El Mars Reconnaissance Orbiter se somete a una actualización de memoria.


La imagen artística muestra el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA sobre el planeta rojo. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Desde el 17 de febrero hasta el 29 de febrero de 2020, el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA, pasará a una pausa de su misión científica y sus operaciones de retransmisión mientras los ingenieros en la Tierra realizan el mantenimiento a larga distancia. Durante el paréntesis, otros orbitadores transmitirán datos del rover Mars Curiosity y el módulo de aterrizaje Mars InSight, a la Tierra.

El trabajo de mantenimiento implica actualizar los parámetros de la batería en la memoria flash de la nave espacial, un paso raro que se ha hecho solo dos veces antes en los 15 años de vuelo del orbitador. Esta actualización especial es necesaria porque recientemente se determinó que los parámetros de la batería en flash no estaban actualizados y, si se usaban, no cargarían las baterías de MRO a los niveles deseados.

Además de los parámetros de la batería, los ingenieros aprovecharán esta oportunidad para actualizar las tablas de posición planetaria que también residen en la memoria flash. La nave espacial entrará en modo seguro tres veces en el transcurso de la actualización. También cambiará de su ordenador principal, llamado ordenador Side-A, a uno redundante, llamado Side-B.

Mars Reconnaisance Orbiter se lanzó en 2005 y llegó al Planeta Rojo el 10 de marzo de 2006. Desde entonces, la nave espacial ha devuelto 371 terabits de datos. Las naves espaciales de larga duración deben protegerse contra fallos del hardware producidos con el paso del tiempo y los efectos del ambiente espacial hostil, como el daño de los rayos cósmicos.

Cada vez que una nave espacial detecta un problema técnico, hay una serie de acciones que puede tomar, como el cambio a un lado redundante de su electrónica o reiniciar su computadora. El éxito en esos casos depende de una restauración sin daños, de una actualización de un sistema operativo con sus parámetros de archivos de la memoria flash. Para evitar la corrupción de la memoria flash en sí, se almacenan a bordo múltiples copias de los parámetros esenciales.

Para mantener actualizadas los dos ordenadores redundantes, los ingenieros actualizarán primero la memoria flash en el ordenador Side-A y luego ordenarán un reinicio de Side-A para garantizar que la memoria flash se haya actualizado correctamente. Una vez que confirman que los cambios han tenido efecto, cambiarán al lado B y repetirán el proceso.

Después de la validación de las actualizaciones de memoria, MRO volverá a sus actividades científicas y de soporte de retransmisión. Con esta actualización, la misión estará lista para continuar las operaciones hasta la próxima década.

La misión Juno de la NASA desvela recientes hallazgos del misterio del agua en Júpiter.


El generador de imágenes JunoCam a bordo de la nave espacial Juno de la NASA capturó esta imagen de la región ecuatorial sur de Júpiter el 1 de septiembre de 2017. La imagen está orientada de manera que los polos de Júpiter (no visibles) se desplazan de izquierda a derecha del marco.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Kevin M. Gill.

La misión Juno de la NASA ha proporcionado sus primeros resultados científicos sobre la cantidad de agua en la atmósfera de Júpiter. Publicado recientemente en la revista Nature Astronomy, los resultados de Juno estiman que en el ecuador, el agua constituye aproximadamente el 0.25% de las moléculas en la atmósfera de Júpiter. Estos también son los primeros hallazgos sobre la abundancia de agua del gigante gaseoso desde que la misión Galileo de la agencia en 1995 sugirió que Júpiter podría estar extremadamente seco en comparación con el Sol (la comparación no se basa en agua líquida sino en la presencia de sus componentes, oxígeno e hidrógeno, presente en el Sol).

Una estimación precisa de la cantidad total de agua en la atmósfera de Júpiter ha estado en las listas de deseos de los científicos planetarios durante décadas: la figura del gigante gaseoso representa una pieza crítica que falta en el rompecabezas de la formación de nuestro Sistema Solar. Júpiter probablemente fue el primer planeta en formarse, y contiene la mayor parte del gas y el polvo que no se incorporó al Sol.

Las principales teorías sobre su formación se sostienen en la cantidad de agua que absorbió el planeta. La abundancia de agua también tiene implicaciones importantes para la meteorología del gigante gaseoso (cómo fluyen las corrientes de viento en Júpiter) y la estructura interna. Mientras que los rayos, un fenómeno típicamente alimentado por la humedad, (detectado en Júpiter por Voyager y otras naves espaciales) implicaban la presencia de agua, una estimación precisa de la cantidad de agua en las profundidades de la atmósfera de Júpiter se mantenía desconocida.

Antes de que la sonda Galileo dejara de transmitir 57 minutos en su descenso en diciembre de 1995, envió por radio mediciones espectrométricas la cantidad de agua en la atmósfera del gigante gaseoso hasta una profundidad de aproximadamente 120 kilómetros, donde la presión atmosférica alcanzó aproximadamente 22 bares. Los científicos que trabajan en los datos quedaron consternados al encontrar diez veces menos agua de lo esperado.

Aún más sorprendente: la cantidad de agua que midió la sonda Galileo parecía seguir aumentando a mayor profundidad medida, muy por debajo de donde las teorías sugieren que la atmósfera debería estar bien mezclada. En una atmósfera bien mezclada, la cantidad de agua es constante en toda la región y es más probable que represente un promedio global; en otras palabras, es más probable que sea representativo del agua en todo el planeta. Cuando se combina con un mapa infrarrojo obtenido al mismo tiempo por un telescopio terrestre, los resultados sugieren que la misión de la sonda puede haber sido desafortunada, muestreando un punto meteorológico inusualmente seco y cálido en Júpiter.

“Justo cuando pensamos que tenemos cosas resueltas, Júpiter nos recuerda cuánto aún tenemos que aprender”, dijo Scott Bolton, investigador principal de Juno en el Southwest Research Institute en San Antonio. “El sorprendente descubrimiento de Juno de que la atmósfera no estaba bien mezclada incluso muy por debajo de las nubes es un rompecabezas que todavía estamos tratando de resolver. Nadie hubiera adivinado que el agua podría ser tan variable en todo el planeta”.


