El nuevo libro electrónico Hubble Focus de la NASA, proporciona un asiento de primera fila a un cielo lleno de estrellas

Esta imagen del Hubble muestra un cúmulo de estrellas globular llamado NGC 1466, que se encuentra en las afueras de la Gran Nube de Magallanes, uno de nuestros vecinos galácticos más cercanos. Crédito: ESA y NASA.

El equipo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA ha lanzado una nueva edición de la serie de libros electrónicos Hubble Focus llamada “Hubble Focus: The Lives of Stars”. Este libro electrónico destaca los descubrimientos y observaciones recientes de la misión relacionados con el nacimiento, la evolución y la muerte de las estrellas.

Este libro electrónico es parte de una serie llamada Hubble Focus, que presenta algunos de los descubrimientos cósmicos recientes de Hubble. Su cubierta, que se muestra aquí, presenta el cúmulo de estrellas Pismis 24. El cúmulo se encuentra dentro de una nebulosa mucho más grande llamada NGC 6357, a unos 8.000 años luz de la Tierra.
Créditos: Goddard Space Flight Center de la NASA.

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“Hubble ha recorrido los cielos durante más de 30 años, revelando maravillas celestiales incalculables”, dijo Jennifer Wiseman, científica principal del proyecto del Telescopio Espacial Hubble. “En este nuevo libro electrónico, los lectores se transportan a través del espacio y el tiempo para observar más de cerca los deslumbrantes y caóticos procesos que experimentan las estrellas”.

Como diamantes brillantes contra el oscuro vacío del espacio, cada estrella centelleante es una maravilla cósmica radiante. Muchas estrellas adornan la galaxia durante miles y miles de millones de años, llevando vidas mansas y bastante tranquilas. Hubble incluso ha detectado algunas que son casi tan antiguas como el propio universo, lo que proporciona una ventana al pasado distante.

La misión ha identificado nuevas estrellas que, más recientemente, han cobrado vida a partir de nubes arremolinadas de gas y polvo esparcidas por toda la galaxia. Y ha demostrado que algunas de estas estrellas nacientes, están rodeadas de escombros polvorientos, a partir de los cuales se pueden formar planetas.

Las estrellas viven vidas tan largas en comparación con las vidas humanas, que parece que existen fuera del tiempo, inmunes a los efectos del envejecimiento. Pero las estrellas no son para siempre; al igual que las nuevas están cobrando vida con regularidad, cada día, algunas se quedan sin combustible. Hubble ha documentado la agonía de las estrellas para ayudarnos a comprender mejor el papel que desempeñan en la evolución cósmica.

Ya sea que una estrella pequeña se desprenda de sus capas externas suavemente o una estrella masiva explote en una supernova, la muerte de las estrellas siembra el universo con nuevos elementos. El material expulsado puede reciclarse en generaciones posteriores de estrellas, planetas y quizás, seres vivos.

“Cuando miramos a las estrellas esparcidas por todo el universo, vemos una amplia gama de fenómenos”, dijo Ken Carpenter, científico del proyecto de operaciones de Hubble. “Estudiarlas nos sigue ayudando a comprender el universo y nuestro lugar dentro de él”.

Hubble ha visto innumerables estrellas vagando por la galaxia solas o en pareja, pero a veces, nacen grandes grupos de decenas a un millón de estrellas, unidas por la gravedad. Al estudiar estos cúmulos de estrellas, el Hubble nos ofrece una nueva perspectiva de la evolución estelar e incluso galáctica.

Uno de esos descubrimientos reveló que las estrellas apiñadas cerca del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, pueden no haberse originado aquí. Nuestra galaxia puede haber canibalizado galaxias más pequeñas que pasaron demasiado cerca para escapar de la fuerza gravitacional de la Vía Láctea.

La estrella WR 124 ilumina una nebulosa brillante de color mandarina en esta imagen del Hubble. WR 124 está expulsando gas a velocidades superiores a 150.000 kilómetross por hora hacia la nebulosa circundante.
Créditos: ESA / Hubble & NASA;
Reconocimiento: Judy Schmidt (geckzilla.com).

El Hubble también ha usado cúmulos de estrellas para calcular la masa de nuestra galaxia y determinar cuánta masa está atrapada en materia oscura. Pero las estrellas en cúmulos no son las únicas que pueden ofrecer pistas cósmicas.

A través de la exploración de estrellas, el Hubble ha rastreado muchos aspectos de la evolución del universo, revelando pistas sobre su pasado y presente y las observaciones futuras del Hubble pueden ofrecer pistas sobre su destino final.

“Hubble continuará ayudándonos a aprender más sobre el universo en los próximos años”, dijo Wiseman. “Comprender la dinámica de las estrellas es clave para desentrañar muchos misterios cósmicos”.

Como tercera entrega de una serie, este libro electrónico se basa en la gran cantidad de información compartida en versiones anteriores, que se centraron en el sistema solar y las galaxias. Las próximas ediciones se centrarán en otros temas cósmicos, como los exoplanetas, mundos que rodean estrellas distantes.

“Hubble Focus: The Lives of Stars” es compatible con la mayoría de los dispositivos electrónicos y se puede descargar en varios formatos gratuitamente desde:

https://www.nasa.gov/content/goddard/hubble-e-books

Edición: R. Castro.