Mi imagen marciana favorita: “Delta Scarp” del cráter Jezero.

La científica del rover Perseverance, en Marte, Olivia Sun, estaba emocionada de ver ciertas características geológicas en las imágenes del Delta Scarp del cráter Jezero porque brindan evidencia de un pasado acuoso. Créditos: NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/CNRS/ASU/MSSS.

La toma favorita de una científica del rover Perseverance de la joven misión a Marte proporciona un nuevo ángulo sobre una característica de la superficie antigua e intrigante.

Pregúntele a cualquier explorador espacial y tendrá una imagen favorita o dos de su misión. Para Bill Anders del Apolo 8, era una imagen mirando hacia la Tierra desde cerca de la Luna. El astronauta Randy Bresnik premia una foto de una aurora que tomó mientras estaba a bordo de la Estación Espacial Internacional. Y para Vivian Sun, científica del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en el sur de California, es una imagen que tomó el rover Perseverance de la NASA de una de las escarpaduras del cráter Jezero (pendientes largas y empinadas en el borde de una meseta), tan lejos pero tan tentadoramente cerca.

Sun sabe que los primeros planos de lo que el equipo científico del rover ha llamado el “Delta Scarp” y sus conglomerados (guijarros de grano grueso mezclados con arena convertida en roca) y lechos cruzados (capas inclinadas de roca sedimentaria) pueden, a primera vista, parecer algo que solo un geólogo podría apreciar. Pero la codirectora de la primera campaña científica de Perseverance quiere asegurarle que, sea lo que sea que le falte en estilo cinematográfico, este mosaico marciano lo compensa en importancia geológica.

Esta imagen compuesta del Delta Scarp del cráter Jezero se generó utilizando datos del generador de imágenes mocroscópicas remoto (RMI) y la cámara Mastcam-Z del rover Perseverance. Créditos: RMI: NASA/JPL-Caltech/LANL/CNER/CNRS/ASU/MSSS. Mastcam-Z: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS.

“He estado estudiando el cráter Jezero durante años y debo haber mirado imágenes orbitales del Delta Scarp más de mil veces”, dijo Sun. “Pero solo se puede aprender mucho de la órbita, y cuando esta imagen bajó a la Tierra desde el rover después del aterrizaje, literalmente me dejó sin aliento. Esta es una de mis fotos favoritas porque, por primera vez, pude ver evidencia real de los conglomerados y las capas cruzadas que habíamos planteado como hipótesis”.

Los conglomerados se cementan juntos en un ambiente acuoso, y los estratos cruzados pueden ser evidencia del movimiento del agua registrado por olas u ondulaciones de sedimento suelto por el que pasó el agua hace mucho tiempo. Ambas características son precisamente del tipo que Sun y el equipo científico esperaban encontrar en Jezero. Hace unos 3.800 millones de años, el cráter probablemente albergaba una masa de agua del tamaño del lago Tahoe, junto con un río y un delta en forma de abanico formado por depósitos sedimentarios de ese río.

“Sabemos desde hace un tiempo que hace miles de millones de años, el Delta Scarp de Jezero albergaba un río torrencial”, dijo Sun. “Ahora sabemos que podremos ver la evidencia de este sistema fluvial de cerca, obteniendo una mejor idea de su tamaño y la fuerza del agua que corre a través de él. Y debido a que el río depositó sedimentos y otros materiales en Scarp no solo desde el interior de Jezero sino también desde el exterior, debería ser un lugar increíble para buscar señales de vida antigua”.

La misión espera explorar la región del Delta Scarp durante la segunda campaña científica de Perseverance, en algún momento del próximo año. En la actualidad, el rover se encuentra en los primeros días de su campaña científica inicial, explorando un parche de 4 kilómetros cuadrados de suelo de cráter que puede contener las capas más profundas (y más antiguas) de lecho rocoso expuesto de Jezero, junto con otras características geológicas intrigantes. Es durante esta campaña inicial que recolectarán las primeras muestras de otro planeta para regresar a la Tierra en una misión futura.

En cuanto a la imagen favorita de Sun, muestra una porción de Scarp de 115 metros de ancho. Se unió a partir de cinco imágenes tomadas por la cámara Remote Microscopic Imager (RMI) del rover el 17 de marzo de 2021 (el vigésimo sexto día marciano, o sol de la misión), desde 2,25 kilómetros de distancia.

Como parte del instrumento SuperCam, el RMI puede detectar un objeto del tamaño de una pelota de béisbol desde 1,5 kilómetros de distancia, lo que permite a los científicos tomar imágenes con mucho detalle desde largas distancias. También puede observar granos de polvo tan pequeños como 100 micrones. En lo alto del mástil del rover, el cabezal sensor de 5,6 kilogramos de la SuperCam puede realizar cinco tipos de análisis para estudiar la geología de Marte y ayudar a los científicos a elegir de qué rocas debe tomar muestras el rover en su búsqueda de signos de vida microbiana antigua.

Esta imagen del cráter Jezero de Marte muestra la ubicación del rover Perseverance de la NASA (punto amarillo) y el campo de visión de su cámara Remote Microscopic Imager (RMI) cuando tomó una serie de imágenes del Delta Scarp el 17 de marzo de 2021. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Universidad de Arizona.




Editado por Carolina Gutiérrez Rama.