Un nuevo instrumento espacial realiza su primera captura de una erupción solar

Para las nuevas naves espaciales que observan el sol, la primera erupción solar siempre es especial.

El 12 de febrero de 2021, poco más de un año después de su lanzamiento, la Agencia Espacial Europea y el Solar Orbiter de la NASA capturaron esta eyección de masa coronal, o CME.

las imágenes se han obtenido gracias al instrumento SoloHI de la misión (abreviatura de Solar Orbiter Heliospheric Imager), que estudia el viento solar, el polvo y los rayos cósmicos que llenan el espacio entre el Sol y los planetas.

Es una vista breve y granulada ya que la detección remota de Solar Orbiter no entrará completamente en modo científico hasta noviembre. SoloHI usó uno de sus cuatro detectores a menos del 15% de su cadencia normal para reducir la cantidad de datos adquiridos. Aún así, se puede detectar la explosión repentina de partículas (la CME, que escapa del Sol) en la esquina superior derecha. La CME comienza aproximadamente a la mitad del video como una ráfaga brillante (el borde denso de la CME) y se desplaza fuera de la pantalla hacia la izquierda.

La primera eyección de masa coronal, o CME, observada por Solar Orbiter Heliospheric Imager (SoloHI) aparece como una repentina ráfaga (el frente denso de la CME) que se expande con el viento solar. Este video usa imágenes de diferencia, creadas restando los píxeles de la imagen anterior a la imagen actual para resaltar los cambios. La zona que falta en la imagen en el extremo derecho, es un área sobreexpuesta donde la luz de la matriz solar de la nave espacial se refleja. Los cuadrados que aparecen en blanco y negro son bloques de telemetría.
Créditos: ESA & NASA/Solar Orbiter/SoloHI team/NRL.

Para SoloHI, captar esta CME fue una casualidad. El momento en el que la erupción alcanzó la nave espacial, Solar Orbiter acababa de pasar detrás del Sol desde la perspectiva de la Tierra. Cuando se planificó la misión, el equipo no esperaba poder registrar ningún dato durante ese transcurso.

“Pero desde que lo planeamos, las estaciones terrestres y la tecnología se han actualizado”, dijo Robin Colaninno, investigador principal de SoloHI en el Laboratorio de Investigación Naval de E.E.U.U. En Washington, DC. “Así que en realidad obtuvimos más cantidad de datos de la misión de lo que estaba programado originalmente”. De esta forma SoloHI captó su primera CME.

Otros dos generadores de imágenes en Solar Orbiter, el Extreme Ultraviolet Imager y Metis de la ESA, también capturaron vistas de la CME.

La nave espacial STEREO-A de la NASA (abreviatura de Solar Terrestrial Relations Observatory), también pudo vislumbrarlo desde su detector COR2, que bloquea el disco brillante del Sol para ver fenómenos débiles en el viento solar.

La primera CME presenciada por el Solar Orbiter Heliospheric Imager de Solar Orbiter, visto desde la nave espacial Solar Terrestrial Relations Observatory-A de la NASA.
Créditos: NASA/STEREO/COR2.

En la Tierra, la Moon to Mars Space Weather Analysis Office de la NASA modeló la CME para rastrear su trayectoria a través del sistema solar. Las posiciones de Solar Orbiter (marcada con un rombo rojo) y STEREO-A (marcada con un cuadrado rojo) rmuestran sus diferentes puntos de vista.

Trayectoria modelada de la CME observada por SoloHI el 12 de febrero de 2021. El gráfico del extremo izquierdo muestra al Sol como un círculo blanco en el centro donde los planetas interiores y algunas naves espaciales aparecen en sus posiciones en órbita. Los paneles central y derecho muestran diferentes ángulos del mismo modelo, enfocándose en la Tierra.
Créditos: Goddard Space Flight Center de la NASA/M2M /CCMC

Las naves espaciales de la NASA han estado observando las CME durante décadas, pero Solar Orbiter añade nuevos datos sorprendentes. “Nos hemos dado cuenta en los últimos 25 años de que le suceden muchas cosas a una CME entre la superficie del Sol y la Tierra”, dijo Colaninno. “Así que esperamos obtener imágenes con una resolución mucho mejor de todas estas emanaciones de flujos al estar más cerca del Sol”.

Solar Orbiter ha tomado la imagen más cercana del Sol hasta la fecha, y todavía se acercará más. La misión oficial de Solar Orbiter comienza en noviembre, cuando SoloHI y el resto de los instrumentos de detección remota se encenderán por completo en modo científico.

Edición: R. Castro.