Lejos, muy lejos en el cielo: New Horizons sobrevuela un objeto en el cinturón de Kuiper llamado oficialmente ‘Arrokoth’


Imagen compuesta de datos de la nave espacial New Horizons en el cinturón de Kuiper con el objeto binario de contacto primordial MU69 2014

En un tributo apropiado al sobrevuelo más lejano jamás realizado por una nave espacial, el objeto del Cinturón de Kuiper 2014 MU69 ha sido oficialmente llamado Arrokoth, un término nativo americano que significa “cielo” en el idioma Powhatan / Algonquian.

Con el consentimiento de los ancianos y representantes de Powhatan Tribal, el equipo New Horizons de la NASA, cuya nave espacial realizó el reconocimiento récord de Arrokoth a cuatro mil millones de millas de la Tierra, propuso el nombre a la Unión Astronómica Internacional y al Centro de Planetas Menores, la autoridad internacional para nombrar objetos en el Cinturón de Kuiper. El nombre fue anunciado el 13 de noviembre de 2019 en una ceremonia en la sede de la NASA en Washington, DC.

“El nombre” Arrokoth “refleja la inspiración de mirar al cielo y preguntarse acerca de las estrellas y mundos más allá del nuestro”, dijo Alan Stern, investigador principal de New Horizons del Southwest Research Institute, Boulder, Colorado. “Ese deseo de aprender está en el corazón de la misión New Horizons, y nos sentimos honrados de unirnos con la comunidad Powhatan y la gente de Maryland en esta celebración por el descubrimiento”.

New Horizons se lanzó en enero de 2006; en febrero de 2007 pasó por Júpiter para realizar estudios científicos e impulsarse con su gravedad y posteriormente, realizó un primer vuelo histórico a través del sistema de Plutón el 14 de julio de 2015. La nave espacial continuó su incomparable viaje en el Año Nuevo de 2019 con la exploración de Arrokoth, (el equipo había apodado como “Ultima Thule”) localizado mil millones de millas (aproximadamente 1610 millones de kilómetros) más allá de Plutón, siendo el sobrevuelo más lejano jamás realizado.

Arrokoth es uno de los miles de pequeños mundos helados conocidos en el Cinturón de Kuiper, la vasta “tercera zona” del Sistema Solar, más allá de los planetas terrestres internos y los planetas gigantes de gas externos. Fue descubierto en 2014 por un equipo de New Horizons, que incluía a Marc Buie, del Southwest Research Institute, utilizando el poderoso telescopio espacial Hubble.

“Los datos del nuevo Arrokoth nos han dado pistas sobre la formación de planetas y nuestros orígenes cósmicos”, dijo Buie. “Creemos que este antiguo cuerpo, compuesto por dos lóbulos distintos que se fusionaron en una sola entidad, puede albergar respuestas que contribuyan a nuestra comprensión del origen de la vida en la Tierra” De auerdo con las convenciones de nombres de IAU, el equipo de descubrimiento se ganó el privilegio de seleccionar un nombre permanente para el cuerpo celeste. El equipo utilizó esta convención para asociar la cultura de los pueblos nativos que vivían en la región donde se descubrió el objeto; en este caso, tanto el Telescopio Espacial Hubble (en el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial) como la misión New Horizons (en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins) son operados a las afueras de Maryland, un vínculo importante de la región de la Bahía de Chesapeake para las personas Powhatan.

La reserva Pamunkey en el condado de King William, Virginia, es la reserva india americana más antigua de los EE. UU., formada por un tratado con Inglaterra en el siglo XVII  finalmente recibió el reconocimiento federal en julio de 2015.

La tribu Pamunkey y su pueblo fueron significativos en la Confederación original Powhatan; hoy, los miembros tribales de Pamunkey trabajan en colaboración con otras tribus Powhatan en Virginia y también tienen descendientes que son miembros de la nación Powhatan-Renape en Nueva Jersey. Muchos descendientes directos aún viven en la reserva Pamunkey, mientras que otros se han mudado al norte de Virginia, Maryland, D.C., Nueva York y Nueva Jersey.

El Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, diseñó, construyó y opera la nave espacial New Horizons, y administra la misión para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. La Oficina de Gestión Planetaria del Centro Marshall de Vuelo Espacial (MSFC) de la NASA, en Huntsville, Alabama, proporciona la supervisión de la NASA para los New Horizons. El Southwest Research Institute, con sede en San Antonio, dirige la misión a través del investigador principal Stern y dirige el equipo científico, las operaciones de carga útil y la planificación científica de encuentros. New Horizons es parte del Programa New Frontiers administrado por MSFC de la NASA.