El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA comenzará una nueva fase de demostración tecnológica

El rover Perseverance Mars de la NASA se hizo un selfie con el helicóptero Ingenuity, a unos 13,9 metros del rover en esta imagen tomada el 6 de abril de 2021, el 46 día marciano, o sol, de la misión con el instrumento WATSON .
Créditos: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA tiene una nueva misión. Habiendo demostrado que el vuelo controlado y motorizado es posible en el Planeta Rojo, el experimento Ingenuity, se embarcará pronto en una nueva fase de demostración de operaciones, investigando cómo la exploración aérea y otras funciones, podrían beneficiar la futura exploración de Marte y otros mundos.

Esta nueva fase comenzará después de que el helicóptero complete sus dos próximos vuelos. La decisión de sumar una demostración de operaciones es el resultado de que el rover Perseverance se adelantara a lo previsto debido a la exahustiva revisión de todos los sistemas del vehículo desde su aterrizaje, el 18 de febrero. Por ello, su equipo científico eligió una zona cercana al lecho del cráter para realizar sus primeras exploraciones detalladas. Con la energía, las telecomunicaciones y los sistemas de navegación de vuelo del Mars Helicopter funcionando más allá de las expectativas, surgió una oportunidad de permitir que el helicóptero continuara explorando sus capacidades con una demostración de operaciones, sin afectar significativamente el programa del rover.

“La demostración de la tecnología Ingenuity, ha sido un éxito rotundo“, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. “Dado que Ingenuity se mantiene en excelente estado de salud, planeamos usarlo para respaldar el uso de plataformas aéreas en el futuro mientras priorizamos y avanzamos con los objetivos científicos a corto plazo del equipo de Perseverance”.

La demostración de operaciones comenzará con el sexto vuelo del helicóptero en aproximadamente dos semanas. Hasta entonces, Ingenuity entrará en una fase de transición que incluye su cuarta y quinta incursión en los cielos carmesí de Marte. El vuelo cuatro enviará el helicóptero a unos 133 metros al sur para recopilar imágenes aéreas de una nueva posible zona de aterrizaje antes de regresar a aterrizar en Wright Brothers Field, el nombre del aeródromo marciano en el que tuvo lugar el primer vuelo de Ingenuity. Este viaje de ida y vuelta de 266 metros superará los hitos de alcance, velocidad y duración logrados en el tercer vuelo. Ingenuity fue programado para ejecutar un cuarto vuelo el 30 de abril, despegando a las 10:46 a.m. EDT (7:46 a.m. PDT, 12:30 p.m. hora local de Marte). El quinto vuelo enviará a Ingenuity a una misión de ida, aterrizando en el nuevo sitio. Si Ingenuity se mantiene saludable después de esos vuelos, puede comenzar la siguiente fase.

Cambio de rumbo

La transición de Ingenuity de realizar una demostración de tecnología a una demostración de operaciones trae consigo un nuevo contexto de vuelo. Junto con esos vuelos de ida, habrá más maniobras de precisión, un mayor uso de sus capacidades de observación aérea y más riesgo en general.

El cambio también significa que Ingenuity requerirá menos apoyo del equipo del rover Perseverance, que está buscando objetivos para tomar muestras de rocas y sedimentos en busca de vida microscópica antigua. El 26 de abril, el 66 sol o día marciano de la misión, Perseverance condujo 10 metros con el objetivo de identificar objetivos.

“Con el viaje corto, ya hemos comenzado nuestro viaje al sur, hacia un lugar que el equipo científico cree que es digno de investigación y nuestro primer lugar de muestreo”, dijo Ken Farley, científico del proyecto del rover Perseverance de Caltech en Pasadena, California. “Pasaremos los próximos doscientos soles ejecutando nuestro primer estudio científico en busca de afloramientos rocosos interesantes a lo largo de este parche de 2 kilómetros de suelo del cráter, antes de dirigirnos probablemente al norte y luego al oeste hacia el delta del río fósil del cráter Jezero”.

Con los viajes cortos que se esperan para Perseverance a corto plazo, Ingenuity puede ejecutar vuelos que aterricen cerca de la ubicación actual del rover o anticiparse a su próximo lugar de estacionamiento. El helicóptero puede aprovechar estas oportunidades para realizar observaciones aéreas de objetivos científicos de rover, posibles rutas de rover y características inaccesibles, al mismo tiempo que captura imágenes en altura para la realización de mapas digitales. Las lecciones aprendidas de estoas maniobras proporcionarán un beneficio significativo a los futuros planificadores de misiones. Estos vuelos de exploración son una ventaja y no un requisito para que Perseverance complete su misión científica.

La cadencia de los vuelos durante la fase de demostración de operaciones de Ingenuity, se reducirá de una vez cada pocos días a aproximadamente una vez cada dos o tres semanas, y las incursiones se programarán para evitar interferir con las operaciones científicas de Perseverance. El equipo evaluará las operaciones de vuelo después de 30 soles y completará las operaciones de vuelo a más tardar a finales de agosto. Ese momento le dará tiempo al equipo del rover para concluir sus actividades científicas planificadas y prepararse para la conjunción solar, que es el período a mediados de octubre en el que Marte y la Tierra estarán en lados opuestos del Sol, bloqueando las comunicaciones.

“Hemos apreciado mucho del apoyo brindado por el equipo del rover Perseverance durante nuestra fase de demostración de tecnología”, dijo MiMi Aung, gerente de proyecto de Ingenuity en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en el sur de California. “Ahora tenemos la oportunidad de pagar, demostrando los beneficios de tener un socio cerca que pueda brindar una perspectiva diferente, una desde el cielo para futuras misiones robóticas e incluso tripuladas. Vamos a aprovechar esta oportunidad y volar con ella “.

Edición: R. Castro.