La NASA selecciona dos misiones para estudiar el inhabitable Venus

La NASA ha seleccionado dos nuevas misiones a Venus, el planeta más cercano a la Tierra. Formuladas dentro del Discovery Program de la NASA, las misiones tienen como objetivo obtener información que clarifique los procesos que han tenido lugar en Venus para convertirlo en un planeta totalmente inhabitable, a pesar de las muchas características que comparte con la Tierra. Por otro lado, Venus puede haber sido el primer planeta habitable en el sistema solar.

En febrero de 2020 la NASA eligió estas misiones a partir de cuatro proyectos de misión como parte del concurso Discovery 2019 de la agencia. Tras un proceso competitivo de estudio por pares, las dos misiones se eligieron por su potencial valor científico y por la viabilidad del desarrollo de sus planes. Los equipos del proyecto ahora trabajarán para finalizar sus requisitos, diseños y planes de desarrollo.

La NASA otorga aproximadamente 500 millones de dólares para el desarrollo de cada misión. Se espera que cada uno se lance en el período 2028-2030.

Las misiones seleccionadas son:

DAVINCI + (Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry, and Imaging)

DAVINCI + medirá la composición de la atmósfera de Venus para comprender cómo se formó y evolucionó, así como para determinar si el planeta tuvo un océano. La misión consiste en una esfera que se sumergirá a través de la espesa atmósfera del planeta, realizando mediciones precisas de gases nobles y otros elementos para comprender por qué la atmósfera de Venus es un invernadero desbocado en comparación con la de la Tierra.

Además, DAVINCI + enviará las primeras imágenes en alta resolución de las características geológicas de Venus conocidas como “teselas” (que pueden ser comparables a los continentes de la Tierra), lo que indicaría que Venus tiene placas tectónicas. Esta sería la primera misión dirigida por Estados Unidos a la atmósfera de Venus desde 1978, y los resultados de DAVINCI + podrían remodelar nuestra comprensión de la formación de planetas terrestres en nuestro sistema solar y más allá. James Garvin del Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland, es el investigador principal. Goddard se encarga de la gestión de proyectos.

VERITAS (Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography, and Spectroscopy)

VERITAS mapeará la superficie de Venus para determinar la historia geológica del planeta y comprender por qué se desarrolló de manera tan diferente a la Tierra. VERITAS se colocará en órbita alrededor de Venus con un radar de apertura sintética, trazará las elevaciones de la superficie de casi todo el planeta para crear reconstrucciones 3D de la topografía y confirmará si los procesos como la tectónica de placas y el vulcanismo todavía están activos en Venus.

VERITAS también mapeará las emisiones infrarrojas de la superficie de Venus para conocer el tipo de roca, que es en gran parte desconocida, y determinará si los volcanes activos están liberando vapor de agua a la atmósfera. Suzanne Smrekar, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en el sur de California, es la investigadora principal. JPL gestiona los proyectos. El German Aerospace Center junto con la Agenzia Espaziale Italiana y el France’s Centre National d’Etudes Spatiales, proporcionará el mapeador infrarrojo contribuyendo al radar y otras partes de la misión.

“Estamos acelerando nuestro programa de ciencia planetaria con una intensa exploración del planeta al que la NASA no ha visitado en más de 30 años”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA. “Utilizando tecnologías de vanguardia que la NASA ha desarrollado y perfeccionado durante muchos años de misiones y programas de tecnología, estamos marcando el comienzo de una nueva década para comprender cómo Venus, un planeta similar a la Tierra, pudo convertirse en un invernadero. Nuestras metas son profundas. No se trata solo de comprender la evolución de los planetas y la habitabilidad en nuestro propio sistema solar, sino de extender más allá estos límites a los exoplanetas, un área de investigación emocionante y emergente para la NASA”.

Zurbuchen añadió que espera poderosas sinergias entre los programas científicos de la NASA, incluido el Telescopio Espacial James Webb. Anticipa que los datos de estas misiones serán utilizados de la manera más transversal posible por parte de la comunidad científica.

“Es asombroso lo poco que sabemos sobre Venus, pero los resultados combinados de estas misiones nos darán información sobre el planeta, desde las nubes en su cielo a través de los volcanes en su superficie hasta su núcleo”, dijo Tom Wagner. Científico del Discovery Program de la NASA. “Será como si hubiéramos redescubierto el planeta”.

Además de las dos misiones, la NASA seleccionó un par de demostraciones de tecnología para que viajen con ellas. VERITAS albergará el Deep Space Atomic Clock-2, construido por JPL y financiado por la Space Technology Mission Directorate de la NASA. La señal de reloj ultraprecisa generada con esta tecnología, ayudará en última instancia a permitir maniobras de naves espaciales autónomas y mejorar las observaciones científicas de radio.

DAVINCI + albergará el Compact Ultraviolet to Visible Imaging Spectrometer (CUVIS) construido por Goddard. CUVIS realizará mediciones de luz ultravioleta de alta resolución utilizando un nuevo instrumento basado en óptica de forma libre. Estas observaciones se utilizarán para determinar la naturaleza del desconocido absorbente de ultravioleta en la atmósfera de Venus, que absorbe hasta la mitad de la energía solar entrante.

Establecido en 1992, el Discovery Program de la NASA ha apoyado el desarrollo y la implementación de más de 20 misiones e instrumentos. Estas misiones seleccionadas son parte del noveno concurso del Programa Discovery.

Los conceptos fueron elegidos de las propuestas enviadas en 2019 bajo el Announcement of Opportunity NNH19ZDA010O. Las misiones seleccionadas serán administradas por la Planetary Missions Program Office en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, como parte del Discovery Program. El Discovery Program lleva a cabo investigaciones científicas espaciales en la Planetary Science Division de la Science Mission Directorate de la NASA. Los objetivos del programa son proporcionar oportunidades para las investigaciones dirigidas por investigadores principales en ciencias planetarias que se pueden lograr con un coste límite del que no debe exceder.

Edición: R. Castro.