Espesas nubes blancas están presentes en esta imagen de JunoCam de la zona ecuatorial de Júpiter. A frecuencias de microondas, estas nubes son transparentes, lo que permite que el radiómetro de microondas de Juno mida el agua en la atmósfera de Júpiter. La imagen fue adquirida durante el sobrevuelo de Juno el 16 de diciembre de 2017.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Kevin M. Gill
  • Medición de agua desde arriba;

Juno, una nave espacial giratoria que funciona con energía solar, se lanzó en 2011. Tras la experiencia de la sonda Galileo, Juno busca obtener lecturas de cantidades de agua en grandes regiones del inmenso planeta. Un nuevo tipo de instrumento para la exploración planetaria del espacio profundo, el Radiómetro de microondas (MWR) de Juno, observa a Júpiter desde arriba utilizando seis antenas que miden la temperatura atmosférica a múltiples profundidades simultáneamente. El radiómetro de microondas aprovecha el hecho de que el agua absorbe ciertas longitudes de onda de radiación de microondas (el mismo principio utilizado por los hornos de microondas para calentar rápidamente los alimentos). Las temperaturas medidas se utilizan para medir la cantidad de agua y amoníaco en la atmósfera profunda, ya que ambas moléculas absorben la radiación de microondas.

El equipo científico de Juno utilizó los datos recopilados durante los primeros ocho sobrevuelos científicos de Júpiter para generar los hallazgos. Inicialmente se concentraron en la región ecuatorial porque la atmósfera allí parece más mezclada, incluso en profundidad, que en otras regiones. Desde su percha orbital, el radiómetro pudo recopilar datos desde una profundidad mucho mayor en la atmósfera de Júpiter que la sonda Galileo, 150 kilómetros, donde la presión alcanza aproximadamente los 33 bares.

“Descubrimos que el agua en el ecuador es mayor de lo que medía la sonda Galileo”, dijo Cheng Li, un científico de Juno en la Universidad de California, Berkeley. “Debido a que la región ecuatorial es única en Júpiter, necesitamos comparar estos resultados con la cantidad de agua que hay en otras regiones”.

  • Hacia el norte;

La órbita de 53 días de Juno se está moviendo lentamente hacia el norte, como se pretendía, y enfoca más al hemisferio norte de Júpiter con cada sobrevuelo. El equipo científico está ansioso por ver cómo el contenido de agua atmosférica varía según la latitud y la región, así como lo que los polos ricos en ciclones, pueden indicarles sobre la abundancia de agua global del gigante de gas.

El sobrevuelo científico número 24 a Júpiter de Juno ocurrió el 17 de febrero. El próximo sobrevuelo científico tendrá lugar el 10 de abril de 2020.

“Cada sobrevuelo científico es una oportunidad de descubrimiento”, dijo Bolton. “Con Júpiter siempre hay algo nuevo. Juno nos ha enseñado una lección importante: necesitamos acercarnos a un planeta para probar nuestras teorías”.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, gestiona la misión Juno para el investigador principal, Scott Bolton, del Southwest Research Institute en San Antonio. Juno es parte del Programa de Nuevas Fronteras de la NASA, que se administra en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misión Científica de la NASA. La Agencia Espacial Italiana contribuyó con el Mapeador Auroral Infrarrojo Joviano y el sistema de traducción Ka-Band. Lockheed Martin Space en Denver construyó y opera la nave espacial.

La NASA selecciona cuatro posibles misiones para estudiar los secretos del Sistema Solar.


Concepto artístico del Sistema Solar.
Créditos: NASA

La NASA ha seleccionado cuatro investigaciones del Programa Discovery para desarrollar estudios conceptuales para nuevas misiones. Aunque todavía no son misiones oficiales y algunas pueden no ser elegidas para avanzar, las selecciones se centran en objetivos convincentes y ciencia que no están cubiertos por las misiones activas o las selecciones recientes de la NASA. Las selecciones finales se realizarán el próximo año.

El Programa Discovery de la NASA invita a científicos e ingenieros a formar un equipo para diseñar emocionantes misiones de ciencia planetaria que profundicen lo que sabemos sobre el Sistema Solar y nuestro lugar en él. Estas misiones proporcionarán frecuentes oportunidades de vuelo para centrarse en investigaciones para ciencia planetaria. El objetivo del programa es abordar preguntas recurrentes en la ciencia planetaria y aumentar nuestra comprensión de nuestro Sistema Solar.

“Estas misiones seleccionadas tienen el potencial de transformar nuestra comprensión de algunos de los mundos más activos y complejos del Sistema Solar”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. “Explorar cualquiera de estos cuerpos celestes ayudará a descubrir los secretos del cómo, y otros similares, llegaron a estar en el cosmos”.

Cada uno de los cuatro estudios de nueve meses recibirá 3 millones de dólares para desarrollar y madurar conceptos y concluirá con un Informe de estudio conceptual. Después de evaluar los estudios conceptuales, la NASA continuará desarrollando hasta dos misiones para su lanzamiento.

Las propuestas se eligieron en función de su potencial valor científico y la viabilidad de desarrollo de los planes, después de un competitivo proceso de revisión por pares.

Las propuestas seleccionadas son:

  • DAVINCI+ Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry, and Imaging Plus (Investigación profunda de los gases nobles de la atmósfera de Venus, química e imágenes);

DAVINCI+ analizará la atmósfera de Venus para comprender cómo se formó y evolucionó, y determinará si Venus alguna vez tuvo un océano. DAVINCI+ se sumergería en la atmósfera inhóspita de Venus para medir con precisión su composición hasta la superficie. Los instrumentos estarían encapsulados dentro de una esfera de descenso especialmente diseñada para protegerlos del intenso entorno de Venus. El “+” en DAVINCI+ se refiere al componente de imagen de la misión, que incluiría cámaras en la esfera de descenso y en el orbitador, diseñados para mapear el tipo de roca superficial. La última misión in situ dirigida por los EE. UU. a Venus fue en 1978. Los resultados de DAVINCI+ tendrían el potencial de cambiar nuestra comprensión de la formación de planetas terrestres en nuestro Sistema Solar y más allá. James Garvin, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, es el investigador principal. Goddard proporcionaría la gestión del proyecto.

  • IVO (Observador del volcán Io);

IVO exploraría la luna de Júpiter, Io, para aprender cómo las fuerzas de marea dan forma a los cuerpos planetarios. Io se calienta por el constante aplastamiento generado por la masiva gravedad de Júpiter y es el cuerpo volcánicamente más activo del Sistema Solar. Poco se sabe sobre las características específicas de Io, quizá exista un océano de magma en su interior. Usando sobrevuelos cercanos, IVO evaluaría cómo se genera y hace erupción el magma en Io. Los resultados de la misión podrían revolucionar nuestra comprensión de la formación y evolución de cuerpos rocosos y terrestres, así como de mundos oceánicos helados en nuestro Sistema Solar y planetas extrasolares en todo el Universo. Alfred McEwen de la Universidad de Arizona en Tucson es el investigador principal. El Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, proporcionaría la gestión de proyectos.

