InSight de la NASA detecta dos terremotos considerables en Marte

El módulo de aterrizaje InSight de la NASA usó una pala en su brazo robótico para comenzar a cubrir con tierra el cable que conecta su sismómetro a la nave espacial el 14 de marzo de 2021, el sol 816 de la misión. Los científicos esperan que aislarlo del viento facilite la detección de terremotos.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Los temblores de magnitud 3.3 y 3.1 se originaron en una región llamada Cerberus Fossae, lo que respalda aún más la idea de que esta ubicación es sísmicamente activa.

El módulo de aterrizaje InSight de la NASA ha detectado dos terremotos fuertes y claros que se originan en una ubicación de Marte llamada Cerberus Fossae, el mismo lugar donde anteriormente en la misión, se detectaron dos terremotos fuertes. Los nuevos terremotos tienen magnitudes de 3.3 y 3.1; los terremotos anteriores fueron de magnitud 3,6 y 3,5. InSight ha registrado más de 500 terremotos hasta la fecha, pero debido a sus señales claras, estos son cuatro de los mejores registros de terremotos para sondear el interior del planeta.

El estudio de los marsquakes es una de las formas en que el equipo científico de InSight busca desarrollar una mejor comprensión del manto y el núcleo de Marte. El planeta no tiene placas tectónicas como la Tierra, pero tiene regiones volcánicamente activas que pueden causar temblores. Los terremotos del 7 y 18 de marzo refuerzan la idea de que Cerberus Fossae es un centro de actividad sísmica.

“En el transcurso de la misión, hemos visto dos tipos diferentes de marsquakes: uno que es más ‘parecido a la Luna’ y el otro, más ‘parecido a la Tierra’”, dijo Taichi Kawamura del Institut de Physique du Globe de Francia en Paris, quien ayudó a proporcionar el sismómetro de InSight y distribuye sus datos junto con la universidad de investigación suiza ETH Zurich. Las ondas de los terremotos viajan más directamente a través del planeta, mientras que las de los terremotos lunares tienden a estar muy dispersas; los marsquakes caen en algún punto intermedio. “Curiosamente”, continuó Kawamura, “estos cuatro terremotos más grandes, que provienen de Cerberus Fossae, son ‘similares a la Tierra'”.

Los nuevos terremotos tienen algo más en común con los principales eventos sísmicos anteriores de InSight, que ocurrieron hace casi un año marciano completo (dos años terrestres): ocurrieron en el verano del norte de Marte. Los científicos habían predicho que este sería nuevamente un momento ideal para escuchar los terremotos porque los vientos se volverían más tranquilos. El sismómetro, llamado Experimento Sísmico para Estructura Interior (SEIS), es tan sensible que, incluso cuando está cubierto por un escudo en forma de cúpula para bloquearlo del viento y evitar que se enfríe demasiado, el viento causa suficiente vibración para atenuar algunos marsquakes. Durante la última temporada de invierno en el norte, InSight no pudo detectar ningún terremoto.

“Es maravilloso volver a observar los marsquake después de un largo período de registro del ruido del viento”, dijo John Clinton, un sismólogo que dirige el Marsquake Service de InSight en ETH Zurich. “Un año después en Marte, ahora somos mucho más rápidos en caracterizar la actividad sísmica del Planeta Rojo”.

Detección optimizada

Puede que los vientos se hayan calmado, pero los científicos aún esperan mejorar más su capacidad de “escuchar”. Las temperaturas cerca del módulo de aterrizaje InSight pueden oscilar desde menos 100 grados Celsius por la noche a 0 grados Celsius durante el día. Estas variaciones extremas de temperatura pueden estar causando que el cable que conecta el sismómetro al módulo de aterrizaje se expanda y contraiga, dando como resultado sonidos de estallido y picos en los datos.

Por ello, el equipo de la misión ha comenzado a intentar aislar parcialmente el cable, del clima. Comenzaron usando la pala en el extremo del brazo robótico de InSight para dejar caer tierra sobre el escudo térmico y contra el viento en forma de cúpula, lo que permite que caiga sobre el cable. Eso provoca que el suelo se acerque lo más posible al escudo sin interferir con el sello del escudo al suelo. Enterrar la atadura sísmica es, de hecho, uno de los objetivos de la siguiente fase de la misión, que la NASA extendió recientemente dos años, hasta diciembre de 2022.

A pesar de los vientos que han sacudido el sismómetro, los paneles solares de InSight permanecen cubiertos de polvo y la energía disminuye a medida que Marte se aleja del Sol. Se espera que los niveles de energía mejoren después de julio, cuando el planeta comience a acercarse nuevamente al Sol. Hasta entonces, la misión apagará sucesivamente los instrumentos del módulo de aterrizaje para que InSight pueda hibernar, despertando periódicamente para comprobar su estado y comunicarse con la Tierra. El equipo espera mantener el sismómetro encendido durante uno o dos meses más antes de que tenga que ser apagado temporalmente.

Más sobre la misión

JPL administra InSight para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. InSight es parte del programa Discovery de la NASA, administrado por el Marshall Space Flight Center de la agencia en Huntsville, Alabama. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial InSight, incluida la etapa de crucero y el módulo de aterrizaje, y respalda las operaciones de la nave espacial para la misión.

Varios socios europeos, incluido el Centre National d’Études Spatiales (CNES) de Francia y el Centro Aeroespacial Alemán (DLR), están apoyando la misión InSight. CNES proporcionó el instrumento de Experimento Sísmico para Estructura Interior (SEIS) a la NASA, con el investigador principal del IPGP (Institut de Physique du Globe de Paris). Las contribuciones significativas para SEIS provinieron de IPGP; el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar (MPS) en Alemania; el Instituto Federal Suizo de Tecnología (ETH Zurich) en Suiza; Imperial College London y Oxford University en el Reino Unido; y JPL Marsquake Service de InSight es una operación de servicio terrestre colaborativa dirigida por ETH Zurich que también incluye sismólogos en servicio de IPG Paris, University of Bristol e Imperial College London. Las operaciones de SEIS y APSS están dirigidas por CNES SISMOC, con el apoyo del CAB, y los datos de SEIS son formateados y distribuidos por el servicio de datos de IPG Paris Mars SEIS. DLR proporcionó el instrumento Paquete de propiedades físicas y flujo de calor (HP3), con contribuciones significativas del Centro de Investigación Espacial (CBK) de la Academia de Ciencias de Polonia y Astronika en Polonia. El Centro de Astrobiología (CAB) de España suministró los sensores de temperatura y viento.