Mars 2020 se sostiene sobre sus propias seis ruedas.

“Después de años de diseño, análisis y pruebas, es fantástico ver al rover sobre sus ruedas por primera vez”, dijo Ben Riggs, ingeniero de sistemas mecánicos que trabaja en Mars 2020 en JPL. “Todo el equipo espera verla en la misma configuración en Marte en un futuro no muy lejano”.

Las patas del vehículo explorador (el tubo negro visible sobre las ruedas) están compuestas de titanio, mientras que las ruedas están hechas de aluminio. Con un diámetro de 20,7 pulgadas (52,5 centímetros) y mecanizadas con tacos que proporcionan tracción, las ruedas son modelos de ingeniería que serán reemplazados por modelos de vuelo el próximo año. Cada rueda tiene su propio motor. Las dos ruedas delanteras y las dos traseras también tienen motores de dirección individuales que permiten al vehículo girar 360 grados en el mismo lugar.

Al conducir sobre terrenos irregulares, el sistema de suspensión “rocker-bogie” del rover, llamado así por sus múltiples puntos de pivote y puntales, mantiene un peso relativamente constante en cada rueda para mayor estabilidad. Los conductores de rover evitan el terreno que podría hacer que el vehículo se incline más de 30 grados, pero aun así, el rover puede manejar una inclinación de 45 grados en cualquier dirección sin volcarse. También puede rodar sobre obstáculos y a través de depresiones del tamaño de sus ruedas.

El rover Mars 2020 fue fotografiado en el Simulator Building en JPL, donde se sometió a pruebas durante semanas, incluida una evaluación exhaustiva de cómo operan sus instrumentos, sistemas y subsistemas en el entorno frío y casi vacío que enfrentará en Marte.

JPL está construyendo y gestionará las operaciones del rover Mars 2020 para la NASA. El rover se lanzará en un cohete United Launch Alliance Atlas V en julio de 2020 desde el Space Launch Complex 41 en la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral. El Programa de Servicios de Lanzamiento de la NASA, basado en el Centro Espacial Kennedy de la agencia en Florida, es responsable de la gestión del lanzamiento.

Cuando el rover aterrice en el cráter Jezero el 18 de febrero de 2021, será la primera nave espacial en la historia de la exploración planetaria con la capacidad de retardar con precisión su punto de aterrizaje durante la secuencia de aterrizaje.

Encargado de volver a enviar astronautas a la Luna para 2024, los planes de exploración lunar Artemis de la NASA establecerán una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores, para 2028. Utilizaremos lo que aprendemos en la Luna para prepararnos para enviar astronautas a Marte.