  • TRIDENT;

Trident exploraría Tritón, una luna helada única y muy activa de Neptuno, como un medio para comprender mundos habitables a tremendas distancias del Sol. La misión Voyager 2 de la NASA demostró que Tritón tiene un revestimiento activo, que genera la segunda superficie más joven del Sistema Solar, con el potencial de erupción de plumas y una atmósfera. Junto con una ionosfera que puede crear nieve orgánica y el potencial para un océano interior, Tritón es un objetivo de exploración emocionante para comprender cómo los mundos habitables pueden desarrollarse en nuestro Sistema Solar y en otros.         Usando un solo sobrevuelo, Trident mapearía a Tritón, caracterizaría los procesos activos y determinaría si existe el océano subsuperficial previsto. Louise Prockter del Instituto Lunar y Planetario / Asociación de Investigación Espacial de las Universidades en Houston es la investigadora principal. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, proporcionaría la gestión del proyecto.

  • VERITAS Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography, and Spectroscopy ( emivividad de Venus, radiociencia, Insar, topografía y espectrocopía);

VERITAS mapearía la superficie de Venus para determinar la historia geológica del planeta y entender por qué Venus se desarrolló de manera tan diferente a la Tierra. En órbita alrededor de Venus con un radar de apertura sintética, VERITAS registraría las elevaciones de la superficie en casi todo el planeta para crear reconstrucciones tridimensionales de la topografía y confirmar si los procesos, como la tectónica de placas y el vulcanismo, siguen activos en Venus. VERITAS también escanearía las emisiones infrarrojas de la superficie para mapear la geología de Venus, lo cual es en gran parte desconocido. Suzanne Smrekar, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, es la investigadora principal. JPL proporcionaría gestión de proyectos.


Créditos: NASA/JPL-Caltech

Los conceptos fueron elegidos de las propuestas presentadas en 2019 bajo el Anuncio de oportunidad de la NASA (AO) NNH19ZDA010O, Programa Discovery. Las investigaciones seleccionadas serán gestionadas por la Oficina del Programa de Misiones Planetarias en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, como parte del Programa Discovery. El Programa Discovery lleva a cabo investigaciones de ciencia espacial en la División de Ciencia Planetaria de la Dirección de Misión Científica de la NASA, guiado por las prioridades de la agencia de la NASA y el proceso de Estudio Decadal de la Academia Nacional de Ciencias.

Establecido en 1992, el Programa Discovery de la NASA ha apoyado el desarrollo y la implementación de más de 20 misiones e instrumentos. Estas selecciones son parte de la novena competencia del Programa Discovery.

El equipo de New Horizons descubre una pieza crítica del rompecabezas de formación planetaria.


El color uniforme y la composición de la superficie de Arrokoth muestra el objeto del Cinturón de Kuiper formado a partir de una pequeña nube de material uniforme de la nebulosa solar, en lugar de una mezcla de materia de partes más separadas de la nebulosa. El primero apoya la idea de que Arrokoth se formó en un colapso local de una nube en la nebulosa solar.
Créditos: NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / Southwest Research Institute / Roman Tkachenko

Los datos de la misión New Horizons de la NASA están proporcionando nuevas ideas sobre cómo se formaron los planetas y los planetesimales, los bloques de construcción de los planetas.

La nave espacial New Horizons sobrevoló el antiguo objeto del Cinturón de Kuiper Arrokoth (MU69 2014) el 1 de enero de 2019, proporcionando la primera mirada de cerca de la humanidad a uno de los restos helados de la formación del Sistema Solar en la vasta región más allá de la órbita de Neptuno. Utilizando datos detallados sobre la forma, la geología, el color y la composición del objeto, reunidos durante un sobrevuelo que estableció un récord que ocurrió a más de seis mil quinientos millones de kilómetros de la Tierra, los investigadores aparentemente respondieron una pregunta de larga data sobre los orígenes planetesimales y, por lo tanto, hicieron un gran avance en la comprensión de cómo se formaron los planetas mismos.

El equipo informa esos hallazgos en un conjunto de tres artículos en la revista Science, y en una conferencia de prensa el 13 de febrero en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia en Seattle.

“Arrokoth es el objeto más distante, más primitivo y más prístino jamás explorado por la nave espacial, por lo que sabíamos que tendría una historia única que contar”, dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado. “Nos está enseñando cómo se formaron los planetesimales, y creemos que el resultado marca un avance significativo en la comprensión de la formación planetaria y planetaria en general”.

Las primeras imágenes posteriores al sobrevuelo transmitidas desde New Horizons el año pasado mostraron que Arrokoth tenía dos lóbulos conectados, una superficie lisa y una composición uniforme, lo que indica que probablemente era prístino y proporcionaría información decisiva sobre cómo se formaron los cuerpos. Estos primeros resultados fueron publicados en Science en mayo pasado.

“Este es realmente un hallazgo emocionante para lo que ya es una misión muy exitosa e histórica”, dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencia Planetaria de la NASA. “Los continuos descubrimientos de la nave espacial New Horizons de la NASA asombran al cambiar nuestro conocimiento y comprensión de cómo se forman los cuerpos planetarios en los sistemas solares en todo el Universo”.

Durante los siguientes meses, trabajando con más datos de mayor resolución y sofisticadas simulaciones por computadora, el equipo de la misión reunió una imagen de cómo debe haberse formado Arrokoth. Su análisis indica que los lóbulos de este objeto “binario de contacto” alguna vez fueron cuerpos separados que se formaron muy juntos y a baja velocidad, se orbitaron entre sí y luego se fusionaron suavemente para crear el objeto New Horizons de 35 kilómetros de largo observado.

Esto indica que Arrokoth se formó durante el colapso por gravedad de una nube de partículas sólidas en la nebulosa solar primordial, en lugar de la teoría competitiva de la formación planetesimal llamada acreción jerárquica. A diferencia de las colisiones a alta velocidad entre los planetesimales en la acumulación jerárquica, en el colapso de la nube de partículas, las partículas se fusionan suavemente, creciendo lentamente.

“Así como los fósiles nos dicen cómo evolucionaron las especies en la Tierra, los planetesimales nos dicen cómo se formaron los planetas en el espacio”, dijo William McKinnon, co-investigador de New Horizons de la Universidad de Washington en St. Louis, y autor principal de un artículo de formación de Arrokoth en Science esta semana. “Arrokoth se ve como porque no se formó a través de colisiones violentas, sino en una danza más intrincada, en la que sus objetos componentes se orbitaban lentamente antes de unirse”.

