Imágenes de Saturno obtenidas con el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA

La cámara a bordo de la nave espacial Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA, tomó imágenes de Saturno, el 13 de octubre de 2021, a unos 90 kilómetros por encima de Lacus Veris, “Lago de la primavera”. En esta imagen, la Lunar Reconnaissance Orbiter Camera (LROC) estaba mirando hacia la cara norte de los anillos, y desde esta perspectiva, los anillos aparecen debajo del ecuador de Saturno.

Las cámaras de ángulo estrecho (NAC) de la LROC son cámaras de escaneo en línea, lo que supone un reto obtener imágenes de cualquier cosa que no sea la Luna. Fueron diseñadas para adquirir imágenes aprovechando el movimiento de la nave espacial sobre la superficie (LRO viaja a más de 1.600 metros por segundo alrededor la Luna), para construir una imagen línea a línea, con tiempos de exposición muy cortos. Para obtener imágenes del Gigante de los Anillos, la nave espacial movió las NAC hacia Saturno y construyó la imagen simulando el movimiento orbital de tierra. El giro hacia Saturno se consiguió apuntando las NAC a un lado de Saturno y luego al otro lado. La LRO atendió al nuevo objetivo girándose hacia él con una velocidad programada para optimizar la estabilidad y la velocidad de la LRO que resultó en un tiempo de exposición de las NAC, de 3,82 milisegundos. Dado que Saturno es mucho más tenue que la Luna (y Júpiter) y el tiempo de exposición está establecido por la velocidad de rotación, no podemos detectar las lunas de Saturno como lo hicimos con las lunas galileanas, simplemente porque son demasiado tenues.

Afortunadamente, las NAC pueden obtener imágenes de los asombrosos anillos de Saturno, que probablemente solo tengan entre 10 y 100 millones de años, 10 metros de espesor y estén compuestos casi en su totalidad por hielo de agua. Los anillos principales visibles aquí, tienen un diámetro de 270.000 km, aproximadamente el 70% de la distancia promedio entre la Tierra y la Luna.

El LRO es administrado por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, para la Science Mission Directorate en la Sede de la NASA en Washington. Lanzado el 18 de junio de 2009, el LRO ha recopilado un tesoro de datos con sus siete poderosos instrumentos, lo que hace una contribución invaluable a nuestro conocimiento sobre la Luna. La NASA regresará a la Luna con colaboradores comerciales e internacionales para expandir la presencia humana en el espacio y traer nuevos conocimientos y oportunidades.

Saturno (ampliado 4 veces) visto desde la Luna. Maniobras como esta requieren una planificación intensa por parte del equipo de operaciones de la misión LRO, en el Goddard Space Flight Center de la NASA, en Greenbelt, Maryland.
Créditos: NASA/GSFC/Arizona State University.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.