¡Lucy va al espacio!

Se cree que los enjambres de asteroides troyanos asociados con Júpiter son restos del material primordial que formó los planetas exteriores, como cápsulas del tiempo preservadas desde el nacimiento de nuestro Sistema Solar, hace más de 4 mil millones de años. Los troyanos orbitan alrededor del Sol en dos grupos, uno de ellos extendiendo su órbita por delante de Júpiter y el otro detrás. Los troyanos están agrupados alrededor de los dos puntos de Lagrange equidistantes del Sol y Júpiter y son estabilizados por el Sol y el planeta más grande, en un acto de equilibrio gravitacional. Estos cuerpos primitivos contienen pistas vitales para descifrar la historia del sistema solar y quizás incluso los orígenes del material orgánico en la Tierra.

La misión espacial Lucy de la NASA será la primera en estudiar los troyanos. La misión toma su nombre del ancestro humano fosilizado (llamado “Lucy” por sus descubridores) cuyo esqueleto proporcionó una visión única de la evolución de la humanidad. Asimismo, la misión Lucy revolucionará nuestro conocimiento de los orígenes planetarios y la formación del sistema solar.

El lanzamiento de Lucy está programado para octubre de 2021, con el impulso gravitacional de la Tierra, completará un viaje de 12 años, a ocho asteroides diferentes: un asteroide del cinturón principal y siete troyanos, cuatro de los cuales son miembros de sistemas binarios. El complejo camino de Lucy llegará a ambos grupos de troyanos y nos aportará la primera vista de cerca de los tres tipos principales de cuerpos en los enjambres (los llamados tipos C, P y D).

Este diagrama ilustra la trayectoria orbital de Lucy. La trayectoria de la nave espacial (verde) se muestra en un marco de referencia donde Júpiter permanece estacionario, dando a la trayectoria su forma de pretzel. Después del lanzamiento en octubre de 2021, Lucy tiene dos sobrevuelos cercanos a la Tierra antes de encontrarse con sus objetivos troyanos. En la nube L4, Lucy volará por (3548) Eurybates (blanco) y su satélite, (15094) Polymele (rosa), (11351) Leucus (rojo) y (21900) Orus (rojo) en los años de 2027 a 2028. Después de pasar nuevamente por la Tierra, Lucy visitará la nube L5 y se encontrará con el binario (617) Patroclus-Menoetius (rosa) en 2033. Como beneficio adicional, en 2025 en el camino hacia la L4, Lucy sobrevolará un pequeño asteroide del cinturón principal, ( 52246) Donaldjohanson (blanco), llamado así por el descubridor del fósil de Lucy. Después de volar con el binario Patroclus-Menoetius en 2033, Lucy continuará alternando su recorrido entre las dos nubes de Troya cada seis años.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.