El Rover Perseverance de la NASA comienza su primer estudio científico en Marte

El robot científico de seis ruedas se dirige al sur para explorar el lecho del lago del cráter Jezero en busca de signos de vida microbiana antigua.

El 1 de junio, el rover Perseverance Mars de la NASA inició la fase científica de su misión abandonando el lugar de aterrizaje “Octavia E. Butler”. Hasta hace poco, el rover se ha sometido a pruebas de sistemas, o se ha puesto en marcha, y ha respaldado el mes de pruebas de vuelo del helicóptero Ingenuity Mars.

Durante las primeras semanas de este primer estudio científico, el equipo de la misión se dirigirá a un mirador panorámico desde el cual el rover puede inspeccionar algunas de las características geológicas más antiguas en el cráter Jezero, y pondrán en marcha las capacidades finales de los sistemas de muestreo y navegación automática del rover.

Esta imagen apunta al oeste, hacia la unidad geológica Séítah en Marte y fue tomada desde una altura de 10 metros por el helicóptero Ingenuity Mars de la NASA durante su sexto vuelo, el 22 de mayo de 2021.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Perseverance completó su fase de puesta en servicio el 1 de junio, cuando el rover ya había probado su instrumento MOXIE generador de oxígeno y había realizado los vuelos de demostración de tecnología del helicóptero Ingenuity. Sus cámaras tomaron más de 75.000 imágenes y sus micrófonos grabaron las primeras bandas sonoras de Marte.

“Estamos preparando la fase de puesta en servicio del rover, colocando el espejo retrovisor dejando atrás el lugar de aterrizaje y saliendo a la carretera”, dijo Jennifer Trosper, gerente del proyecto Perseverance en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en el sur de California. “Durante los próximos meses, Perseverance explorará una cuadrícula de 4 kilómetros cuadrados del suelo de cráter. Es en este lugar desde donde se recolectarán las primeras muestras de otro planeta que se traerán a la Tierra en una misión futura”.

Los objetivos científicos de la misión son estudiar la región de Jezero para comprender la geología y la potencial habitabilidad en el pasado del medio ambiente en el área, y buscar signos de vida microscópica antigua. Perseverance también tomará medidas y probará tecnologías para apoyar la futura exploración humana y robótica de Marte.


El rover Perseverance Mars de la NASA usó su sistema de imágenes Mastcam-Z para capturar esta panorámica de 360 grados de “Van Zyl Overlook”, donde el rover estuvo estacionado mientras el helicóptero Ingenuity realizaba sus primeros vuelos. La panorámica de 2.400 millones de píxeles se compone de 992 imágenes individuales unidas. Las imágenes fueron tomadas entre el 15 y el 26 de abril de 2021, los días o soles marcianos de la misión 53 y 64.
Créditos: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS.
Geología única

Esta primera campaña científica perseguirá todos los objetivos científicos de la misión mientras el rover explora dos unidades geológicas únicas. La primera unidad, llamada ” the Crater Floor Fractured Rough”, es la superficie cubierta de cráteres de Jezero. La unidad adyacente, llamada “Séítah” (que significa “en medio de la arena” en el idioma navajo), abarca una buena parte del lecho rocoso de Marte, pero también alberga crestas, capas de rocas y dunas de arena.

“Para hacer justicia a ambas unidades en el tiempo asignado, el equipo elaboró ​​la versión marciana de un antiguo mapa al estilo de un club de automóviles”, dijo Kevin Hand, astrobiólogo y codirector de JPL de este estudio científico, junto con Vivian Sun. “Tenemos nuestra ruta planificada, completa con desvíos opcionales, áreas de interés etiquetadas y posibles obstáculos en nuestro camino”.

Se espera que la mayoría de los desafíos que se encuentren en el camino se presenten en forma de dunas de arena ubicadas dentro de la unidad Séítah. Para superarlos, el equipo del rover decidió que Perseverance conducirá principalmente en el Crater Floor Fractured Rough o a lo largo de la línea fronteriza entre este y Séítah. Cuando la ocasión lo requiera, Perseverance realizará un acercamiento a la unidad de Séítah, dirigiéndose directamente a un área de interés específica.

El objetivo de la exploración es establecer cuales son las cuatro ubicaciones en estas unidades que cuentan mejor la historia del entorno temprano y la historia geológica del cráter Jezero. Cuando el equipo científico decida que una ubicación es la adecuada, recolectará una o dos muestras.

“Comenzar con las unidades geológicas de Crater Floor Fractured Rough y Seitah nos permite comenzar nuestra exploración de Jezero desde el principio”, dijo Hand. “Esta área estaba por debajo de al menos 100 metros de agua hace 3.800 millones de años. No sabemos qué historias nos contarán las rocas y los afloramientos en capas, pero estamos ilusionados por comenzar”.

Esta primera investigación científica estará completa cuando el rover regrese a su lugar de aterrizaje. En ese punto, Perseverance habrá viajado entre 2,5 y 5 kilómetros y se habrán llenado hasta ocho de los 43 tubos de muestra. A continuación, Perseverance viajará al norte y luego al oeste hacia la ubicación de su segunda campaña científica: la región del delta de Jezero. El delta son los restos en forma de abanico producidos por la confluencia de un antiguo río y un lago, dentro del cráter Jezero. La ubicación puede ser especialmente rica en carbonatos, minerales que, en la Tierra, pueden preservar signos fosilizados de vida antigua y pueden estar asociados con procesos biológicos.

El inicio de la primera exploración científica de Perseverance también marca una transición en el equipo: el 7 de junio, Jennifer Trosper se convirtió en la nueva gerente de proyectos de la misión. Sucede a Matt Wallace, quien se convertirá en el Director Adjunto de Ciencias Planetarias del JPL.

“Desde Sojourner hasta Spirit y Opportunity, hasta Curiosity y Perseverance, Matt ha desempeñado un papel clave en el diseño, la construcción y las operaciones de todos los rover de Marte que la NASA ha construido”, dijo Trosper. “Y aunque el proyecto está perdiendo a un gran líder y amigo de confianza, sabemos que Matt seguirá haciendo que sucedan grandes cosas para la comunidad científica planetaria”.

Esta imagen del cráter Jezero muestra las rutas de la primera campaña científica de Perseverance (marcas amarillas) y la segunda (marcas amarillas claras).
Créditos: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona.
Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos.

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarán naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Perseverance Mars 2020 es parte del objetivo de exploración de la Luna a Marte de la NASA, que incluye misiones de Artemis a la Luna que ayudarán a prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo.

JPL, que es administrado por la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

Edición: R. Castro.