Perseverance de la NASA en breve recolectará y encapsulará su primera muestra.

La NASA está ultimando los preparativos para que su rover Perseverance Mars recolecte y encapsule su primera muestra de roca marciana, para que futuras misiones la transporten a la Tierra. El robot está buscando un objetivo científicamente interesante en una parte del cráter Jezero llamada ” Cratered Floor Fractured Rough“.

Se espera que este importante hito de la misión comience en las próximas dos semanas. Perseverance aterrizó en el cráter Jezero el 18 de febrero, y la NASA inició la fase científica de la misión el 1 de junio, explorando una superficie de 4 kilómetros cuadrados de suelo del cráter que puede contener las capas expuestas más profundas y antiguas de Jezero.

“Cuando Neil Armstrong tomó la primera muestra del Mar de la Tranquilidad hace 52 años, comenzó un proceso que reescribirá lo que la humanidad sabía sobre la Luna”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador de ciencia en la Sede de la NASA. “Tengo todas las expectativas de que la primera muestra de Perseverance del cráter Jezero, y las que vengan después, harán lo mismo para Marte. Estamos en el umbral de una nueva era de ciencia y descubrimiento planetarios”.

Armstrong tardó 3 minutos y 35 segundos en recolectar esa primera muestra de la Luna. Perseverance requerirá aproximadamente 11 días para completar su primer muestreo, ya que debe recibir sus instrucciones desde cientos de millones de kilómetros de distancia, mientras se mantiene a través del mecanismo más complejo y capaz, así como en el más limpio, que se haya enviado al espacio: Sampling and Caching System.

Instrumentos de precisión trabajando simultáneamente

La secuencia de muestreo comenzará con el rover colocando todo lo necesario para el muestreo al alcance de su brazo robótico de 2 metros de largo. Luego, realizará un estudio de imágenes, para que el equipo científico de la NASA pueda determinar la ubicación exacta para tomar la primera muestra y una zona separada en la misma área para realizar “ciencia de proximidad”.

“La idea es obtener datos sobre la roca que estamos a punto de muestrear, encontrando su gemelo geológico y realizando análisis detallados in situ”, dijo la co-líder del estudio científico Vivian Sun, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en el sur de California. “Con el doble geológico, primero usamos una broca abrasiva para raspar las capas superiores de roca y polvo para exponer superficies resguardadas y no erosionadas, luego lo soplarmos con nuestra herramienta Gas Dust Removal Tool y después acercarnos los instrumentos científicos de proximidad SHERLOC, PIXL y WATSON “.

SHERLOC (Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals), PIXL (Planetary Instrument for X-ray Lithochemistry), y la cámara WATSON (Wide Angle Topographic Sensor for Operations and eNgineering) proporcionarán el análisis mineral y químico del objetivo. Los instrumentos SuperCam y Mastcam-Z de Perseverance, ambos ubicados en el mástil del rover, también participarán. Mientras que SuperCam disparará su láser a la superficie desgastada, midiendo espectroscópicamente la pluma resultante y recolectando otros datos, Mastcam-Z capturará imágenes de alta resolución.

Trabajando juntos, estos cinco instrumentos permitirán un análisis sin precedentes de materiales geológicos in situ.

“Una vez que nuestra estudio científico previo a la extracción de muestras esté completo, limitaremos las tareas del rover por un sol o un día marciano”, dijo Sun. “Esto permitirá que el rover cargue completamente su batería para los eventos del día siguiente”.

El día de muestreo comienza con el brazo de manipulación de muestras dentro del Adaptive Caching Assembly disponiendo de un tubo de muestra, que calentará y luego insertará en una broca de extracción de muestras. Un dispositivo llamado carrusel de brocas transporta el tubo y la broca a un taladro de percusión giratorio ubicado en el brazo robótico de Perseverance, que perforará el “gemelo” geológico intacto de la roca estudiada en el sol anterior, llenando el tubo con una muestra del núcleo de unos 5 centímetros.

Luego, el brazo de Perseverance moverá la combinación de tubo y broca nuevamente al carrusel de brocas, que la transferirá nuevamente al Adaptive Caching Assembly, donde se medirá el volumen de la muestra, se fotografiará, sellará herméticamente y se almacenará. La próxima vez que se vea el contenido del tubo de muestra, estará en una instalación de sala limpia en la Tierra, para su análisis utilizando instrumentos científicos demasiado grandes para enviarlos a Marte.

“No en todas las muestras que Perseverance recolecte se realizará búsqueda de vida antigua, y no esperamos que esta primera muestra proporcione una prueba definitiva de una forma u otra”, dijo el científico del proyecto Perseverance, Ken Farley, de Caltech. “Si bien las rocas ubicadas en esta unidad geológica no son excelentes cápsulas del tiempo para materia orgánica, creemos que han existido desde la formación del cráter Jezero y son increíblemente valiosos para nuestra comprensión geológica de esta región, y es algo que necesitaremos desesperadamente saber si descubrimos que alguna vez existió vida en Marte”.

Versión en inglés de esta noticia.

Edición: R. Castro.