Otras dos pruebas importantes respaldan esta conclusión. El color uniforme y la composición de la superficie de Arrokoth muestra el KBO formado a partir de material cercano, como predicen los modelos locales de colapso de la nube, en lugar de una mezcla de materia de partes más separadas de la nebulosa, como podrían predecir los modelos jerárquicos.

Las formas planas de cada uno de los lóbulos de Arrokoth, así como la alineación notablemente cercana de sus polos y ecuadores, también apuntan a una fusión más ordenada de una nube colapsada. Aún más, la superficie lisa y el cráter de Arrokoth indica que su cara se ha mantenido bien conservada desde el final de la era de la formación del planeta.

“Arrokoth tiene las características físicas de un cuerpo que se unió lentamente, con materiales ‘locales’ en la nebulosa solar”, dijo Will Grundy, jefe del equipo temático de composición de New Horizons del Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, y autor principal de un segundo Papel de ciencia. “Un objeto como Arrokoth no se habría formado, o se vería de la manera que lo hace, en un entorno de acreción más caótico”.

Los últimos informes de Arrokoth se expanden significativamente en el artículo de Science de mayo de 2019, dirigido por Stern. Los tres nuevos documentos se basan en 10 veces más datos que el primer informe, y juntos proporcionan una imagen mucho más completa del origen de Arrokoth.

“Toda la evidencia que hemos encontrado apunta a modelos de colapso de nubes de partículas, y descarta la acumulación jerárquica para el modo de formación de Arrokoth y, por inferencia, otros planetesimales”, dijo Stern.

New Horizons continúa llevando a cabo nuevas observaciones de objetos adicionales del Cinturón de Kuiper. También continúa mapeando el ambiente de radiación y polvo de partículas cargadas en el Cinturón de Kuiper. Los nuevos KBO que se están observando ahora están demasiado lejos para revelar descubrimientos como los de Arrokoth, pero el equipo puede medir aspectos como las propiedades y la forma de la superficie de cada objeto. Este verano, el equipo de la misión comenzará a usar grandes telescopios terrestres para buscar nuevos KBO para estudiar de esta manera, e incluso para otro objetivo de sobrevuelo si el combustible lo permite.

La nave espacial New Horizons está ahora a 7.100 millones de kilómetros de la Tierra, operando normalmente y acelerando más profundamente en el Cinturón de Kuiper a casi 50.400 kilómetros por hora.

El Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, diseñó, construyó y opera la nave espacial New Horizons, y administra la misión para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. La Oficina de Gestión Planetaria del Centro Marshall de Vuelos Espaciales proporciona la supervisión de la NASA para New Horizons. Southwest Research Institute, con sede en San Antonio, dirige la misión a través del investigador principal Stern y dirige el equipo científico, las operaciones de carga útil y la planificación científica de encuentros. New Horizons es parte del Programa New Frontiers administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama.

“Punto azul pálido” revisitado.


Créditos: NASA / JPL-Caltech

Para el 30 aniversario de una de las vistas más emblemáticas de la misión Voyager, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, publica una nueva versión de la imagen conocida como el “Punto azul pálido”.

La imagen actualizada utiliza técnicas y software modernos de procesamiento de imágenes, respetando la intención de quienes planearon la imagen. Al igual que el original, la nueva vista en color muestra al planeta Tierra como un único píxel azul brillante en la inmensidad del espacio. Los rayos de luz solar dispersados ​​dentro de la óptica de la cámara se extienden por la escena, uno de los cuales se cruzó drásticamente con la Tierra.

La vista se obtuvo el 14 de febrero de 1990, solo unos minutos antes de que las cámaras de la Voyager 1 se apagaran intencionalmente para conservar energía y porque la sonda, junto con su hermana, la Voyager 2, no harían sobrevuelos de ningún otro objeto durante su vida. El apagado de instrumentos y otros sistemas en las dos naves espaciales Voyager ha sido un proceso gradual y continuo que ha ayudado a permitir su longevidad.


Esta vista simulada, realizada con la aplicación Eyes on the Solar System de la NASA, se aproxima a la perspectiva de la Voyager 1 cuando tomó su serie final de imágenes conocidas como el “Retrato de familia del Sistema Solar”, incluida la imagen “Pale Blue Dot”.
Créditos: NASA / JPL-Caltech

Esta célebre vista del Voyager 1 era parte de una serie de 60 imágenes diseñadas para producir lo que la misión llamó el “Retrato familiar del Sistema Solar”. Esta secuencia de comandos de enfoques cámara devolvió imágenes de seis de los planetas del Sistema Solar, así como del Sol. La vista del punto azul pálido se creó utilizando las imágenes en color que Voyager tomó de la Tierra.

El nombre popular de esta vista se remonta al título del libro de 1994 del científico de imágenes de Voyager Carl Sagan, quien originó la idea de usar las cámaras de Voyager para obtener imágenes de la Tierra distante y desempeñó un papel crítico al promover que se tomaran las imágenes de retratos familiares.

La nave espacial Voyager fue construida por JPL, que continúa operando. JPL es una división de Caltech en Pasadena. Las misiones Voyager son parte del Observatorio del Sistema de Heliofísica de la NASA, patrocinado por la División de Heliofísica de la Dirección de Misiones Científicas en Washington.

La NASA se prepara para la Luna y Marte con una nueva adición a su red de espacio profundo.


El 11 de febrero de 2020, la NASA, el JPL, los militares y los funcionarios locales iniciaron obras en Goldstone, California, para una nueva antena en la Red de Espacio Profundo de la agencia, que se comunica con todas sus misiones en el espacio profundo. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Rodeados por el desierto de California, funcionarios de la NASA iniciaron el martes 11 de febrero una nueva antena para comunicarse con la nave espacial robótica de la agencia más alejada. Dentro de la Red de Espacio Profundo (DSN), la antena parabólica de 34 metros de ancho que se está construyendo representa un futuro en el que más misiones requerirán tecnología avanzada, como láseres capaces de transmitir grandes cantidades de datos de astronautas en la superficie marciana. Como parte de su programa Artemis, la NASA enviará a la primera mujer y al próximo hombre a la Luna para 2024, aplicando las lecciones aprendidas allí para enviar astronautas a Marte.

Usando antenas masivas, la agencia habla con más de 30 misiones en el espacio profundo al día, incluidas muchas misiones internacionales. A medida que se han lanzado más misiones y con otras en proceso, la NASA está buscando fortalecer la red. Cuando se complete en 2 años y medio, el nuevo plato será bautizado como Deep Space Station-23 (DSS-23), lo que elevará a 13 el número de antenas operativas del DSN.

