¿Signos de vida en Marte? Perseverance Rover de la NASA comienza la búsqueda

Esta imagen del 10 de julio de 2021 (el día marciano de la misión número138o sol),el brazo robótico del rover Perseverance de la NASA se extendió para examinar rocas en un área de Marte apodada “Cratered Floor Fractured Rough”.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Después de probar una serie de instrumentos ubicados en su brazo robótico, el último rover de Marte de la NASA se pone manos a la obra: sondear rocas y polvo en busca de signos de vida en el pasado.

El rover Perseverance Mars 2020 de la NASA ha comenzado su búsqueda de signos de vida antigua en el Planeta Rojo. Flexionando su brazo mecánico de 2 metros, el rover está probando los sensibles detectores que lleva a bordo, obteniendo así sus primeras lecturas científicas. Además de analizar rocas usando rayos X y luz ultravioleta, el rover científico de seis ruedas, captará primeros planos de pequeños segmentos de superficies rocosas que podrían mostrar evidencia de actividad microbiana pasada.

El instrumento de rayos X del rover Llamado PIXL, o Planetary Instrument for X-ray Lithochemistry, mostró resultados científicos inesperadamente sólidos mientras aún estaba en pruebas, dijo Abigail Allwood, investigadora principal de PIXL en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en el sur de California. El instrumento ubicado en el extremo del brazo disparó sus rayos X a un pequeño objetivo de calibración, utilizado para probar la configuración del instrumento a bordo del Perseverance y pudo determinar la composición del polvo marciano adherido al objetivo.

“Obtuvimos nuestro mejor análisis de la composición del polvo marciano antes de que siquiera examinara la roca”, dijo Allwood.

Eso es solo una pequeña muestra de lo que se espera que revele PIXL, (combinado con los otros instrumentos del brazo) ya que se concentrará en características geológicas prometedoras durante las próximas semanas y meses.

Los científicos dicen que el cráter Jezero fue un lago hace miles de millones de años, por ello fue elegido como lugar de aterrizaje para la Perseverance. El cráter se secó hace mucho tiempo, y el rover ahora se abre camino a través de su superficie roja.

“Si hubiera habido vida en el cráter Jezero, la evidencia de esa vida podría permanecer allí”, dijo Allwood, miembro clave del equipo de ciencia de Perseverance.

El rover Perseverance Mars de la NASA tomó este primer plano de un objetivo rocoso apodado “Foux” usando su cámara WATSON, ubicada en el extremo del brazo robótico del rover. La imagen fue tomada el 11 de julio de 2021, el día de la misión o sol número 139 marciano.
Créditos: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Para obtener un perfil detallado de las texturas, los contornos y la composición de las rocas, los mapas de PIXL de las sustancias químicas de una roca, se pueden combinar con mapas minerales producidos por el instrumento SHERLOC y su compañero, WATSON. SHERLOC, abreviatura de Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals, utiliza un láser ultravioleta para identificar algunos de los minerales en la roca, mientras que WATSON toma imágenes en primer plano que los científicos evaluan para determinar el tamaño del grano, la redondez y la textura, todas las características que pueden ayudar a determinar cómo se formó la roca.

Los científicos dicen que esta primera actividad de WATSON ya ha brindado un tesoro de datos a cerca de estas rocas marcianas, como una variedad de colores, tamaños de granos en el sedimento e incluso la presencia de “cemento” entre los granos. Estos detalles pueden proporcionar pistas importantes sobre la historia de la formación, el flujo de agua y los entornos marcianos antiguos y potencialmente habitables. Y combinados con los datos de PIXL, pueden proporcionar una instantánea ambiental e histórica amplia del cráter Jezero.

“¿De qué está hecho el suelo del cráter? ¿Cómo eran las condiciones en el suelo del cráter?” pregunta Luther Beegle del JPL, investigador principal de SHERLOC. “Las respuestas nos dicen mucho sobre los primeros días de Marte y, potencialmente, cómo se formó Marte. Si tenemos una idea de cómo es la historia de Marte, seremos capaces de comprender el potencial para encontrar evidencia de vida”.

PIXL, uno de los siete instrumentos a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA, está equipado con diodos de luz que rodean su abertura para tomar fotografías de objetivos rocosos en la oscuridad. Usando inteligencia artificial, PIXL se basa en las imágenes para determinar la distancia del objetivo que se va a escanear.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.
El equipo científico

Si bien el rover tiene importantes capacidades autónomas, como conducir por sí mismo a través de la superficie marciana, cientos de científicos están involucrados en el análisis de resultados y la planificación de nuevas investigaciones.

“Hay casi 500 personas en el equipo científico”, dijo Beegle. “El número de participantes en cualquier acción dada por el rover es del orden de 100. Es genial ver a estos científicos llegar a un acuerdo al analizar las pistas, priorizar cada paso y armar las piezas del rompecabezas científico de Jezero”.

Eso será crítico cuando el rover Perseverance Mars 2020 recolecte sus primeras muestras para sellarlas en la superficie marciana en tubos metálicos superlimpios, para que una misión futura pueda recogerlos y enviarlos a la Tierra para su posterior análisis.

A pesar de décadas de investigación sobre la cuestión de vida potencial, el Planeta Rojo ha guardado obstinadamente sus secretos.

“Mars 2020, en mi opinión, es la mejor oportunidad que tendremos en nuestra vida para abordar esa pregunta”, dijo Kenneth Williford, científico del proyecto de Perseverance.

Los detalles geológicos son críticos, dijo Allwood, para colocar cualquier indicio de vida posible en contexto y para verificar las ideas de los científicos sobre cómo podría surgir un segundo ejemplo del origen de la vida.

Combinados con otros instrumentos en el rover, los detectores en el brazo, incluidos SHERLOC y WATSON, podrían hacer el primer descubrimiento de vida más allá de la Tierra.

Estos datos muestran sustancias químicas detectadas dentro de una sola roca en Marte por PIXL, uno de los instrumentos en el extremo del brazo robótico a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA. PIXL permite a los científicos estudiar dónde se pueden encontrar sustancias químicas específicas dentro de un área tan pequeña como un sello postal.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Versión en inglés de esta noticia.

Edición: R. Castro.