Por qué el quinto vuelo de Ingenuity será diferente

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA tomó esta imagen en color durante su cuarto vuelo el 30 de abril de 2021. “Aeródromo B”, su nuevo lugar de aterrizaje, se puede ver a continuación; volverá a posarse allí en su quinto intento de vuelo. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Escrito por Josh Ravich, Ingenuity Mars Helicopter Mechanical Engineering Lead en el JPL de la NASA.

Estando a punto de relizar nuestro primer vuelo, hablamos mucho de tener nuestro “momento de los hermanos Wright” en Marte. Y eso tiene mucho sentido, ya que esos dos constructores de bicicletas con mentalidad mecánica, ejecutaron el primer vuelo controlado y motorizado en la Tierra, y nosotros tuvimos la suerte de hacer lo mismo 117 años después, en otro planeta.

Pero las comparaciones no podían detenerse en un primer vuelo. El quinto vuelo de Ingenuity está programado para hoy, viernes 7 de mayo. Como siempre (al menos hasta ahora), nuestra hora de despegue prevista es a las 12:33 pm hora local de Marte, esperando recibir los datos a las 7:31 pm. Ingenuity despegará del Wright Brothers Field (el mismo lugar donde el helicóptero despegó y aterrizó en los vuelos anteriores), pero aterrizará en otro lugar, que es otra primicia para nuestro helicóptero. Ingenuity ascenderá a 5 metros de altura y volverá a trazar el viaje de su cuarto vuelo, 129 metros hacia el sur.

Esta vez conseguiremos un nuevo récord de altura de 10 metros, donde podremos tomar algunas imágenes en color (así como en blanco y negro) de la superficie. Después de un tiempo total de vuelo de unos 110 segundos, Ingenuity aterrizará, completando su primer viaje sólo de ida. Cuando aterrice en su nueva ubicación, nos embarcaremos en una nueva fase de demostración, una en la que mostraremos lo que esta nueva tecnología puede hacer para complementar a otras misiones en el futuro.

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA tomó estas imágenes en su cuarto vuelo, el 30 de abril de 2021, usando su cámara de navegación. La cámara, que rastrea las características de la superficie, toma imágenes a una velocidad a la que las palas del helicóptero parecen ralentizadas. Créditos: NASA / JPL-Caltech.
La cuarta trayectoria de vuelo del Helicóptero Ingenuity Mars de la NASA se superpone aquí al terreno fotografiado por la cámara HiRISE a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter de la agencia.

Los Wright lo hicieron así. No abandonaron después de un vuelo exitoso con Flyer I, ni con los otros tres vuelos de ese histórico día de diciembre de 1903. Volaron más alto y más lejos en un Flyer II mejorado en 1904, e incluso más alto y más lejos con el Flyer III de 1905. En 1908, los Wright sintieron que habían conquistado el aire (al menos lo suficiente) como para comenzar a buscar aplicaciones prácticas para las que se podría usar un avión. Ese año consiguieron el primer vuelo con un pasajero (Charles Furnas, su mecánico) y comenzaron a mostrar la exploración desde una perspectiva y dimensión aérea.

Analógicamente, pero en el transcurso de tres semanas y cuatro vuelos, el equipo Ingenuity ha pasado de los hermanos Wright de 1903 a los hermanos Wright de 1908. Hemos podido hacer esto porque el rover, que es la estación base de comunicaciones del helicóptero, permanecerá en los alrededores durante muchos soles (días marcianos) y porque en el cuarto vuelo, en realidad, buscamos una zona de aterrizaje de más de 100 metros de distancia. Los mapas digitales de elevación elaborados por el equipo de Ingenuity nos dieron la seguridad de que nuestro nuevo aeródromo es plano como un crepe, que es una característica del terreno ideal, para el aterrizaje.

Hay otro factor importante en las operaciones continuas de Ingenuity: nuestro helicóptero es incluso más robusto de lo que esperábamos. El sistema de energía por el que nos preocupamos durante años está proporcionando energía más que suficiente para mantener nuestros calentadores encendidos por la noche y para volar durante el día. Los componentes estándar para los sistemas de guía y navegación también funcionan muy bien, al igual que nuestro sistema de rotor. Está saliendo bien o mejor que bien.

Lo que me conduce a nuestro quinto vuelo. Vamos a viajar a una nueva base hacia la dirección en la que se dirige Perseverance, y si queremos seguir demostrando lo que se puede hacer desde una perspectiva aérea, tenemos que ir a donde vaya el rover. Los Wright hicieron lo mismo en 1908, incluso viajando hasta LeMans, Francia, para demostrar las capacidades de sus aviones.

Pienso mucho en los Wright durante nuestros vuelos. Estoy seguro de que parte de la razón es que yo (junto con mi compañero de equipo Chris Lefler) tuvimos el honor de adjuntar la pequeña muestra de material del ala inferior izquierda del Flyer I a Ingenuity.

Los Wright demostraron lo que se podía lograr con una combinación de trabajo en equipo, creatividad y tenacidad, y un poco de ingenio y perseverancia.

Los días del vuelo, cuando miro alrededor de la sala y a nuestro equipo en línea, veo mucho del mismo tipo de visión y tenacidad/espíritu que hizo que los hermanos Wright fueran quienes eran. Juntos, continuamos con nuestros “momentos hermanos Wright” en Marte.

Edición: R. Castro.