda de estos objetos que representan un peligro real para la Tierra,” dijo Lindley Johnson, responsable del Programa de Observación de Objetos Cercanos a la Tierra, en la sede central de NASA en Washington. “Pero todavía hay que encontrar muchos más y se necesitará un esfuerzo coordinado durante el próximo par de décadas para encontrar todos los que podrían causar daños graves o aquellos que podrían constituir un destino para futuras misiones.”

El nuevo estudio también sugiere que podría haber el doble de PHAs en órbitas de baja inclinación de lo que se pensaba previamente. Estas órbitas están más alineadas con el plano de la órbita de la Tierra. Además, estos objetos con órbitas de baja inclinación parecen ser más brillantes y pequeños que el resto de asteroides cercanos a la Tierra pero que pasan más tiempo alejados de ella. Una posible explicación es que muchos de los PHAs podrían haber sido originados de una colisión entre dos asteroides en el cinturón principal que ocupa una zona del espacio entre Marte y Júpiter.  Un objeto bastante grande y con una órbita de inclinación baja podría haberse fragmentado en el cinturón principal, causando que algunos de esos fragmentos derivaran en órbitas más cercanas a la Tierra y se convirtieran en PHAs.

Los asteroides con órbitas de menor inclinación podrían encontrarse más fácilmente con la Tierra y serían más fácilmente rastreables. Por lo tanto, los resultados sugieren que podría haber más asteroides disponibles para futuras misiones de exploración robótica o humana.

“El proyecto NEOWISE de NASA, que originalmente no estaba planeado como parte de la misión WISE, ha resultado ser un enorme plus,”  dijo Amy Mainzer, investigadora principal de NEOWISE, en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California. “Todo lo que podamos aprender sobre estos objetos nos ayuda a entender sus orígenes y su destino. Nuestro equipo se sorprendió al encontrar la abundancia de los PHAs de baja inclinación. Debido a que estos tienden a acercarse más a la Tierra, estos objetos pueden proporcionar las mejores oportunidades para la próxima generación de exploración humana y robótica.”

El descubrimiento de que muchos de los PHAs son brillantes nos dice algo acerca de su composición, son más propensos a ser rocosos, como el granito, o metálicos. Este tipo de información es importante para evaluar los peligros de las rocas espaciales potencialmente peligrosas para la Tierra. La composición de estos cuerpos afecta a la rapidez con se pueden quemar en nuestra atmósfera, si ese encuentro llegara a tener lugar.

Los resultados de NEOWISE han sido aceptados para su publicación en la revista Astrophysical Journal.

La nave espacial WISE escaneó el cielo en luz infrarroja en dos ocasiones, antes de entrar en modo de hibernación a principios de 2011. Se catalogaron cientos de millones de objetos, incluyendo galaxias super luminosas, nidos estelares y asteroides cercanos a la Tierra. El proyecto NEOWISE tomó imágenes de cerca de 600 asteroides cercanos a la Tierra, de los cuales 135 fueron nuevos descubrimientos. Debido a que el telescopio detectaba la luz infrarroja, o lo que es lo mismo, el calor de los asteroides, fue capaz de distinguir tanto los objetos luminosos como los oscuros, dando como resultado un estudio más representativo de toda la población. Los datos en infrarrojo permiten a los astrónomos hacer buenas mediciones de los diámetros de los asteroides al combinarlos con los datos de las observaciones en luz visible.

 

Noticia original: http://www.nasa.gov/mission_pages/WISE/news/wise20120516.html

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