La misión Lucy de la NASA extiende sus alas en una exitosa prueba de despliegue de paneles solares

Con 7,3 metros de ancho cada uno, los dos paneles solares de Lucy se sometieron a pruebas de despliegue inicial en enero de 2021. En esta foto, un técnico de Lockheed Martin Space en Denver, Colorado, inspecciona uno de los conjuntos de Lucy durante su primer despliegue. Estos paneles solares masivos impulsarán a la nave espacial Lucy a lo largo de todo su viaje de 12 años y 6,5 mil millones de kilómetros a través del espacio mientras se dirige a explorar los escurridizos asteroides troyanos de Júpiter.
Crédito: Lockheed Martin.

La nave espacial Lucy de la NASA ha completado con éxito las pruebas de vacío térmico de ambos paneles solares, el paso final para verificar estos componentes críticos de la nave espacial en preparación, para su lanzamiento este otoño. Una vez que los paneles solares de la nave espacial Lucy están conectados y completamente extendidos, podrían cubrir un edificio de cinco pisos.

Lucy, la decimotercera misión del Programa Discovery de la NASA, requiere estos grandes paneles solares, ya que funcionará más lejos del Sol que cualquier misión espacial anterior alimentada por energía solar. Durante su gira de 12 años por los asteroides troyanos, la nave espacial Lucy operará a una distancia de 853 millones de km del Sol, más allá de la órbita de Júpiter.

“El éxito de la última prueba de despliegue de paneles solares de Lucy marcó el final de un largo camino de desarrollo. Con dedicación y excelente atención a los detalles, el equipo superó todos los obstáculos para preparar estos paneles solares ”, dijo Matt Cox, gerente del programa Lucy de Lockheed Martin, en Littleton, Colorado. “Lucy viajará más lejos del Sol impulsada por energía solar, que cualquier misión anterior de clase Discovery , y una de las razones por las que podemos hacerlo es la tecnología de estos paneles solares”.

Los paneles solares, fabricados por Northrop Grumman en Goleta, California, suministrarán energía a la nave espacial y sus instrumentos durante la misión de 12 años. Los paneles solares necesitan suministrar alrededor de 500 vatios, aproximadamente el equivalente a la energía necesaria para hacer funcionar una lavadora. A pesar de esta necesidad relativamente modesta, los paneles solares deben ser grandes ya que necesitan operar muy lejos del Sol.

Vistos aquí parcialmente desplegados, los enormes paneles solares de la nave espacial Lucy completaron sus primeras pruebas de despliegue en enero de 2021, dentro de la cámara de vacío térmico en Lockheed Martin Space en Denver, Colorado. Para asegurarse de que no se aplicaron tensiones adicionales a los paneles solares durante las pruebas en el entorno de gravedad de la Tierra, el equipo diseñó un mazo de cables de malla especial para mantener el peso de los paneles durante el despliegue.
Créditos: Lockheed Martin.

“Aproximadamente una hora después del lanzamiento de la nave espacial, los paneles solares deberán desplegarse sin problemas para asegurar que tengamos suficiente energía para impulsar la nave espacial durante toda la misión”, dijo el investigador principal Hal Levison del Southwest Institute en Boulder, Colorado. “Estos 20 minutos determinarán si el resto de la misión de 12 años será un éxito. Los aterrizadores de Marte tienen sus siete minutos de terror, nosotros tenemos esto”.

Las pruebas de despliegue de paneles solares se realizaron entre diciembre de 2020 y febrero de 2021 en la cámara de vacío térmico de 8,8 metros por 19,8 metros en Lockheed Martin Space, donde la nave espacial se está ensamblando y realizando operaciones de prueba.

Aunque cuando se pliegan, los paneles solares tienen solo 10 cm de grosor, una vez expandidos, cada panel solar tiene un diámetro de casi 7,3 metros. Es más, los paneles solares no pueden soportar su propio peso de 77 kg cada uno, en la gravedad terrestre, por lo que se emplea un dispositivo de descarga de peso de precisión especial como soporte adicional dentro de la cámara.

“A pesar de su complejidad y tamaño, el despliegue mecánico de los paneles se ejecutó sin problemas”, dijo Donya Douglas-Bradshaw, directora de proyecto de Lucy del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “¡El ingenio y la innovación del equipo son realmente extraordinarios!”

Estas pruebas clave acercan a la nave espacial un paso más hacia la preparación para el lanzamiento. La nave espacial Lucy se enviará al Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida este verano para que esté lista para su lanzamiento cuando se abra su ventana en las horas previas al amanecer del 16 de octubre de 2021.

Hal Levison y Cathy Olkin del Southwest Research Institute son el investigador principal y la investigadora principal adjunta de la misión Lucy. Goddard proporciona gestión general de misiones, ingeniería de sistemas y garantía de seguridad y misión. Lockheed Martin Space está construyendo la nave espacial. Lucy es la decimotercera misión del programa Discovery de la NASA. El Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, administra el Programa de Descubrimiento para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington, D.C.