“Desde la década de 1960, cuando el mundo vio por primera vez imágenes en vivo de humanos en el espacio y en la Luna, para revelar imágenes y datos científicos de la superficie de Marte y vastas y distantes galaxias, la Red del Espacio Profundo ha conectado a la humanidad con nuestro Sistema Solar y más allá “, dijo Badri Younes, administrador adjunto de la NASA para comunicaciones espaciales y navegación, o SCaN, que supervisa las redes de la NASA. “Esta nueva antena, la quinta de las seis planificadas actualmente, es otro ejemplo de la determinación de la NASA de permitir la exploración científica y espacial mediante el uso de la última tecnología”.

Administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, la red de espacio profundo más grande y concurrida del mundo está agrupada en tres ubicaciones: Goldstone, California; Madrid, España; y Canberra, Australia, que están posicionadas aproximadamente a 120 grados de distancia alrededor del mundo para permitir el contacto continuo con la nave espacial a medida que la Tierra gira. (En el apartado “Seguimiento online de esta página”  se puede ver qué antenas del DSN están enviando comandos o recibiendo datos en cada momento).

La primera incorporación a Goldstone desde 2003, se está construyendo en el sitio Apollo del complejo, llamado así porque su antena DSS-16 apoyaba las misiones humanas de la NASA a la Luna. Antenas similares se han construido en los últimos años en Canberra, mientras que en Madrid, dos están en construcción.

“El DSN es la única línea telefónica de la Tierra para nuestras dos naves espaciales Voyager, ambas en el espacio interestelar, todas nuestras misiones a Marte y la nave espacial New Horizons que ahora está mucho más allá de Plutón”, dijo el subdirector del JPL, Larry James. “Cuanto más exploramos, más antenas necesitamos para hablar con todas nuestras misiones”.

Si bien la DSS-23 funcionará como una antena de radio, también estará equipado con espejos y un receptor especial para láseres emitidos desde naves espaciales distantes. Esta tecnología es crítica para enviar astronautas a lugares como Marte. Los seres humanos allí necesitarán comunicarse con la Tierra más de lo que lo hacen los exploradores robóticos de la NASA, y una base de Marte, con sus sistemas y equipos de soporte vital, estaría llena de datos que necesitan ser monitoreados.

“Los láseres pueden aumentar su velocidad de datos de Marte en aproximadamente 10 veces lo que obtiene de la radio”, dijo Suzanne Dodd, directora de la Red Interplanetaria, la organización que administra el DSN. “Nuestra esperanza es que proporcionar una plataforma para comunicaciones ópticas aliente a otros exploradores espaciales a experimentar con láser en futuras misiones”.

Si bien las nubes pueden alterar los láseres, los cielos despejados del desierto de Goldstone lo convierten en un lugar ideal para servir como receptor láser aproximadamente el 60% del tiempo. Una demostración de las capacidades de la DSS-23 está a la vuelta de la esquina: cuando la NASA lance un orbitador llamado Psique a un asteroide metálico en unos pocos años, llevará un terminal de comunicaciones láser experimental desarrollado por JPL. Llamado el proyecto de comunicaciones ópticas del espacio profundo, este equipo enviará datos e imágenes a un observatorio en la montaña Palomar del sur de California. Pero Psyche también podrá comunicarse con la nueva antena Goldstone, allanando el camino para velocidades de datos más altas en el espacio profundo.

Todo sobre el láser (y el micrófono) del próximo rover de la NASA, Mars 2020.


El mástil o “cabeza” de Mars 2020 incluye un instrumento láser llamado SuperCam que puede vaporizar material de roca y estudiar el plasma resultante. Crédito: NASA / JPL-Caltech

SuperCam es un instrumento de vaporización de rocas que ayudará a los científicos a buscar fósiles de Marte.

La NASA está enviando un nuevo robot con láser a Marte. Pero a diferencia de los láseres de ciencia ficción, este se utiliza para estudiar la mineralogía y la química a una distancia de hasta 7 metros. También podría ayudar a los científicos a encontrar signos de vida microbiana fosilizada en el planeta rojo.

Uno de los siete instrumentos a bordo del rover Mars 2020 que se lanza este verano, SuperCam, fue construido para no exceder en tamaño, resultando en algo no más grande que una caja de cereales. Dispara un rayo láser pulsado del mástil del rover, o “cabeza”, para vaporizar pequeñas porciones de roca desde la distancia, proporcionando información que será esencial para el éxito de la misión.

Aquí hay una mirada más cercana a lo que hace que el instrumento sea tan especial:

Un largo alcance.

El uso de un rayo láser ayudará a los investigadores a identificar minerales que están más allá del alcance del brazo robótico del rover o en áreas demasiado empinadas para que el rover acceda. También les permitirá analizar un objetivo antes de decidir si guiar al explorador al lugar para realizar un análisis más detallado. De particular interés: minerales que se formaron en presencia de agua líquida, como arcillas, carbonatos y sulfatos. El agua líquida es esencial para la existencia de la vida tal como la conocemos, incluidos los microbios, que podrían haber sobrevivido en Marte hace miles de millones de años.

Los científicos también pueden usar la información de SuperCam para ayudar a decidir si capturar núcleos de roca para el sistema de almacenamiento de muestras del móvil. Mars 2020 recolectará estas muestras de núcleos en tubos de metal, y finalmente las depositará en una ubicación predeterminada para que en una futura misión pueda recuperar y traer de vuelta a la Tierra.

Enfoque láser

SuperCam es esencialmente una versión de nueva generación de la ChemCam del rover Curiosity. Al igual que su predecesor, SuperCam puede usar un rayo láser infrarrojo para calentar el material que impacta a alrededor de 10,000 grados Celsius, un método llamado espectroscopía de ruptura inducida por láser, o LIBS, y lo vaporiza. Una cámara especial puede determinar la composición química de estas rocas a partir del plasma que se crea.

Al igual que ChemCam, SuperCam utilizará inteligencia artificial para buscar objetivos de roca que valgan la pena vaporizar durante y después de los recorridos. Además, esta I.A. mejorada permite que SuperCam apunte con mucha precisión a pequeñas características de roca.

Otra característica nueva de SuperCam es un láser verde que puede determinar la composición molecular de los materiales de la superficie. Este rayo verde excita los enlaces químicos en una muestra y produce una señal dependiendo de qué elementos se unen, una técnica llamada espectroscopía Raman. SuperCam también utilizará el láser verde para hacer que algunos minerales y productos químicos a base de carbono emitan luz o fluorescencia.

