La misión New Horizons de la NASA alcanzó un hito espacial poco común

Ahora, 50 veces más lejos del Sol que la Tierra, el Explorador de Plutón que hizo historia, fotografía la ubicación de la Voyager 1 desde el Cinturón de Kuiper.

Imagen artística de la nave espacial New Horizons de la NASA.
Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI.

A medida que New Horizons cruzó el sistema solar y su distancia de la Tierra saltó de millones a miles de millones de kilómetros, el tiempo en las comunicaciones aumentó de unos pocos minutos a varias horas. Y el 17 de abril a las 12:42 UTC (o el 17 de abril a las 8:42 am EDT), New Horizons alcanzó un raro hito en el espacio profundo: 50 unidades astronómicas del Sol, o 50 veces más lejos del Sol que la Tierra.

New Horizons es solo la quinta nave espacial en alcanzar esta gran distancia, siguiendo a las legendarias Voyagers 1 y 2 y sus predecesoras, Pioneers 10 y 11. Está a casi 7,5 mil millones de kilómetros de distancia; una región remota donde uno de esos comandos por radio que permiten la comunicación con la misión, incluso viajando a la velocidad de la luz, necesitan siete horas para llegar a la nave espacial. Luego hay que sumar siete horas más antes de que el equipo de control en la Tierra averigüe si se recibió el mensaje.

“Es difícil imaginar algo tan lejano”, dijo Alice Bowman, gerente de operaciones de la misión New Horizons en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland. “Una cosa que hace que esta distancia sea tangible es cuánto tiempo nos lleva en la Tierra confirmar que la nave espacial recibió nuestras instrucciones. Esto pasó de ser casi instantáneo a ser del orden de 14 horas. Hace que la extrema distancia sea real “.

Para conmemorar la ocasión, New Horizons fotografió recientemente el campo de estrellas donde una de sus primas de larga distancia, la Voyager 1, aparece desde la posición única de New Horizons en el Cinturón de Kuiper. Nunca antes una nave espacial en el Cinturón de Kuiper había fotografiado la ubicación de otra nave espacial aún más distante, ahora en el espacio interestelar. Aunque la Voyager 1 es demasiado débil para verse directamente en la imagen, su ubicación se conoce precisamente debido al seguimiento de radio de la NASA.

¡Hola, Voyager! Desde el distante Cinturón de Kuiper en la frontera del sistema solar, el día de Navidad, el 25 de diciembre de 2020, la nave espacial New Horizons de la NASA apuntó su generador de imágenes de reconocimiento de largo alcance en la dirección de la nave espacial Voyager 1, cuya ubicación está marcada con un círculo amarillo. La Voyager 1, el objeto más lejano creado por humanos y la primera nave espacial que abandonó el sistema solar, está a más de 152 unidades astronómicas (AU) del Sol, aproximadamente a 23 mil millones de kilómetros, y estaba a 18 mil millones de kilómetros de New Horizons cuando se tomó esta imagen.
La propia Voyager 1 es aproximadamente 1 billón de veces demasiado débil para ser visible en esta imagen. La mayoría de los objetos de la imagen son estrellas, pero varios de ellos, con apariencia borrosa, son galaxias distantes. New Horizons alcanzó la marca de la distancia de 50 UA el 18 de abril de 2021 y se unirá a las Voyager 1 y 2 en el espacio interestelar en la década de 2040.
Créditos: NASA / Johns Hopkins APL / Southwest Research Institute.

“Esa es una imagen inquietantemente hermosa para mí”, dijo Alan Stern, investigador principal de New Horizons del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.

“Mirar hacia atrás desde el vuelo de New Horizons a 50 UA de la Tierra, parece de alguna manera un sueño”, continuó. “Enviar una nave espacial a través de todo nuestro sistema solar para explorar Plutón y el Cinturón de Kuiper no se había hecho antes de New Horizons. La mayoría del equipo hemos sido parte de esta misión desde que era solo una idea, y durante ese tiempo nuestras familias y nosotros mismos, hemos crecido. Pero lo más importante es que hicimos muchos descubrimientos científicos, inspiramos innumerables carreras STEM e incluso hicimos un poco de historia “.

New Horizons fue diseñado prácticamente para hacer historia. Lanzado a 58.500 kilómetros por hora, el 19 de enero de 2006, New Horizons fue y sigue siendo el objeto más rápido creado por humanos lanzado desde la Tierra. La asistencia gravitacional a su paso por Júpiter en febrero de 2007, no solo redujo tres años en su viaje a Plutón, tambien le permitió obtener las mejores vistas del débil anillo de Júpiter y capturar el primer vídeo de un volcán en erupción fuera de la Tierra.

New Horizons realizó con éxito la primera exploración del sistema de Plutón en julio de 2015, seguida del sobrevuelo más lejano de la historia, y el primer vistazo de cerca a un objeto del Cinturón de Kuiper (KBO), con su vuelo más allá de Arrokoth el día de Año Nuevo de 2019. Desde su posición privilegiada en el cinturón de Kuiper, New Horizons está realizando observaciones que no se pueden hacer desde ningún otro lugar; incluso las estrellas se ven diferentes desde el punto de vista de la nave espacial.

Actualmente explorando el Cinturón de Kuiper más allá de Plutón, New Horizons es solo una de las cinco naves espaciales en alcanzar 50 unidades astronómicas, 50 veces la distancia entre el Sol y la Tierra, en su camino fuera del sistema solar y, posteriormente, hacia el espacio interestelar.
Créditos: NASA / Johns Hopkins APL / Southwest Research Institute.

Los miembros del equipo de New Horizons usan telescopios gigantes como el observatorio japonés Subaru para escanear los cielos en busca de otro objetivo potencial de sobrevuelo de KBO, New Horizons se mantiene saludable, recopilando datos sobre el viento solar y objetos del cinturón de Kuiper y planetas distantes como Urano y Neptuno. Este verano, el equipo de la misión transmitirá una actualización de software para mejorar las capacidades científicas de New Horizons. Para futuras exploraciones, la batería nuclear de la nave espacial debería proporcionar suficiente energía para mantener New Horizons en funcionamiento hasta finales de la década de 2030.