El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA revela un terreno intrigante para el equipo del Rover

El noveno vuelo de Ingenuity proporcionó imágenes que ayudarán al equipo del rover Perseverance a desarrollar su plan científico.

Las imágenes tomadas el 5 de julio por el helicóptero Ingenuity Mars de la NASA en su ambicioso noveno vuelo, han ofrecido a los científicos e ingenieros que trabajan con el rover Perseverance Mars de la agencia, una oportunidad sin precedentes para explorar el camino que hay por delante. Ingeunity proporcionó una nueva perspectiva sobre dónde comienzan y terminan las diferentes capas de roca, y cada capa supone una cápsula del tiempo de cómo cambiaron en la antigüedad las condiciones en el clima en este lugar. El vuelo también reveló los obstáculos que el rover podría tener que sortear mientras explore el cráter Jezero.

Durante el vuelo, diseñado para probar la capacidad del helicóptero para servir como explorador aéreo, Ingenuity se elevó sobre un campo de dunas apodado “Séítah”. Perseverance está realizando un desvío hacia el sur alrededor de esas dunas, ya que sería demasiado arriesgado para que el rover lo cruzara.

Las imágenes en color de Ingenuity, tomadas desde una altura de alrededor de 10 metros, ofrecen al equipo del rover muchos más detalles que los que obtienen con las imágenes del orbitador que suelen utilizar para la planificación de rutas. Mientras que una cámara como HiRISE a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA puede mostrar rocas de aproximadamente 1 metro de diámetro, las misiones generalmente se basan en imágenes de los rover para observar rocas más pequeñas o características del terreno.

“Una vez que un rover se acerca lo suficiente a una ubicación, obtenemos imágenes a escala terrestre que podemos comparar con imágenes orbitales”, dijo el científico adjunto del proyecto Perseverance, Ken Williford del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en el sur de California. “Con Ingenuity, ahora tenemos estas imágenes de escala intermedia, que cubren muy bien el vacío de la resolución”.

A continuación se muestran algunas de las imágenes de Ingenuity, que completaron el largo viaje de regreso a la Tierra el 8 de julio.

Raised Ridges 
El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA descubrió esta ubicación, apodada “Raised Ridges”, durante su noveno vuelo, el 5 de julio. Los científicos esperan visitar “Raised Ridges” con el rover Perseverance en el futuro.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Ingenuity (cuya sombra es visible en la parte inferior de esta imagen) ofreció una visión de alta resolución de las características de la roca apodada “Crestas elevadas”. Pertenecen a un sistema de fracturas, que a menudo sirven como vías para que el fluido se desplace hacia abajo.

Aquí, en el cráter Jezero, existió un lago hace miles de millones de años. Al estudiar las crestas en imágenes de los orbitadores de Marte, los científicos se han preguntado si el agua podría haber fluido a través de estas fracturas en algún momento, disolviendo minerales que podrían ayudar a alimentar antiguas colonias microbianas. Eso los convertiría en una ubicación privilegiada para buscar signos de vida antigua, y tal vez para perforar una muestra.

Las muestras que toma Perseverance serán depositadas en Marte para una futura misión que las lleve a la Tierra para un análisis en profundidad.

“Nuestro plan actual es visitar Raised Ridges e investigarlo de cerca”, dijo Williford. “Las imágenes del helicóptero tienen una resolución mucho mejor que las orbitales que estábamos usando. Estudiarlos nos permitirá asegurarnos de que visitar estas crestas es importante para el equipo”.

Dunas
El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA sobrevoló este campo de dunas en una región del cráter Jezero apodado “Séítah” durante su noveno vuelo, el 5 de julio de 2021. Una parte del tren de aterrizaje del helicóptero se ve en la parte superior izquierda.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Las dunas de arena como las de esta imagen mantienen despiertos por la noche a los miembros del equipo que dirigen el rover, como Olivier Toupet de JPL: estas dunas, a la altura de la rodilla o de la cintura, podrían fácilmente hacer que el rover de dos toneladas se atasque. Después de aterrizar en febrero, los científicos de Perseverance preguntaron si era posible hacer una línea recta a través de este terreno; La respuesta de Toupet fue un rotundo no.

“La arena es una gran preocupación”, dijo Toupet, quien dirige el equipo de expertos en movilidad que planifica las unidades de Perseverance. “Si conducimos cuesta abajo hacia una duna, podríamos incrustarnos en ella y no ser capaces de volver a salir”.

Toupet también es el líder de la función AutoNav recientemente probada de Perseverance, que utiliza algoritmos de inteligencia artificial para conducir el rover de forma autónoma a distancias mayores que las que se podrían lograr de otra manera. Si bien es bueno para evitar rocas y otros peligros, AutoNav no puede detectar arena, por lo que el equipo desde Tierra aún deben definir “zonas de exclusión” alrededor de las áreas que podrían inmovilizar al rover.

Bedrock
El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA voló sobre estas dunas de arena y rocas durante su noveno vuelo, el 5 de julio de 2021. Si bien el Perseverance Mars de la agencia no puede arriesgarse a quedarse atascado en esta arena, los científicos pueden aprender sobre esta región estudiándola con Imágenes de Ingenuity.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Sin Ingenuity, cuya silueta es visible en la parte inferior de esta imagen, los científicos de Perseverance nunca llegarían a ver esta sección de Séítah con tanta claridad: es demasiado arenoso para que Perseverance lo visite. La vista ofrece suficientes detalles para inspeccionar estas rocas y obtener una mejor comprensión de esta área del cráter Jezero.

A medida que el rover se abre paso por el campo de dunas, puede hacer lo que el equipo llama un “salto de dedos” en algunos puntos científicamente convincentes por ser un lecho rocoso interesante. Si bien Toupet y su equipo no intentarían meterse aquí, las imágenes recientes de Ingenuity les permitirán planificar posibles caminos de inmersión en otras regiones a lo largo de la ruta de la primera campaña científica de Perseverance.

“El helicóptero es un activo extremadamente valioso para la planificación del rover porque proporciona imágenes de alta resolución del terreno por el que queremos desplazarnos”, dijo Toupet. “Podemos evaluar mejor el tamaño de las dunas y saber dónde sobresale el lecho rocoso. Esa es una gran información para nosotros; ayuda a identificar qué áreas puede atravesar el rover y si se pueden alcanzar ciertos objetivos científicos de alto valor”.

Edición: R. Castro.