Los minerales y los productos químicos orgánicos fluorescen a diferentes velocidades, por lo que el sensor de luz de SuperCam cuenta con un obturador que puede cerrarse tan rápido como 100 nanosegundos a la vez, tan rápido que muy pocos fotones de luz entrarán en él. La alteración de la velocidad de obturación (una técnica llamada espectroscopía de luminiscencia de resolución temporal) permitirá a los científicos determinar mejor los compuestos presentes.

Además, SuperCam puede usar luz visible e infrarroja (VISIR) reflejada por el Sol para estudiar el contenido mineral de rocas y sedimentos. Esta técnica VISIR complementa la espectroscopía Raman; Cada técnica es sensible a diferentes tipos de minerales.

Láser con un control de micrófono

SuperCam incluye un micrófono para que los científicos puedan escuchar cada vez que el láser golpea un objetivo. El sonido emergente creado por el láser cambia sutilmente según las propiedades del material de una roca.

“El micrófono tiene un propósito práctico al decirnos algo sobre nuestros objetivos de roca desde la distancia. Pero también podemos usarlo para grabar directamente el sonido del paisaje marciano o el giro del mástil del rover”, dijo Sylvestre Maurice, del Instituto de Investigación en Astrofísica y Ciencia Planetaria en Toulouse, Francia.

El rover Mars 2020 marca la tercera vez que este diseño de micrófono en particular irá al Planeta Rojo, dijo Maurice. A fines de la década de 1990, el mismo diseño cabalgó a bordo del Mars Polar Lander, que se estrelló en la superficie. En 2008, la misión Phoenix experimentó problemas electrónicos que impidieron el uso del micrófono.

En el caso de Mars 2020, SuperCam no tiene el único micrófono a bordo del rover: un micrófono de entrada, descenso y aterrizaje capturará todos los sonidos del rover del tamaño de un automóvil que se dirige a la superficie. Agregará audio al video a todo color grabado por las cámaras del rover, capturando un aterrizaje en Marte como nunca antes.

Trabajo en equipo

SuperCam está dirigida por el Laboratorio Nacional de Los Alamos en Nuevo México, donde se desarrolló la Unidad del Cuerpo del instrumento. Esa parte del instrumento incluye varios espectrómetros, electrónica de control y software.

La Unidad de Mástil fue desarrollada y construida por varios laboratorios del CNRS (centro de investigación francés) y universidades francesas bajo la autoridad contratante de CNES (agencia espacial francesa). Los objetivos de calibración en la plataforma móvil son proporcionados por la Universidad española de Valladolid.

JPL está construyendo y gestionará las operaciones del rover Mars 2020 para la Dirección de Misión Científica de la NASA en la sede de la agencia en Washington.

Cómo el Orbitador Solar de la ESA-NASA soporta el calor.

Cuando Solar Orbiter se lance en su viaje hacia el Sol, hay una pieza clave de ingeniería que hace posible esta misión de la ESA-NASA: el escudo térmico.

Buscando una vista de los polos norte y sur del Sol, Solar Orbiter saldrá del plano eclíptico, el cinturón del espacio, más o menos en línea con el ecuador del Sol, a través del cual orbitan los planetas. Lanzándose repetidamente más allá de Venus para acercarse al Sol y escalar más arriba de la eclíptica, la nave espacial se alejará del Sol y regresará a la órbita de la Tierra a lo largo de su misión.

“Aunque Solar Orbiter se acerque bastante al Sol, también se alejará bastante”, dijo Anne Pacros, gerente de carga útil en el Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial de la Agencia Espacial Europea, o ESA, en los Países Bajos. “Tenemos que sobrevivir tanto al calor como al frío extremo”. En la oscuridad del espacio, Solar Orbiter enfrenta temperaturas de menos de 150 grados Celsius. En la aproximación más cercana, a más de 4 millones de kilómetros del Sol, se encontrará con un intenso calor y radiación.

Pero el escudo térmico de 150 kilos de Solar Orbiter reflejará y guiará el calor lejos de la nave espacial y podrá soportar hasta 520ºC.

El escudo térmico está construido como un sándwich de 3 metros por 2.5 metros. La capa frontal (delgadas láminas de titanio) reflejará fuertemente el calor. Una base de aluminio con diseño de panal, cubierta con más aislamiento de aluminio, forma el corte interior más cercano a la nave espacial y brinda soporte.

Los soportes de titanio en forma de estrella mantienen las capas en su lugar, como un palillo de dientes encargado de mantener el pan, pero notablemente, este sándwich no se llene. El espacio de casi 25 centímetros en los embudos de protección se calienta al espacio. Un segundo espacio más pequeño se encuentra entre el corte interior y la nave espacial. En general, el escudo tiene 40 centímetros de grosor. También tiene varios ojos: mirillas para que observen cinco de los instrumentos de teledetección de la nave espacial.

El escudo térmico del Solar Orbiter está recubierto con una fina capa negra de fosfato de calcio, un polvo similar al carbón que se parece a los pigmentos utilizados en pinturas rupestres hace miles de años.

“Es curioso que algo tan avanzado tecnológicamente como esto sea realmente muy antiguo”, dijo Pacros. Pero el recubrimiento resiste la degradación bajo el golpe de la intensa radiación ultravioleta solar. Aunque el polvo negro absorbe algo de calor, es excelente para arrojar ese calor al espacio.

Solar Orbiter también tiene que lidiar con su propio calor. Sus instrumentos y paneles de radiadores en el costado de la nave espacial expulsan calor y deben aseguran que los instrumentos no se calienten demasiado.


La nave espacial Solar Orbiter está preparada para la encapsulación en el carenado de carga útil Atlas V. En esta imagen, la capa frontal de la lámina delgada de titanio y los soportes en forma de estrella son visibles. La capa frontal refleja el calor, mientras que el conjunto brinda soporte.
Créditos: NASA / Ben Smegelsky

El control estricto de la posición e inclinación de la nave espacial es clave para proteger los instrumentos. Una vez que la nave espacial haya pasado la marca de 141 millones de kilómetros en sus sobrevuelos solares, que es el 95% de la distancia entre el Sol y la Tierra, el escudo térmico debe apuntar directamente al Sol. Eso significa que Solar Orbiter caminará como un cangrejo por el espacio, manteniendo la nave espacial y los instrumentos escondidos en la sombra del escudo térmico.

