El Hubble muestra en detalle la imagen de su 31 aniversario

Créditos: ESA/Hubble and NASA, A. Nota, C. Britt
Créditos: ESA/Hubble and NASA, A. Nota, C. Britt

Estas nuevas imágenes muestran la naturaleza dual de la estrella AG Carinae, que fue el objetivo del 31 aniversario del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA en abril de 2021. Esta nueva perspectiva de la estrella es el resultado de las observaciones del Hubble en 2020 y 2014, junto con otras cobtenidas por la Cámara Planetaria de Campo Amplio 2 del telescopio, en 1994.

La primera imagen muestra detalles de las emisiones de hidrógeno y nitrógeno ionizados de la capa en expansión de la nebulosa (que se ve aquí en rojo). En la segunda imagen, el color azul delinea la distribución del polvo que brilla por la luz reflejada de las estrellas. Los astrónomos creen que los poderosos vientos estelares provenientes de la estrella, formaron y dieron forma a las burbujas y filamentos de polvo. La nebulosa tiene unos cinco años luz de ancho, una distancia similar a la que nos separa de la estrella más cercana que no es nuestro Sol, Próxima Centauri.

AG Carinae se clasifica formalmente como Variable Azul Luminosa, porque es una estrella brillante caliente (que emite luz azul) que varía en brillo. Estas estrellas son bastante raras porque pocas son tan masivas. Las estrellas variables azules luminosas pierden masa continuamente en las etapas finales de la vida. La estrella está librando un tira y afloja entre la gravedad y la presión de la radiación para evitar la autodestrucción. A medida que la estrella comienza a quedarse sin combustible, su presión de radiación disminuye y la gravedad comienza a ganar la batalla. El material estelar sucumbe a la gravedad y cae hacia el interior. Se calienta y se expulsa explosivamente al espacio interestelar circundante. Este proceso continúa hasta que se pierde suficiente masa y la estrella alcanza un estado estable.

La espectacular nebulosa que rodea a AG Carinae está formada por material expulsado de la estrella durante varios de sus estallidos pasados. La nebulosa tiene aproximadamente 10.000 años, y la velocidad observada a la que se mueve el gas es de aproximadamente 70 kilómetros por segundo. Si bien esta nebulosa parece un anillo, de hecho es una capa hueca cuyo centro fue limpiado de gas y polvo por un poderoso viento estelar que viaja aproximadamente a 200 kilómetros por segundo. El gas (compuesto principalmente de hidrógeno y nitrógeno ionizados) en estas imágenes aparece como un anillo rojo brillante y grueso, que aparece duplicado en algunos lugares, posiblemente como resultado de varios estallidos que chocan entre sí. El polvo, visto aquí en azul, se formó en grupos, burbujas y filamentos y fue moldeado por el viento estelar.

Los científicos que observaron la estrella y su nebulosa circundante, notaron que el anillo no es perfectamente esférico. Parece tener simetría bipolar. Esto podría significar que el mecanismo que produce el estallido puede ser el resultado de un disco en el centro, o la estrella puede tener una compañera (conocida como estrella binaria). Una teoría alternativa y más simple es que, como muchas estrellas masivas, AG Carinae puede girar muy rápido.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.