El Hubble capta una imagen espectacular provocada por una lente gravitacional

Agrupados en el centro de esta imagen, hay seis puntos brillantes de luz, cuatro de ellos creando un círculo alrededor de un par central. Sin embargo, las apariencias pueden engañar, ya que esta formación no está compuesta por seis galaxias individuales, sino que en realidad son dos galaxias separadas y un cuásar distante fotografiado cuatro veces.

Los datos del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA también indican que hay un séptimo punto de luz en el mismo centro, que es una rara quinta imagen del cuásar distante. Este raro fenómeno es el resultado de las dos galaxias centrales, que están en primer plano, actuando como lentes.

Los cuatro puntos brillantes alrededor del par de galaxias, y el más débil en el mismo centro, son de hecho, cinco imágenes separadas de un solo quásar (conocido como 2M1310-1714), un objeto extremadamente luminoso pero distante. La razón por la que vemos este efecto quíntuple es un fenómeno llamado lente gravitacional.

La lente gravitacional ocurre cuando un objeto celeste con una enorme cantidad de masa, como un par de galaxias, hace que la estructura del espacio se deforme. Cuando la luz de un objeto distante viaja a través de ese espacio deformado gravitacionalmente, se magnifica y se dobla alrededor de la enorme masa. Esto permite a los humanos, aquí en la Tierra, observar múltiples imágenes ampliadas de una fuente lejana. El cuásar de esta imagen, en realidad se encuentra más lejos de la Tierra que el par de galaxias. La enorme masa del par de galaxias dobló y magnificó la luz del cuásar distante, dando la increíble apariencia de que las galaxias están rodeadas por cuatro cuásares, cuando en realidad, ¡solo un cuásar se encuentra mucho más allá de ellas!

La cámara de campo amplio 3 del Hubble (WFC3) capturó al trío con un detalle espectacular. Esta cámara se instaló en el Hubble en 2009, durante la Misión de servicio de Hubble 4, que fue la misión de servicio final del Hubble. WFC3 continúa proporcionando datos de alta calidad e imágenes fantásticas 12 años después de su instalación.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.