Solar Orbiter es una misión cooperativa internacional entre la Agencia Espacial Europea y la NASA. El Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial (ESTEC) de la ESA en los Países Bajos gestiona el esfuerzo de desarrollo. El Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC) en Alemania operará Solar Orbiter después del lanzamiento. Solar Orbiter fue construido por Airbus Defence and Space, y contiene 10 instrumentos: nueve provistos por los estados miembros de la ESA y la ESA. La NASA proporcionó un instrumento (SoloHI) y un sensor adicional, el Heavy Ion Sensor, que forma parte del conjunto de instrumentos del Solar Wind Analyzer (SWA).

MAVEN de la NASA explora Marte para comprender la interferencia de radio en la Tierra.

La nave espacial MAVEN (Atmósfera de Marte y Evolución volátil) de la NASA ha descubierto “capas” y “grietas” en la parte cargada eléctricamente de la atmósfera superior (la ionosfera) de Marte. El fenómeno es muy común en la Tierra y causa interrupciones impredecibles en las comunicaciones por radio. Sin embargo, no las entendemos completamente porque se forman en altitudes que son muy difíciles de explorar en la Tierra. El descubrimiento inesperado de MAVEN muestra que Marte es un laboratorio único para explorar y comprender mejor este fenómeno altamente disruptivo.


Gráfico que ilustra la nave espacial MAVEN encontrando capas de plasma en Marte.
Créditos: NASA Goddard / CI lab

“Las capas están muy cerca de nuestras cabezas en la Tierra, y pueden ser detectadas por cualquier persona con una radio, pero aún son bastante misteriosas”, dice Glyn Collinson, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, autor principal de un artículo. Sobre esta investigación que aparece el 3 de febrero en Nature Astronomy. “¿Quién hubiera pensado que una de las mejores maneras de entenderlos es lanzar un satélite a Marte, a 500 millones de kilómetros?”

Si su estación de radio favorita alguna vez se ha atascado o ha sido reemplazada por otra estación, una causa probable son las capas de gas con carga eléctrica, llamada “plasma”, en la región más alta de la atmósfera, llamada “ionosfera”. Estas capas, que se forman repentinamente y duran varias horas, actúan como espejos gigantes en el cielo, haciendo que las señales de radio desde lejos reboten en el horizonte donde pueden interferir con las transmisiones locales, como dos personas que intentan hablar entre sí. Las capas también pueden causar interferencia con las comunicaciones de radio por avión y embarque, y pueden cegar el radar militar.


Gráfico que ilustra las señales de radio de una estación remota (línea púrpura doblada) que interfiere con una estación local (torre negra) después de reflejarse en una capa de plasma en la ionosfera.
Créditos: NASA Goddard / CI lab

En la Tierra, las capas se forman a una altitud de aproximadamente 100 km donde el aire es demasiado fino para que un avión pueda volar, pero demasiado grueso para que un satélite orbite. La única forma de alcanzarlos es con un cohete, pero estas misiones duran solo decenas de minutos antes de volver a caer en la Tierra. “Sabemos que existen desde hace más de 80 años, pero sabemos muy poco acerca de lo que sucede dentro de ellos, porque ningún satélite puede bajar lo suficiente como para alcanzar las capas”, dice Collinson, “al menos, no hay satélite en la Tierra”.

En Marte, las naves espaciales como MAVEN pueden orbitar a altitudes más bajas y pueden muestrear estas características directamente. MAVEN lleva varios instrumentos científicos que miden plasmas en la atmósfera y el espacio alrededor de Marte. Mediciones recientes de uno de estos instrumentos detectaron picos repentinos inesperados en la abundancia de plasma mientras volaba a través de la ionosfera marciana. Joe Grebowsky, ex científico del proyecto MAVEN en la NASA Goddard, reconoció de inmediato el aumento de su experiencia previa con vuelos de cohetes a través de las capas en la Tierra.

MAVEN no solo había descubierto que tales capas pueden ocurrir en otros planetas además de la Tierra, sino que los nuevos resultados revelan que Marte ofrece lo que la Tierra no puede ofrecer, un lugar donde podemos explorar de manera fiable estas capas con satélites.

“Las bajas altitudes observables por MAVEN llenarán un gran vacío en nuestra comprensión de esta región tanto en Marte como en la Tierra, con descubrimientos realmente significativos”, dice Grebowsky, coautor del artículo.

Las observaciones de MAVEN ya están volcando muchas de nuestras ideas existentes sobre los fenómenos: MAVEN ha descubierto que las capas también tienen un espejo opuesto, una “grieta”, donde el plasma es menos abundante. La existencia de tales “grietas” en la naturaleza era completamente desconocida antes de su descubrimiento en Marte por MAVEN, y anula los modelos científicos existentes que decían que no podían formarse. Además, a diferencia de la Tierra, donde las capas son de corta duración e impredecibles, las capas marcianas son sorprendentemente longevas y persistentes.

Estos nuevos descubrimientos ya nos han dado una mejor comprensión de los procesos fundamentales que sustentan estas capas, y la exploración futura en Marte nos permitirá construir mejores modelos científicos de cómo se forman. Si bien, al igual que el clima, no podemos evitar que se formen, quizás algún día las nuevas ideas de Marte nos ayuden a pronosticarlos en la Tierra, lo que significa una comunicación de radio más confiable para todos nosotros.

Esta investigación fue financiada por la misión MAVEN. El investigador principal de MAVEN tiene su base en el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado, y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, administra el proyecto MAVEN. Las instituciones asociadas incluyen Lockheed Martin, la Universidad de California en Berkeley y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. La NASA está explorando nuestro Sistema Solar y más allá, descubriendo mundos, estrellas y misterios cósmicos cercanos y lejanos con nuestra poderosa flota de misiones espaciales y terrestres.

El telescopio espacial Spitzer de la NASA finaliza la misión de descubrimiento astronómico.


El Gerente del Proyecto Spitzer, Joseph Hunt, se encuentra en Control de Misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, el 30 de enero de 2020, declarando que la nave espacial fue desmantelada y la misión Spitzer concluyó. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Durante más de 16 años, el observatorio infrarrojo reveló nuevas maravillas en nuestro Sistema Solar, nuestra galaxia y más allá. Su legado sienta las bases para futuros exploradores infrarrojos.

Después de más de 16 años estudiando el Universo en luz infrarroja, revelando nuevas maravillas en nuestro Sistema Solar, nuestra galaxia y más allá, la misión del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha llegado a su fin.

Los ingenieros de la misión confirmaron el jueves alrededor de las 2:30 p.m. PDT (5:30 p.m.EDT), que la nave espacial se colocó en modo seguro, cesando todas las operaciones científicas. Después de que se confirmara el desmantelamiento, el gerente del proyecto Spitzer, Joseph Hunt, declaró que la misión había terminado oficialmente.

