Galaxia de disco NGC 5866.

Esta es una vista única del Telescopio Espacial Hubble de la NASA de la galaxia de disco NGC 5866, inclinada con respecto a nuestra línea de visión. Créditos:
NASA, ESA y el equipo del Hubble Heritage (STScI/AURA). Reconocimiento: W. Keel (Universidad de Alabama, Tuscaloosa).

La visión nítida del Hubble revela una clara línea de polvo que divide la galaxia en dos mitades. La imagen resalta la estructura de la galaxia: una sutil protuberancia rojiza que rodea un núcleo brillante, un disco azul de estrellas que corre paralelo a la línea de polvo y un halo exterior transparente.

Se pueden ver algunos tenues rastros de polvo alejándose del disco de la galaxia hacia el abultamiento y el halo interior de la galaxia. El halo exterior está salpicado de numerosos cúmulos unidos gravitacionalmente de casi un millón de estrellas cada uno, conocidos como cúmulos globulares. Las galaxias de fondo, que están de millones a miles de millones de años luz más lejos que NGC 5866, también se ven a través del halo.

NGC 5866 es una galaxia de disco de tipo “S0” (pronunciado s-cero). Visto de frente, se vería como un disco plano y liso con una pequeña estructura en espiral. Permanece en la categoría de espiral debido a la planitud del disco principal de estrellas en oposición a la clase de galaxias más esféricamente redondeadas (o elipsoidales) llamadas “elípticas”. Estas galaxias S0, con discos como espirales y grandes protuberancias como elípticas, se denominan galaxias “lenticulares”.

La línea de polvo está ligeramente deformada en comparación con el disco de luz estelar. Esta deformación indica que NGC 5866 puede haber sufrido una perturbación de marea gravitacional en el pasado distante, por un encuentro cercano con otra galaxia. Esto es plausible porque es el miembro más grande de un pequeño cúmulo conocido como el grupo de galaxias NGC 5866. El disco de luz estelar en NGC 5866 se extiende mucho más allá del disco de polvo. Esto significa que el polvo y el gas, aún en la galaxia y potencialmente disponibles para formar estrellas, no se extienden tan lejos en el disco como lo hicieron cuando se formaron la mayoría de estas estrellas en el disco.

La imagen del Hubble muestra que NGC 5866 comparte otra propiedad con las galaxias espirales más ricas en gas. Numerosos filamentos que se extienden perpendicularmente al disco marcan los bordes del carril de polvo. Estos son de corta duración a escala astronómica, ya que las nubes de polvo y gas perderán energía debido a colisiones entre sí y colapsarán en un disco plano y delgado.

Para las galaxias espirales, la incidencia de estos dedos de polvo se correlaciona bien con los indicadores de cuántas estrellas se han formado recientemente, ya que la entrada de energía de las estrellas masivas jóvenes mueve el gas y el polvo para crear estas estructuras. La delgadez de las líneas de polvo en S0 se ha discutido en atlas de galaxias terrestres, pero se necesitó la resolución del Hubble para demostrar que pueden tener sus propios dedos más pequeños y también chimeneas de polvo.

NGC 5866 se encuentra en la constelación norteña Draco, a una distancia de 44 millones de años luz (13,5 Megaparsecs). Tiene un diámetro de aproximadamente 60.000 años luz (18.400 parsecs), solo dos tercios del diámetro de la Vía Láctea, aunque su masa es similar a la de nuestra galaxia. Esta imagen del Hubble de NGC 5866 es una combinación de observaciones azules, verdes y rojas tomadas con la Advance Camera for Surveys, en noviembre de 2005.

Editada por Carolina Gutiérrez Rama.