El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA sobrevive solito a la primera fría noche marciana

El helicóptero Ingenuity de la NASA se puede ver en Marte a través de la Hazard Camera del rover Perseverance captada el 4 de abril de 2021, el día marciano, o sol, número 44 de la misión.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Superar las gélidas temperaturas marcianas después de ser desplegado por el rover Perseverance de la NASA, es un hito importante para el pequeño helicóptero.

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA ha sobrevivido a su primera noche en la superficie de Marte.

Las temperaturas nocturnas en el cráter Jezero pueden descender hasta menos 90 grados Celsius, lo que puede congelar y agrietar componentes eléctricos desprotegidos y dañar las baterías a bordo necesarias para el vuelo. Sobrevivir esa primera noche después de ser desplegado desde donde estaba unido al vientre del rover Perseverance de la NASA, el 3 de abril, es un hito importante para el helicóptero de 1,8 kilogramos de peso en la Tierra. En los próximos días, Ingenuity será el primer avión en intentar un vuelo controlado y con motor en otro planeta.

“Esta es la primera vez que Ingenuity ha estado solo en la superficie de Marte”, dijo MiMi Aung, gerente del proyecto Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Pero ahora tenemos la confirmación de que tenemos el aislamiento apropiado, los calentadores adecuados y suficiente energía en su batería para sobrevivir la noche fría, lo cual es una gran victoria para el equipo. Estamos emocionados de continuar preparando a Ingenuity para su primera prueba de vuelo”.

Diseñar una nave lo necesariamente pequeña como para caber en el rover, lo suficientemente liviana para volar en la delgada atmósfera de Marte, pero lo adecuadamente resistente para resistir el frío marciano, presentó desafíos importantes. Para garantizar que el panel solar alojado encima de los rotores del helicóptero pudiera comenzar a recibir luz solar lo antes posible, se le ordenó a Perseverance que se alejara de Ingenuity poco después de desplegarlo en la superficie del Planeta Rojo.

Hasta que el helicóptero puso sus cuatro patas en la superficie marciana, Ingenuity permaneció unido al vientre del rover, recibiendo energía de Perseverance, que aterrizó en el cráter Jezero el 18 de febrero. El rover sirve como un relé de comunicaciones entre Ingenuity y la Tierra, y utilizará su conjunto de cámaras para observar las características de vuelo del helicóptero solar de “Van Zyl Overlook“.

El helicóptero Ingenuity Mars capturó esta imagen con su cámara a color ya en el suelo marciano, el 3 de abril de 2021.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

La misión de Ingenuity (una demostración de tecnología) es realizar pruebas de vuelo en la delgada atmósfera de Marte; el helicóptero no lleva instrumentos científicos. Dentro de 30 días marcianos, o soles (un día marciano son 24,6 horas), en la superficie, Ingenuity completará sus pruebas, y la exploración científica de Perseverance del cráter Jezero se acelerará.

“Nuestro programa de pruebas de 30 soles se está afrontando con emocionantes hitos”, dijo Teddy Tzanetos, subdirector de operaciones del helicóptero Ingenuity Mars en JPL. “Independientemente de lo que nos depare el futuro, adquiriremos todos los datos de vuelo que podamos, dentro de ese plazo”.

El mes de Ingenuity

El 4 de abril, Perseverance envió la primera de las imágenes del helicóptero, en la superficie de Marte. Tomada por la cámara rear left Hazard Avoidance del rover, la imagen muestra las palas del rotor del helicóptero todavía apiladas en alineación una encima de la otra (una configuración utilizada para ahorrar espacio durante el viaje a Marte) y sus cuatro almohadillas firmemente plantadas en la superficie de Marte. .

Durante los próximos dos días, Ingenuity recopilará información sobre el funcionamiento los sistemas de energía y control térmico, ahora que el pequeño helicóptero está solo en el entorno de Marte. Esa información se utilizará para ajustar el sistema de control térmico de Ingenuity para ayudarlo a sobrevivir a las duras noches de Marte durante todo el período del experimento de vuelo.

Esta programado que el 7 de abril se liberen las restricciones que han mantenido juntas las palas del rotor desde antes del lanzamiento . Si el equipo de la misión alcanza ese hito, los próximos soles implicarán más pruebas de las palas del rotor y de los motores que las impulsan. También se realizarán comprobaciones de la unidad de medición inercial (un dispositivo electrónico que mide la orientación y la velocidad angular de un cuerpo) y ordenadores de a bordo encargados de hacer volar el helicóptero de forma autónoma. Además, el equipo continuará monitoreando el rendimiento energético del helicóptero, incluida una evaluación de la energía de los paneles solares y el estado de carga de las seis baterías de iones de litio de la nave.

Si todo va bien con cada una de las innumerables comprobaciones previas al vuelo, el primer intento de Ingenuity de despegar desde el centro de su “aeródromo” de 10 por 10 metros, elegido por su planitud y falta de obstrucciones, tendrá lugar a partir de la noche del 11 de abril.

Las pruebas de vuelo posteriores se programarán a lo largo del Mes del Ingenuity, y las cámaras de Perseverance proporcionarán muchas imágenes de alta definición de esta histórica misión.