Lanzado en 2003, Spitzer fue uno de los cuatro grandes observatorios de la NASA, junto con el telescopio espacial Hubble, el observatorio de rayos X Chandra y el observatorio de rayos gamma Compton. El programa Great Observatories demostró el poder de usar diferentes longitudes de onda de luz para crear una imagen más completa del Universo.

“Spitzer nos ha enseñado aspectos completamente nuevos del cosmos y nos ha dado muchos pasos más para comprender cómo funciona el Universo, abordar preguntas sobre nuestros orígenes y si estamos solos o no”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Misión Científica de la NASA. Dirección en Washington. “Este Gran Observatorio también identificó algunas preguntas importantes y nuevas y objetos tentadores para su posterior estudio, trazando un camino para futuras investigaciones. Su inmenso impacto en la ciencia ciertamente durará mucho más allá del final de su misión”.

Entre sus muchas contribuciones científicas, Spitzer estudió cometas y asteroides en nuestro propio Sistema Solar y encontró un anillo no identificado previamente alrededor de Saturno. Estudió la formación de estrellas y planetas, la evolución de las galaxias desde el Universo antiguo hasta la actualidad, y la composición del polvo interestelar. También demostró ser una herramienta poderosa para detectar exoplanetas y caracterizar sus atmósferas. El trabajo más conocido de Spitzer puede ser el detectar los siete planetas del tamaño de la Tierra en el sistema TRAPPIST-1, el mayor número de planetas terrestres que se haya encontrado orbitando una sola estrella, y determinar sus masas y densidades.

En 2016, después de una revisión de las misiones de astrofísica en funcionamiento, la NASA tomó la decisión de cerrar la misión Spitzer en 2018 en anticipación del lanzamiento del telescopio espacial James Webb, que también observará el Universo en luz infrarroja. Cuando se pospuso el lanzamiento de Webb, se le otorgó a Spitzer una extensión para continuar las operaciones hasta este año. Esto le dio a Spitzer tiempo adicional para continuar produciendo ciencia transformadora, incluidas las ideas que allanarán el camino para Webb, que se lanzará en 2021.


En el momento del lanzamiento, el Telescopio Espacial Spitzer tenía su nombre original: la Instalación del Telescopio Infrarrojo Espacial (SIRTF). Se muestra aquí en la torre de servicios móviles en el lanzamiento.

“Todos los que han trabajado en esta misión deberían estar extremadamente orgullosos hoy”, dijo Hunt. “Hay literalmente cientos de personas que contribuyeron directamente al éxito de Spitzer, y miles que usaron sus capacidades científicas para explorar el Universo. Dejamos atrás un poderoso legado científico y tecnológico”.

Manteniendo frío

Aunque no fue el primer telescopio infrarrojo espacial de la NASA, Spitzer fue el telescopio infrarrojo más sensible de la historia cuando se lanzó, y ofreció una vista más profunda y de mayor alcance del cosmos infrarrojo que sus predecesores. Por encima de la atmósfera de la Tierra, Spitzer pudo detectar algunas longitudes de onda que no se pueden observar desde el suelo. La órbita terrestre de la nave espacial la colocó lejos de las emisiones infrarrojas de nuestro planeta, lo que también le dio a Spitzer una mejor sensibilidad de la que era posible para telescopios más grandes en la Tierra.

La principal misión de Spitzer llegó a su fin en 2009, cuando el telescopio agotó el suministro del refrigerante de helio líquido necesario para operar dos de sus tres instrumentos: el espectrógrafo infrarrojo y el fotómetro de imágenes multibanda para Spitzer (MIPS). La misión se consideró un éxito, habiendo logrado todos sus objetivos científicos primarios y más. Pero la historia de Spitzer no había terminado. Los ingenieros y científicos pudieron continuar la misión utilizando solo dos de los cuatro canales de longitud de onda en el tercer instrumento, la Cámara de matriz de infrarrojos. A pesar de los crecientes desafíos de ingeniería y operaciones, Spitzer continuó produciendo ciencia transformadora durante otros 10 años y medio, mucho más de lo que anticiparon los planificadores de misiones.

Durante su misión extendida, Spitzer continuó haciendo importantes descubrimientos científicos. En 2014, detectó evidencia de colisiones de asteroides en un sistema planetario recién formado, proporcionando evidencia de que tales aplastamientos podrían ser comunes en los primeros sistemas solares y cruciales para la formación de algunos planetas. En 2016, Spitzer trabajó con Hubble para obtener imágenes de la galaxia más distante jamás detectada. A partir de 2016, Spitzer estudió el sistema TRAPPIST-1 durante más de 1,000 horas. Todos los datos de Spitzer son gratuitos y están disponibles para el público en el archivo de datos de Spitzer. Los científicos de la misión dicen que esperan que los investigadores continúen haciendo descubrimientos con Spitzer mucho después del desmantelamiento de la nave espacial.

“Creo que Spitzer es un ejemplo de lo mejor que la gente puede lograr”, dijo el científico del proyecto Spitzer Michael Werner. “Me siento muy afortunado de haber trabajado en esta misión y de haber visto el ingenio, la perseverancia y la brillantez que mostró la gente del equipo. Cuando aprovechas esas cosas y les das poder para que las usen, entonces sucederán cosas realmente increíbles”.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, lleva a cabo operaciones de misión y administra la misión del Telescopio Espacial Spitzer para la Dirección de Misión Científica de la agencia en Washington. Las operaciones científicas se llevan a cabo en el Centro de Ciencias Spitzer en Caltech en Pasadena. Las operaciones de naves espaciales se basan en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado. Los datos se archivan en el Infrared Science Archive ubicado en IPAC en Caltech. Caltech gestiona JPL para la NASA.

Lockheed Martin en Sunnyvale, California, construyó la nave espacial Spitzer, y durante el desarrollo sirvió como líder para sistemas e ingeniería, y para integración y pruebas. Ball Aerospace and Technologies Corporation en Boulder, Colorado, proporcionó la óptica, la criogenia y las cubiertas térmicas y escudos para Spitzer.

Ball desarrolló el instrumento de Espectrógrafo Infrarrojo (IRS), con liderazgo científico basado en la Universidad de Cornell, y el instrumento Fotómetro de imágenes multibanda para Spitzer (MIPS), con liderazgo científico basado en la Universidad de Arizona en Tucson. El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, desarrolló el instrumento Cámara de matriz de infrarrojos (IRAC), con liderazgo científico basado en el Observatorio de Astrofísica Smithsonian de Harvard en Cambridge, Massachusetts.