Con los objetivos cumplidos, la NASA ampliará la capacidad del Ingenuity Mars Helicopter

El rover Perseverance Mars de la NASA es visible en la esquina superior izquierda de esta imagen que tomó el helicóptero Ingenuity Mars de la agencia durante su tercer vuelo, el 25 de abril de 2021. El helicóptero voló a una altitud de 5 metros y aproximadamente 85 metros del rover en ese momento.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

El helicóptero Ingenuity ampliará su alcance, velocidad y duración en el Vuelo Cuatro.

Ahora que el helicóptero Ingenuity Mars de la NASA ha logrado el objetivo de lograr el vuelo controlado y motorizado de una aeronave en el Planeta Rojo, y con los datos de su prueba de vuelo más reciente, el 25 de abril, el proyecto de demostración de tecnología ha cumplido o superado todos sus objetivos técnicos. El equipo de Ingenuity ahora ampliará su rendimiento en Marte.

El cuarto vuelo de Ingenuity en “Wright Brothers Field”, el nombre del aeródromo marciano en el que tuvo lugar el vuelo, está programado para despegar el jueves 29 de abril a las 10:12 am EDT (7:12 am PDT, 12:30 pm hora local de Marte), esperando la llegada de los primeros datos en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California a la 1:21 pm EDT (10:21 a.m. PDT).

El rover Perseverance Mars de la NASA es visible en la esquina superior izquierda de esta imagen que tomó el helicóptero Ingenuity Mars de la agencia durante su tercer vuelo, el 25 de abril de 2021. El helicóptero volaba a una altura de 5 metros y a una distancia de aproximadamente 85 metros del rover en ese momento.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

“Desde millones de millas de distancia, Ingenuity completó todas las casillas de desarrollo técnico que teníamos pendientes en la NASA, sobre la posibilidad de un vuelo controlado y con motor en el Planeta Rojo”, dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA. “Ahora pueden considerarse con certeza futuras misiones de exploración a Marte, añadiendo la capacidad que una exploración aérea puede aportar a una misión científica”.

El equipo de Ingenuity tenía tres objetivos que alcanzar para declarar que la demostración de tecnología fue un éxito total:

1. Demostrar en la cámara del simulador espacial de 7,5 metros de diámetro del JPL la viavilidad del proyecto.

2. Volar en Marte, que se cumplió cuando Ingenuity voló por primera vez el 19 de abril.

3. Elevar a Ingenuity 5 metros, volar una distancia de 50 metros y llevarlo de regreso a una velocidad máxima de 2 metros por segundo.

“Cuando las patas de aterrizaje de Ingenuity tocaron el suelo de nuevo después de ese tercer vuelo, sabíamos que habíamos acumulado datos más que suficientes para ayudar a los ingenieros a diseñar futuras generaciones de helicópteros para Marte”, dijo J. “Bob” Balaram, ingeniero jefe de Ingenuity en JPL. “Ahora planeamos ampliar nuestro alcance, velocidad y duración para obtener más información sobre el rendimiento”.

El cuarto vuelo intentará demostrar el valor de esa perspectiva aérea. La prueba de vuelo comenzará con Ingenuity subiendo a una altura de 5 metros, luego dirigiéndose hacia el sur, volando sobre rocas, ondas de arena y pequeños cráteres de impacto a lo largo de 84 metros. Mientras vuele, el helicóptero utilizará su cámara de navegación orientada hacia abajo para recopilar imágenes de la superficie cada 1,2 metros hasta que recorra un total de 133 metros. Después, Ingenuity se desplazará y tomará imágenes con su cámara a color antes de regresar a Wright Brothers Field.

En este video se muestra al helicóptero Ingenuity Mars de la NASA despegando y aterrizando, el 25 de abril de 2021 capturado por Mastcam-Z, un generador de imágenes a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA. Como se esperaba, el helicóptero salió volando de su campo de visión mientras completaba un plan de vuelo que lo llevó a 50 metros del lugar de aterrizaje.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

“Alcanzar la distancia necesaria para este vuelo de exploración, implicará a romper nuestros propios récords de Marte establecidos durante el vuelo tres”, dijo Johnny Lam, piloto de reserva del Helicóptero Ingenuity Mars en JPL. “Estamos aumentando el tiempo en el aire de 80 segundos a 117, aumentando nuestra velocidad aérea máxima de 2 a 3,5 metros por segundo y más del doble de nuestro alcance total”.

Después de recibir los datos del cuarto vuelo, el equipo de Ingenuity considerará su plan para el quinto vuelo.

“Hemos estado dando vueltas a varias opciones con respecto a cómo se desarrollará un quinto vuelo”, dijo Balaram. “Pero pregúnteme qué implican después de un cuarto vuelo exitoso. El equipo sigue comprometido con la construcción de nuestra experiencia de vuelo paso a paso “.

Traducción y edición: R. Castro