El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA sigue alcanzando hitos en su tercer vuelo

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA se puedeobservar flotando durante su tercer vuelo el 25 de abril de 2021, gracias a la cámara de navegación izquierda a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

El vuelo del helicóptero del 25 de abril se realizó a mayores velocidades y distancias de lo que se había demostrado anteriormente, incluso durante las pruebas en la Tierra.

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA continúa estableciendo récords, el domingo 25 de abril de 2021 voló más rápido y lejos que en cualquier prueba por la que pasó en la Tierra. El helicóptero despegó a las 4:31 a.m. EDT (1:31 a.m. PDT), o 12:33 p.m. hora local de Marte, alcanzando 5 metros de altura, la misma que en su segundo vuelo. Luego se desplazó 50 metros, ​​alcanzando una velocidad máxima de 2 metros por segundo.

Después de que los datos llegaran de Marte a partir de las 10:16 a.m. EDT (7:16 a.m. PDT), el equipo de Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, estaban fascinados al ver al helicóptero desaparecer de la vista. Ya están investigando la valiosa información recopilada durante este tercer vuelo que conformará los planes de próximos vuelos de Ingenuity y de posibles helicópteros en Marte en el futuro.

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA despega y aterriza en este video capturado el 25 de abril de 2021 por Mastcam-Z, un generador de imágenes a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA. Como se esperaba, el helicóptero salió volando de su campo de visión mientras completaba un plan de vuelo que lo llevó a 50 metros del lugar de aterrizaje.
Crédito: NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS.

“El vuelo de hoy fue lo que planeamos y, sin embargo, fue cuanto menos asombroso”, dijo Dave Lavery, ejecutivo del programa del proyecto para el helicóptero Ingenuity Mars en la sede de la NASA en Washington. “Con este vuelo, estamos demostrando capacidades críticas que permitirán la adición de una dimensión aérea a futuras misiones a Marte”.

El generador de imágenes Mastcam-Z a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA, que está estacionado en “Van Zyl Overlook” y sirve como estación base de comunicaciones, capturó un video de Ingenuity. En los próximos días, se enviarán segmentos de ese video a la Tierra mostrando la mayor parte del viaje de 80 segundos del helicóptero a lo largo de su zona de vuelo.

El equipo de Ingenuity ha estado superando los límites del helicóptero al agregar instrucciones para realizar más fotos propias, incluso con la cámara a color, que capturó sus primeras imágenes en el segundo vuelo. Al igual que con todo lo demás de estos vuelos, los pasos adicionales tienen como objetivo proporcionar información que podría ser utilizada por futuras misiones aéreas.

El tercer vuelo de Ingenuity logró un tiempo de vuelo más largo y más movimiento lateral de lo que se produjo anteriormente. Durante el vuelo de 80 segundos, el helicóptero alcanzó 5 metros de altura y recorrió 50 metros, cubriendo una distancia total de 100 metros. La tercera prueba de vuelo tuvo lugar en “Wright Brothers Field” en el cráter Jezero de Marte, el 25 de abril de 2021.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Mientras tanto, la cámara de navegación en blanco y negro del helicóptero rastreó las características de la superficie debajo, y este vuelo puso a prueba el procesamiento a bordo de estas imágenes. El ordenador de vuelo de Ingenuity, que permite volar el helicóptero de manera autónoma según las instrucciones enviadas horas antes de que se reciban los datos en la Tierra, utiliza los mismos recursos que las cámaras. A mayores distancias, se toman más imágenes. Si Ingenuity vuela demasiado rápido, el algoritmo de vuelo no puede rastrear las características de la superficie.

“Esta es la primera vez que vimos el algoritmo de la cámara funcionando a larga distancia”, dijo MiMi Aung, gerente de proyectos del helicóptero en JPL. “No puedes hacer esto en una cámara de prueba”.

Las cámaras de vacío en JPL están llenas de aire tenue, principalmente dióxido de carbono, para simular la fina atmósfera marciana; no tienen espacio ni siquiera para que un pequeño helicóptero se mueva más de medio metro en cualquier dirección. Eso planteó un desafío: ¿Seguiría la cámara el suelo como se había diseñado mientras se movía a mayor velocidad por el Planeta Rojo?

Muchas cosas tuvieron que ir bien para que la cámara lo consiguiera, dijo Gerik Kubiak, un ingeniero de software de JPL. Además de centrarse en el algoritmo que rastrea las características de la superficie, el equipo necesita las exposiciones de imagen correctas: el polvo puede oscurecer las imágenes e interferir con el rendimiento de la cámara. Y el software debe funcionar de manera consistente.

“Cuando estás en la cámara de prueba, tienes un botón de aterrizaje de emergencia allí mismo y además dispones de todas las características de seguridad”, dijo Kubiak. “Hemos hecho todo lo posible para preparar a Ingenuity para volar sin estas características”.

Con este tercer vuelo en los libros de historia, el equipo de Ingenuity Mars Helicopter espera planificar su cuarto vuelo para dentro de unos días.

El helicóptero Ingenuity Mars fue construido por JPL, que también gestiona este proyecto de demostración de tecnología para la sede de la NASA. Cuenta con el apoyo de la Dirección de Misiones Científicas, la Dirección de Misiones de Investigación Aeronáutica y la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA. El Centro de Investigación Ames de la NASA y el Centro de Investigación Langley proporcionaron un importante análisis de rendimiento de vuelo y asistencia técnica durante el desarrollo de Ingenuity. AeroVironment Inc., Qualcomm, Snapdragon y SolAero también brindaron asistencia en el diseño y los principales componentes del vehículo. El sistema de entrega de helicópteros Mars fue diseñado y fabricado por Lockheed Space Systems, Denver.