Se ha anunciado el lugar de aterrizaje para el taladro lunar

Área cercana al Polo Sur lunar en una cresta próxima a Shackleton, el gran cráter de la derecha, seleccionado como el lugar de aterrizaje para el módulo de aterrizaje Nova-C de Intuitive Machines, que ofrecerá pruebas de tecnología en la superficie de la Luna con Commercial Lunar Payload Services initiative de la NASA. Las condiciones en el sitio ofrecen las mayores posibilidades de éxito para tres demostraciones de tecnología a bordo.
Créditos: NASA.

A finales de 2022, la NASA enviará al Polo Sur lunar, a una cresta cercana al cráter Shackleton, (ubicación que los ingenieros y científicos han evaluado durante meses) un experimento de extracción de hielo conectado a un módulo de aterrizaje robótico. La NASA e Intuitive Machines, una agencia colaboradora, anunciaron 3 de noviembre, la selección de esta ubicación.

Los datos de las naves espaciales de la NASA que orbitan alrededor de la Luna, indican que esta ubicación, conocida como la “cresta de conexión de Shackleton”, podría contener hielo debajo de la superficie. El área recibe suficiente luz solar para suministrar energía a un módulo de aterrizaje durante una misión de aproximadamente 10 días, al tiempo que puede proporcionar una línea despejada para mantener comunicaciones constantes con la Tierra. También está cerca de un pequeño cráter, que es ideal para realizar una excursión robótica.

Las tres demostraciones de tecnología a bordo incluyen el Polar Resources Ice-Mining Experiment-1 (PRIME-1) financiado por la NASA, una red de comunicaciones 4G/LTE desarrollada por Nokia of America Corporation y Micro-Nova, un robot de tolva desplegable desarrollado por Intuitive Machines.

“PRIME-1 estará conectado permanentemente al módulo de aterrizaje Nova-C de Intuitive Machines, encontrar un lugar de aterrizaje donde pudiéramos descubrir hielo a menos de un metro de la superficie, fue un desafío”, dijo el Dr. Jackie Quinn, gerente del proyecto PRIME-1 del Kennedy Space Center de la NASA, en Florida. “Si bien hay mucha luz solar para alimentar las cargas útiles, la superficie se calienta demasiado para sostener el hielo al alcance de la perforadora PRIME-1. Necesitábamos encontrar un sitio concreto, que reciba suficiente luz solar para cumplir con los requisitos de la misión y, al mismo tiempo, sea un lugar seguro para aterrizar y que permita establecer buenas comunicaciones terrestres”.

Para seleccionar finalmente esta ubicación de aterrizaje, expertos de la NASA, la Universidad Estatal de Arizona, el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, Nokia e Intuitive Machines, crearon mapas de “extracción de hielo” de la superficie lunar utilizando datos de sensores remotos lunares.

Después de aterrizar, el taladro PRIME-1, conocido como The Regolith Ice Drill for Exploring New Terrain (TRIDENT), intentará perforar hasta un metro de profundidad, extraer suelo lunar (llamado regolito), y depositarlo en la superficie para realizar un análisis de agua. El otro instrumento de PRIME-1, el Mass Spectrometer observing lunar operations (MSolo), medirá los gases volátiles que escapen del material excavado por TRIDENT.

PRIME-1 será la primera demostración de búsqueda y extracción de recursos en la Luna. El desarrollo de este tipo de tecnologías es fundamental para establecer una presencia sólida y a largo plazo en el espacio profundo, incluso en la Luna como parte de las misiones Artemis de la agencia. El simple hecho de operar y perforar en la resistente superficie lunar proporcionará información muy valiosa para los ingenieros de futuras misiones lunares, como la misión Volatiles Investigating Polar Exploration Rover, o VIPER, que está programada para aterrizar en el Polo Sur lunar a finales de 2023.

Mientras PRIME-1 investigará los recursos bajo de la superficie lunar, Nokia se propondrá probar su red 4G/LTE reforzada en el espacio. Un pequeño rover desarrollado por Lunar Outpost se aventurará a más de un kilómetro del módulo de aterrizaje Nova-C y probará la red inalámbrica de Nokia a varias distancias. El rover se comunicará con una estación base ubicada en Nova-C, y el módulo de aterrizaje comunicará los datos a la Tierra. Esta demostración podría allanar el camino para un sistema comercial 4G/LTE de comunicaciones críticas de misión en la superficie lunar. Esto incluye comunicaciones e incluso transmisión de video de alta definición desde astronautas a estaciones base, vehículos a estaciones base y más.

Cerca de allí, el Micro-Nova de Intuitive Machines tendrá como objetivo desplegarse en la superficie y saltar a un cráter cercano para adquirir imágenes y datos científicos antes de saltar. Luego enviará los datos a Nova-C. Micro-Nova puede transportar una carga útil de un kilogramo a 2,5 kilómetros para acceder a los cráteres lunares y permitir un conjunto de datos de alta resolución de la superficie lunar. Esta demostración podría ayudar a allanar el camino para servicios comerciales adicionales de exploración lunar. En el futuro, los científicos pueden tener la oportunidad de equipar una tolva con sus propios pequeños instrumentos científicos, como cámaras, sismómetros, sistemas de medición lunar y más.

“Estas primeras demostraciones de tecnología emplean colaboraciones innovadoras para proporcionar información valiosa sobre cómo operar y explorar la superficie lunar”, dijo Niki Werkheiser, director de desarrollo de tecnología de la Space Technology Mission Directorate (STMD) de la NASA, en la Sede de Washington de la NASA. “Los datos conformarán los diseños para la futura utilización de recursos in situ, movilidad, comunicaciones, energía y capacidades de mitigación de polvo”.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.