OSIRIS-REx de la NASA deja su huella en el asteroide Bennu

Como huellas de botas en la Luna, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA dejó su marca en el asteroide Bennu. Ahora, nuevas imágenes, tomadas durante el sobrevuelo final de la nave espacial el 7 de abril, revelan las secuelas de su histórico encuentro con el asteroide.

La superficie de Bennu fue perturbada de tres formas diferentes: por la fuerza de la nave espacial que aterrizó; por el mecanismo de muestreo y por cuatro de los propulsores de retroceso de la nave espacial, que alejaron a la nave del sitio de la muestra (marcado con una “X” roja ) y agitaron el polvo y las rocas en la superficie.

La nave espacial voló a 3,7 km del asteroide, lo más cerca que ha estado desde el evento de recolección de muestras Touch-and-Go, o TAG, el 20 de octubre de 2020. Durante el TAG, el cabezal de muestreo de la nave espacial se hundió 48,8 centímetros en la superficie del asteroide y simultáneamente disparó una carga presurizada de gas nitrógeno, lanzando el material de la superficie y absorviendo un poco hacia la cámara de recolección. Los propulsores de la nave espacial también lanzaron rocas y polvo durante la maniobra para invertir el rumbo y alejarse del asteroide de manera segura.

La comparación de las dos imágenes revela signos obvios de alteración de la superficie. En el punto de recolección de la muestra, parece haber una depresión, con varias rocas grandes visibles en la parte inferior, lo que sugiere que fueron sometidas al muestreo. Hay un aumento notable en la cantidad de material altamente reflectante cerca del punto TAG contra el fondo generalmente oscuro de la superficie, y muchas rocas aparecen movidas.

El lugar en el que los propulsores apuntaron contra la superficie, se observa un movimiento sustancial de materia.

Jason Dworkin, científico del proyecto de la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, notó que una roca que medía 1,25 metros de ancho en el borde del sitio de muestreo, parecía mostrarse solo en la imagen posterior al TAG. “La roca probablemente pesa alrededor de una tonelada, con una masa comprendida entre una vaca y un automóvil”.

Dante Lauretta, de la Universidad de Arizona e investigador principal de la misión, señaló más tarde que esta roca probablemente sea una de las presentes en la imagen anterior al TAG, pero mucho más cerca del lugar de muestreo, y estima que fue arrojada debido al evento de recolección de muestras, a una distancia de unos 12 metros .

Para comparar las imágenes del antes y el después, el equipo tuvo que planificar meticulosamente este sobrevuelo final. “Bennu es áspero y rocoso, así que si lo miras desde un ángulo diferente o lo capturas en un momento en el que el sol no está directamente sobre tu cabeza, cambia drásticamente el aspecto de la superficie”, dice Dathon Golish, miembro de OSIRIS del grupo de trabajo de procesamiento de imágenes REx, con sede en la Universidad de Arizona. “Estas imágenes fueron tomadas muy cerca del mediodía, con el sol brillando hacia la superficie, momento en el que no hay tantas sombras”.

“Estas observaciones no estaban en el plan original de la misión, pero estábamos emocionados de traer de vuelta la misión y documentar lo que hicimos”, dijo Golish. “El equipo se unió para este último hurra”.

La nave espacial permanecerá en las cercanías de Bennu hasta su salida el 10 de mayo, cuando la misión comenzará su crucero de regreso de dos años duración a la Tierra. A medida que se acerque a la Tierra, la nave espacial arrojará la cápsula de retorno de muestra (SRC) que contiene la muestra de Bennu. La SRC atravesará la atmósfera de la Tierra y aterrizará con la ayuda de un paracaídas en el campo de pruebas y entrenamiento de Utah, el 24 de septiembre de 2023.

Una vez recuperada, la cápsula será transportada a las instalaciones de conservación en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, donde la muestra se preparará para su distribución a laboratorios de todo el mundo, lo que permitirá a los científicos estudiar la formación de nuestro sistema solar y la Tierra como un planeta habitable. La NASA reservará el 75% de la muestra para que las generaciones futuras la estudien con tecnologías que aún no se han inventado.

La misión OSIRIS-REx es la primera misión de la NASA en visitar un asteroide cercano a la Tierra, estudiar la superficie y recolectar una muestra para llevarla a la Tierra.

Como huellas de botas en la Luna, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA dejó su marca en el asteroide Bennu. Ahora, nuevas imágenes, tomadas durante el sobrevuelo final de la nave espacial, el 7 de abril de 2021, revelan las secuelas del histórico evento de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAG) del 20 de octubre de 2020.
Créditos: Centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, brinda administración general de misiones, ingeniería de sistemas y garantía de seguridad y misión para OSIRIS-REx. Dante Lauretta de la Universidad de Arizona, Tucson, es el investigador principal, y la Universidad de Arizona también dirige el equipo científico y la planificación de la observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial y proporciona operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace son responsables de la navegación de la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington, D.C.