Se han observado más de 1000 asteroides cercanos a la Tierra desde 1968

El 14 de agosto de 2021, un pequeño asteroide cercano a la Tierra (NEA) llamado 2021 PJ1 pasó a una distancia de nuestro planeta de aproximadamente 1,7 millones de kilómetros.

El asteroide recientemente descubierto, de entre 20 y 30 metros de ancho, no supuso una amenaza para la Tierra. Pero el acercamiento de este asteroide fue histórico, marcando el NEA número 1000 observado por radar planetario en poco más de 50 años.

Y solo siete días después, una antena masiva en el complejo Goldstone de la Red de Espacio Profundo de la NASA, tomó imágenes de otro objeto mucho más grande, el asteroide 1.001 de ese tipo.

Desde la primera observación de radar del asteroide 1566 Icarus, en 1968, esta poderosa técnica se ha utilizado para observar NEA y cometas (conocidos colectivamente como objetos cercanos a la Tierra o NEO). Las detecciones de radar mejoran nuestro conocimiento de las órbitas NEO, proporcionando los datos que pueden conducir a los cálculos del movimiento futuro (desde décadas a siglos) y ayudar a predecir definitivamente si un asteroide chocará con la Tierra o si simplemente pasará cerca. Por ejemplo, las recientes mediciones de radar del asteroide Apophis, potencialmente peligroso, ayudaron a eliminar cualquier posibilidad de que impacte contra la Tierra durante los próximos 100 años.

Esta figura representa el eco de radar (el pico más grande) del asteroide 2021 PJ1, el 14 de agosto de 2021. El eje horizontal representa la diferencia en la frecuencia Doppler predicha y la nueva medición de radar, lo que ayuda a los científicos a calcular mejor la velocidad y la órbita del asteroide alrededor del Sol.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Además, pueden proporcionar a los científicos información detallada sobre propiedades físicas de modo que solo podrían igualarse enviando una nave espacial y observando estos objetos de cerca. Dependiendo del tamaño y la distancia de un asteroide, el radar se puede usar para obtener imágenes de su superficie con intrincados detalles y al mismo tiempo determinar su tamaño, forma, velocidad de giro y si está o no acompañado por una o más lunas pequeñas.

En el caso de 2021 PJ1, el asteroide es demasiado pequeño y el tiempo de observación fue demasiado corto para adquirir imágenes. Pero como el NEA número 1000 detectado por un radar planetario, el hito destaca los esfuerzos para estudiar los NEA que han pasado cerca de la Tierra.

“2021 PJ1 es un pequeño asteroide, por lo que cuando pasó a una distancia de 1,7 millones de kilómetros, no pudimos obtener imágenes de radar detalladas”, dijo Lance Benner, quien dirige el programa de investigación de radar de asteroides de la NASA en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en el sur California. “Sin embargo, incluso a esa distancia, el radar planetario es lo suficientemente potente como para detectarlo y medir su velocidad con una precisión muy alta, lo que ha mejorado sustancialmente nuestro conocimiento de su movimiento en el futuro”.

Benner y su equipo dirigieron este trabajo utilizando la antena DSS-14, de 70 metros, del Complejo de Espacio Profundo de Goldstone, cerca de Barstow, California, para transmitir ondas de radio al asteroide y recibir los reflejos del radar, o “ecos”.

Captura de ondas (de radio)

De todos los asteroides observados por radar planetario, más de la mitad fueron observados por el gran telescopio de 305 metros del Observatorio de Arecibo, en Puerto Rico, antes de su puesta fuera de servicio en 2020. La antena colapsó poco después.

La antena DSS-14 y la DSS-13 de 34 metros de Goldstone han observado hasta la fecha 374 asteroides cercanos a la Tierra. También se han observado catorce NEA en Australia con las antenas del Complejo de Comunicación del Espacio Profundo de Canberra (de la Red de Espacio Profundo) para transmitir ondas de radio a los asteroides, y recibir los reflejos de esas ondas con el Australian Telescope Compact Array de CSIRO y el Parkes Observatory, en Nueva Gales del Sur.

Vídeo de la enorme antena DSS-14 de 70 metros de la NASA en el Complejo de Comunicaciones del Espacio Profundo Goldstone en Barstow, California. Además de comunicarse con naves espaciales en todo el sistema solar, la DSS-14 y otras antenas del DSN también se pueden utilizar para realizar radioastronomía.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Casi tres cuartas partes de todas las observaciones de radar de NEA, se han realizado desde que el NEO Observations Program de la NASA, ahora parte de su Planetary Defense Program, aumentó los fondos para este trabajo hace 10 años.

El asteroide más reciente observado por radar se acercó a la Tierra solo una semana después de 2021 PJ1. Entre el 20 y el 24 de agosto, Goldstone tomó imágenes de 2016 AJ193 cuando pasaba a una distancia de nuestro planeta de 3,4 millones de kilómetros. Aunque este asteroide estaba más lejos que el PJ1 2021, sus ecos de radar eran más fuertes porque el AJ193 2016 es unas 40 veces más grande, con un diámetro de aproximadamente 1,3 kilómetros.

Las imágenes de radar revelaron detalles considerables en la superficie del objeto, incluidas crestas, pequeñas colinas, áreas planas, concavidades y posibles rocas.

Esta animación muestra el asteroide 2016 AJ193 girando como lo observó la antena de 70 metros de Goldstone el 22 de agosto de 2021. Con 1,3 kilómetros de ancho, el objeto fue el asteroide cercano a la Tierra, medido por radar planetario desde 1968, número 1.001.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

“Las imágenes de AJ193 de 2016 brindaron una oportunidad importante para estudiar las propiedades del objeto y mejorar nuestra comprensión de su movimiento futuro alrededor del Sol”, dijo Shantanu Naidu, científico del JPL que dirigió las observaciones del 22 de agosto del AJ193 de 2016. “Tiene una órbita cometaria, lo que sugiere que puede ser un cometa inactivo. Antes de este pase, teníamos pocos datos de él, aparte de su tamaño y cuánta luz solar refleja su superficie, por lo que planeamos esta oportunidad de observación hace años”.

La misión NEOWISE de la NASA había medido previamente el tamaño del AJ193 de 2016, pero las observaciones de Goldstone revelaron más detalles: resulta ser un objeto muy complejo e interesante que gira en un período de 3,5 horas.

Los científicos utilizarán estas nuevas observaciones de 2016 AJ193, el NEA número 1001 observado por radar planetario, para comprender mejor su tamaño, forma y composición. Al igual que con 2021 PJ1, las mediciones de su distancia y velocidad proporcionaron datos que reducirán las incertidumbres en el cálculo de su órbita.

“Además de los estudios que utilizan telescopios ópticos terrestres y espaciales para detectar y rastrear cerca de 27.000 NEO en todo nuestro sistema solar, el radar planetario es una herramienta importante para monitorear los asteroides que se acercan a la Tierra”, dijo Kelly Fast, Gerente de Programa de NEO Observations de la Planetary Defense Coordination Office en la Sede de la NASA de Washington. “Alcanzar este hito enfatiza la importante contribución que se ha hecho en la caracterización de esta peligrosa población, que es fundamental para nuestros esfuerzos de defensa planetaria”.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.