El equipo de Curiosity de la NASA honra a Rafael Navarro-González

Esta formación rocosa ha sido llamada “Montaña Rafael Navarro” en honor al astrobiólogo Rafael Navarro-González, quien trabajó en la misión de Curiosity hasta que falleció el 28 de enero de 2021. Esta panorámica, compuesta por múltiples imágenes Mastcam de 100 milímetros unidas, fue tomada por el rover Curiosity de la NASA, el 13 de febrero de 2021, el día 3030, o sol marciano de la misión. El balance de blancos se ha ajustado para aproximarse a la iluminación similar a la de la Tierra y el cielo se ha llenado por razones estéticas.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

El nombre honra al científico de la misión Rafael Navarro-González, recientemente fallecido, quien ayudó a dirigir el equipo que identificó compuestos orgánicos antiguos en Marte.

El equipo de científicos e ingenieros detrás del rover Curiosity de la NASA, nombró una colina en Marte en honor a un científico de la misión recientemente fallecido. Una joroba escarpada que se extiende 120 metros de altura, la “Montaña Rafael Navarro” se encuentra en el Monte Sharp en el noroeste del cráter Gale.

La inspiración para el nombre proviene del científico galardonado Rafael Navarro-González; murió el 28 de enero de 2021 por complicaciones relacionadas con el COVID-19. Navarro-González, un astrobiólogo líder en México, fue co-investigador en el Sample Analysis at Mars (SAM), un laboratorio de química portátil a bordo del Curiosity que ha estado estudiando la composición química del suelo, las rocas y el aire de Marte. Como tal, ayudó a dirigir el equipo que identificó compuestos orgánicos antiguos en Marte; sus muchos logros también incluyeron la identificación del papel de los relámpagos volcánicos en el origen de la vida en la Tierra. Navarro-González fue investigador del Instituto de Ciencias Nucleares de la Universidad Nacional Autónoma de México en la Ciudad de México.

Rafael Navarro-González, astrobiólogo del equipo del rover Curiosity Mars, falleció el 28 de enero de 2021. Entre sus muchos logros, ayudó a dirigir el equipo que identificó compuestos orgánicos antiguos en Marte.
Crédito: Luz Fabiola Aceves Diaz.

“Nos sentimos verdaderamente honrados de tener una colina importante con el nombre de nuestro padre; es su sueño y el nuestro hacer realidad que esto suceda ”, escribieron los hijos de Navarro-González, Rafael y Karina Navarro Aceves, en un comunicado a la NASA. “Desde que nuestros padres se conocieron, sus sueños se fusionaron y se convirtieron en un hermoso equipo, trabajando muy duro durante 36 años. Nuestro papá fue un científico consumado, pero sobre todo, un gran ser humano que logró conciliar el trabajo y la familia. Nuestra mamá, Faby, siempre le decía que su nombre algún día estaría en Marte, y ahora se está haciendo realidad. Todos creemos que debe haber una fiesta en el cielo”.

La montaña Rafael Navarro se encuentra en una importante transición geológica en el cráter Gale de una región rica en arcilla a otra rica en minerales de sulfato. El análisis de minerales de sulfato puede ayudar a los científicos a comprender mejor el cambio importante en el clima marciano que pasó de condiciones más húmedas a más secas, según Ashwin Vasavada, científico del proyecto de Curiosity con sede en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

“Pensamos en esta colina como una puerta de entrada”, dijo Vasavada. “La montaña Rafael Navarro estará constantemente en nuestra mira durante el próximo año mientras Curiosity la rodee”.

El nuevo nombre de la colina es informal y está destinado a los miembros del equipo global de Curiosity. El equipo ha nombrado extraoficialmente miles de características en el cráter Gale, desde perforaciones hasta rocas y dunas. “Los miembros del equipo acuerdan un nombre para una característica particular de interés, de modo que la gente no se confunda si la observamos con varios instrumentos”, dijo Vasavada.

Antes de la montaña Rafael Navarro, el equipo de Curiosity nombró otras cuatro características en honor a los científicos de la misión fallecidos: “Jake Matijevic” es la primera roca que Curiosity estudió y lleva el nombre de un ingeniero del rover que murió en 2012. El primer pozo de perforación de Curiosity, “John Klein”,honra al subdirector de proyectos de la misión que murió en 2011. “Nathan Bridges Dune” recibe su nombre de un coinvestigador del instrumento ChemCam de Curiosity que murió en 2017. Y “Heinrich Wänke” es un objetivo de roca que conmemora las contribuciones de Wänke al desarrollo de un instrumento del rover, APXS, que analiza la composición química de las rocas marcianas.

Si bien algunos otros nombres de científicos notables que no están involucrados con Curiosity, como la astrónoma Vera Rubin, e incluso escritores, como Ray Bradbury, adornan las características del cráter Gale (que lleva el nombre del astrónomo australiano Walter F. Gale), la estrategia general del equipo del rover es nombrar las regiones y las características dentro de ellas, en función de áreas de importancia geológica en la Tierra. Por ejemplo, la región donde aterrizó Curiosity, el sitio de un antiguo lago, fue nombrada “Yellowknife” en honor a una ciudad en el noroeste de Canadá donde los científicos se reúnen para iniciar expediciones geológicas. Las características de Martian Yellowknife recibieron su nombre de ciudades (“Bathurst Inlet”), montañas (“Sayunei”) o lagos (“Knob Lake”) en el norte de Canadá.

A finales de marzo, Curiosity abandonó “Nontron”, una región con el nombre de una aldea en el suroeste de Francia donde los científicos describieron por primera vez el mineral nontronita. La nontronita es parte de un grupo de los tipos de arcillas más comunes en Marte. Ahora, Curiosity navegará por la montaña Rafael Navarro, deteniéndose en diferentes regiones de interés científico para perforar muestras.

“No tendremos a Rafael con nosotros para el próximo tramo, pero aportaremos su considerable experiencia, creatividad y gran entusiasmo por los estudios de astrobiología para influir en nuestra investigación de los entornos habitables antiguos en el cráter Gale”, dijo Paul Mahaffy, director investigador del experimento SAM de Curiosity, que tiene su base en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Rafael era un buen amigo y científico dedicado, y ha sido un privilegio y un honor para nuestro equipo de exploración de Marte trabajar con él a lo largo de los años”.