La estrella gigante roja CW Leonis, fotografiada por el telescopio espacial Hubble de la NASA, ofrece fantasmagóricas imágenes que nos recuerdan a la celebración de Halloween.

Las “telarañas” de color rojo anaranjado son nubes polvorientas que envuelven a la estrella moribunda. Fueron creadas a partir de las capas externas de CW Leonis, arrojadas al oscuro vacío. La atmósfera de carbono, has sido creada mediante fusión nuclear en el interior de la estrella. Expulsar el carbono al espacio proporciona materia prima para la formación de futuras estrellas y planetas. Toda la vida conocida en la Tierra está construida alrededor del átomo de carbono. Las moléculas biológicas complejas consisten en átomos de carbono enlazados con otros elementos comunes en el universo.

A una distancia de 400 años luz de la Tierra, CW Leonis es la estrella de carbono más cercana, lo que permite a los astrónomos comprender la interacción entre la estrella y su turbulenta envoltura circundante. La compleja estructura interna en forma de conchas y arcos puede haber sido moldeada por el campo magnético de la estrella. Las observaciones detalladas de CW Leonis con el Hubble, de las últimas dos décadas, también muestran la expansión de los hilos de material expulsado alrededor de la estrella.

Los brillantes rayos de luz que irradian hacia el exterior desde CW Leonis son una de las características más intrigantes de la estrella. Han cambiado de brillo en un período de 15 años, un tiempo increíblemente corto en términos astronómicos. Los astrónomos sospechan que los vacíos en el polvo que envuelven a CW Leonis, pueden permitir que los rayos de luz de las estrellas atraviesen e iluminen ese polvo, como los faros de un reflector a través de un cielo nublado. Sin embargo, la causa exacta de los drásticos cambios en su brillo aún no se ha podido explicar.

Una estrella brilla cuando se produce un equilibrio entre las reacciones nucleares en el corazón de una estrella, con la gravedad de la misma. Cuando la estrella se queda sin combustible de hidrógeno, el tirón persistente de la gravedad hace que la estrella comience a colapsar. A medida que el núcleo se contrae, la capa de plasma que rodea al núcleo se calienta lo suficiente como para comenzar a fusionar hidrógeno, lo que le da a la estrella una segunda oportunidad de vida. Genera suficiente calor para expandir rápidamente las capas externas de la estrella y convertirse en una gigante roja.

Créditos: Goddard Space Flight Center de la NASA; Productor principal: Paul Morris.

CW Leonis tiene un color rojizo anaranjado debido a su temperatura superficial relativamente baja de 1260 grados Celsius. Los rayos de luz teñidos de verde que emanan de la estrella, sin embargo, brillan en longitudes de onda invisibles del infrarrojo medio. Debido a la ausencia de color natural, se ha agregado el verde a la imagen infrarroja, para permitir un mejor análisis a través del contraste de color.

El telescopio espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea). El Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland, administra el telescopio. El Space Telescope Science Institute (STScI) en Baltimore, Maryland, lleva a cabo las operaciones científicas del Hubble. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, en Washington, D.C.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.