La imagen de Ingenuity que facilita el camino a Perseverance

Un científico del equipo de Perseverance está impresionado con imágenes aéreas de la ubicación considerada para la exploración del rover.

Los exploradores espaciales suelen tener una o dos fotografías favoritas de su misión. Para Ken Farley, científico del proyecto del rover Perseverance de la NASA, una de sus imágenes favoritas actualmente, es una imagen en color de “South Seítah”, un área que el equipo científico de la misión había considerado como digno para una visita del rover. El helicóptero Ingenuity Mars de la agencia tomó la imagen durante su vuelo más reciente, el duodécimo, que tuvo lugar el 16 de agosto.

Antes del último vuelo de Ingenuity, la mayor parte de lo que sabía el equipo científico de Perseverance sobre la parte sur de Seítah, provenía de imágenes del orbitador. En base a esos datos, creían que el sitio podría ser un tesoro de geología compleja y proporcionaría información valiosa mientras que el equipo del rover buscara signos de vida microbiana antigua, e intentara caracterizar la geología del área para comprender la historia de la zona.

Las imágenes del helicóptero se utilizaron para buscar señales de rocas sedimentarias en capas que podrían haberse depositado en el agua, afloramientos rocosos intrigantes accesibles al rover y rutas seguras que el rover podría realizar para entrar y salir del área.

“Desde una perspectiva científica, estas imágenes de South Seítah son las más valiosas que ha tomado Ingenuity hasta la fecha”, dijo Farley, científico que trabaja en Caltech. “Y parte de su valor puede estar en lo que no muestran. Las capas sedimentarias en las rocas no son evidentes en la imagen, y puede haber áreas que podrían ser difíciles de alcanzar con el rover. Nuestros equipos científicos y de conducción de vehículos tienen trabajo para conseguir comprender mejor cómo responder ante los nuevos datos”.

Ingenuity obtuvo 10 imágenes del área mientras volaba hacia el sur de Seítah y luego volvía a salir a una altitud de 10 metros. El vuelo fue uno de los más complicados que se ha ejecutado hasta ahora: el vuelo de mayor duración hasta la fecha (169,5 segundos) con múltiples puntos de referencia, ya que volaba desde un terreno en las afueras de South Seítah hacia un terreno mucho más variado en el interior, y luego volvió a salir de esa ubicación.

“Lo que esta imagen puede indicar es que no necesitamos desplazarnos más hacia el oeste para obtener la mejor variedad geológica de esta primera campaña científica”, dijo Farley. “Si decidimos hacer el viaje a South Seítah, tendremos información valiosa de lo que encontremos. Y si la decisión es quedarse en “Artuby Ridge”, la ubicación actual del rover, habremos ahorrado un tiempo valioso. De cualquier modo, será positivo”.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.