Un año después: la misión Psyche de la NASA se acerca al lanzamiento

Como parte del Discovery Program de la NASA, la misión que explorará un asteroide rico en metales se está preparando para su lanzamiento que tendrá lugar en agosto de 2022.

Con la misión Psyche de la NASA a menos de un año del lanzamiento, la anticipación aumenta. La próxima primavera, la nave espacial completamente ensamblada, se enviará desde el Jet Propulsion Laboratory de la agencia, en el sur de California, al Kennedy Space Center de la NASA en Florida, donde comenzará la ventana de lanzamiento el 1 de agosto de 2022.

A principios de 2026, la nave espacial Psyche llegará a su objetivo (el asteroide cuyo nombre inspiró al de la misión) en el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter. Los científicos creen que el asteroide Psyche, que tiene unos 226 kilómetros de ancho, está compuesto principalmente de hierro y níquel y podría ser el núcleo de un planeta primitivo.

Para disfrutar de una experiencia interactiva completa y seguir el viaje de la misión en tiempo real, accede a Eyes on the Solar System.

Crédito: NASA/JPL-Caltech.

La nave espacial pasará 21 meses orbitando el asteroide y recopilando datos científicos con un magnetómetro, un generador de imágenes multiespectral y un espectrómetro de rayos gamma y neutrones. La información que recopilen los instrumentos no solo ayudará a los científicos a comprender este objeto en particular, también brindará información valiosa sobre cómo se formaron la Tierra y otros planetas.

“Es increíble estar en este punto ahora, con una gran nave espacial uniéndose y un año hasta el lanzamiento”, dijo Lindy Elkins-Tanton de la Universidad Estatal de Arizona, quien como investigadora principal dirige la misión Psyche. “Como todos en el mundo, nuestro equipo ha enfrentado muchos desafíos debido a la pandemia de COVID y estamos haciendo el máximo esfuerzo para llegar a la línea de meta. ¡Estoy tan orgullosa de este increíble grupo de personas!”

En marzo, Maxar Technologies entregó a JPL el chasis de propulsión eléctrica solar de la nave, con la mayor parte del hardware de ingeniería necesario para el sistema eléctrico, los sistemas de propulsión, el sistema térmico y el sistema de guía y navegación. Psyche utilizará el sistema de propulsión eléctrica supereficiente de Maxar, para viajar a través del espacio profundo. La entrega de la nave coincidió con el inicio de la fase de la misión conocida como operaciones de montaje, prueba y lanzamiento.

La misión también probará una nueva y sofisticada tecnología de comunicaciones láser, recientemente completada por JPL, llamada Deep Space Optical Communications (DSOC). La demostración de tecnología se centrará en el uso de láseres para mejorar la velocidad de las comunicaciones y prepararse para transmisiones de datos intensivos, que podrían incluir videos en vivo para misiones futuras.

Los ingenieros ya han integrado el magnetómetro y DSOC con la nave espacial Psyche. El espectrómetro Psyche se integrará en los próximos meses, junto con el generador de imágenes.

Cuando la nave espacial esté completamente ensamblada, se moverá a la enorme cámara de vacío térmico del JPL para realizar pruebas que simulan el entorno del espacio profundo. Luego, toda la nave espacial se conectará a una gran mesa vibradora, en una cámara acústica, para simular el entorno del lanzamiento.

“Todos hemos estado viendo cómo la nave espacial se unía en la sala limpia. Es tremendamente emocionante después de todos los años de arduo trabajo diseñando el sistema, y ​​construyendo y probando su gran cantidad de componentes “, dijo Henry Stone de JPL, gerente de proyectos de Psyche. “Hay que completar el ensamblaje y la prueba del vehículo antes de su envío a Cabo Cañaveral en menos de un año. Es estimulante y estresante para todos los involucrados, pero tengo total confianza en la capacidad de este equipo para hacer el trabajo a tiempo para nuestro lanzamiento. ¡Vamos, Psyche!

Más sobre la misión

ASU lidera la misión. JPL es responsable de la gestión general de la misión, la ingeniería del sistema, la integración y las pruebas, y las operaciones de la misión. Psyche es la decimocuarta misión seleccionada como parte del Discovery Program de la NASA.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.