El equipo de Perseverance de la NASA evalúa el primer intento de obtención de muestra

Los datos enviados a la Tierra por el rover Perseverance de la NASA después de su primer intento de recolectar una muestra de roca en Marte y sellarla en un tubo de muestra, indican que no se recolectó ninguna roca durante la actividad de muestreo inicial.

El rover lleva 43 tubos de muestra de titanio y está explorando el cráter Jezero, donde recolectará muestras de roca y regolito (roca rota y polvo) para analizarlos en la Tierra en el futuro.

“Si bien este no es el lugar que esperábamos, siempre existe la opción de abrir nuevos caminos”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Science Mission Directorate de la NASA en Washington. “Estoy seguro de que tenemos el equipo adecuado, y perseveraremos hacia una solución que garantice el éxito futuro”.

El sistema de muestreo y almacenamiento de Perseverance utiliza una broca hueca y un taladro de percusión en el extremo de su brazo robótico de 2 metros de largo para extraer muestras. La telemetría del rover indica que durante su primer intento de extracción de muestras, el taladro y la broca se activaron según lo planeado, y la extracción posterior del tubo de muestra se procesó según lo previsto.

“El proceso de muestreo es autónomo de principio a fin”, dijo Jessica Samuels, directora de la misión de superficie de Perseverance en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en el sur de California. “Uno de los pasos siguiente a colocar una sonda en el tubo de recolección, es medir el volumen de la muestra. La sonda no encontró la resistencia esperada que tendría, si hubiera una muestra dentro del tubo”.

La misión Perseverance está formando un equipo de respuesta para analizar los datos. Un primer paso será utilizar el generador de imágenes WATSON (Wide Angle Topographic Sensor for Operations and eNgineering), ubicado en el extremo del brazo robótico, para tomar fotografías de cerca, de la perforación. Una vez que el equipo tenga una mejor comprensión de lo que sucedió, podrá determinar cuándo programar el próximo intento de recolección de muestras.

“La idea inicial es que el resultado de tubo vacío experimentado se haya debido a que la roca no reaccionó de la manera que esperábamos durante la extracción, lo menos probable es que sea un problema de hardware con el sistema de muestreo y almacenamiento”, dijo Jennifer Trosper, gerente de proyecto de Perseverance en JPL. “Durante los próximos días, el equipo dedicará más tiempo a analizar los datos que tenemos y también a adquirir algunos datos de diagnóstico adicionales para ayudar a comprender la causa fundamental por la que el tubo quedó vacío”.

Otras misiones anteriores de la NASA en Marte, también encontraron propiedades de rocas y regolitos sorprendentes durante la recolección de muestras y otras actividades. En 2008, la misión Phoenix tomó muestras de suelo que era “pegajoso” y difícil de trasladar a los instrumentos científicos a bordo, lo que supuso múltiples intentos antes de lograr el éxito. Curiosity ha perforado rocas que resultaron ser más duras y frágiles de lo esperado. Más recientemente, la sonda del módulo de aterrizaje InSight, conocida como el “topo”, no pudo penetrar la superficie marciana como estaba planeado.

“He estado desde el principio en todas las misiones de rovers a Marte, y este planeta siempre nos está enseñando lo que no sabemos de él”, dijo Trosper. “Una cosa que he descubierto es que no es inusual tener complicaciones la primera vez que se realizan actividades complejas”.

Primera campaña científica

Perseverance está explorando actualmente dos unidades geológicas que contienen las capas más profundas y antiguas con características geológicas intrigantes, del lecho rocoso expuesto del cráter Jezero. La primera unidad, llamada ” Crater Floor Fractured Rough”, es el suelo de Jezero. La unidad adyacente, llamada “Séítah” (que significa “en medio de la arena” en el idioma navajo), también tiene un lecho rocoso en Marte, y alberga crestas, rocas en capas y dunas de arena.

Recientemente, el equipo científico de Perseverance comenzó a usar imágenes en color del Helicóptero Ingenuity Mars para ayudar a explorar áreas de potencial interés científico y buscar posibles peligros. Ingenuity completó su undécimo vuelo el miércoles 4 de agosto, viajando a unos 380 metros de distancia de su ubicación actual para poder proporcionar el reconocimiento aéreo del proyecto del área sur de Séítah.

La incursión científica inicial del rover, que abarca cientos de soles (o días marcianos), estará completa cuando Perseverance regrese a su lugar de aterrizaje. En ese punto, Perseverance habrá viajado entre 2,5 y 5 kilómetros y puede haber llenado hasta ocho de sus tubos de muestra.

A continuación, Perseverance viajará al norte y luego al oeste, hacia la zona de su segunda campaña científica: la región del delta del cráter Jezero. El delta son los restos en forma de abanico formados por la confluencia de un antiguo río y un lago dentro del cráter Jezero. La región puede ser especialmente rica en minerales de carbonatos. En la Tierra, estos minerales pueden preservar signos fosilizados de vida microscópica antigua y están asociados con procesos biológicos.

Noticia original (en inglés)

Edición: R. Castro.