El rover Perseverance de la NASA se desplaza, por primera vez, por la superficie de Marte.

Esta imagen fue tomada durante el primer viaje del rover Perseverance de la NASA en Marte, el 4 de marzo de 2021.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

El primer viaje del rover más grande y avanzado hasta el momento en el Planeta Rojo, de la agencia espacial estadounidense, marca un hito importante antes de que comiencen las operaciones científicas.

El rover Mars 2020 Perseverance de la NASA, realizó su primer viaje en Marte el 4 de marzo, recorriendo 6,5 metros del paisaje marciano. El paseo sirvió como una prueba de movilidad que marca solo uno de los muchos hitos a medida que los miembros del equipo revisan y calibran cada sistema, subsistema e instrumento en Perseverance. Una vez que el rover comience a perseguir sus objetivos científicos, se esperan desplazamientos regulares de 200 metros o más.

“Cuando se trata de vehículos con ruedas en otros planetas, hay pocos eventos por primera vez que estén a la altura de la importancia del primer trayecto”, dijo Anais Zarifian, ingeniera del banco de pruebas de movilidad del rover Perseverance Mars 2020, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en el sur de California. “Esta fue nuestra primera oportunidad de ‘girar los neumáticos’ y llevar a Perseverance a dar una vuelta. La tracción a las seis ruedas del rover respondió magníficamente. Ahora estamos seguros de que nuestro sistema de movilidad está listo para funcionar, capaz de transportarnos a donde la ciencia nos lleve durante los próximos dos años”.

En el viaje, que duró 33 minutos, el rover se movió hacia adelante 4 metros, luego giró 150 grados a la izquierda y retrocedió 2,5 metros hasta su nuevo espacio de aparcamiento temporal. Para ayudar a comprender mejor la dinámica de un retrocohete que aterriza en el Planeta Rojo, los ingenieros utilizaron las cámaras de navegación y prevención de peligros de Perseverance, y así obtener imágenes del lugar donde Perseverance aterrizó, dispersando el polvo marciano de sus motores.

Más que aleatorio

El sistema de movilidad del rover no es solo una prueba de conducción durante este período de comprobaciones iniciales. El 26 de febrero, el octavo día marciano de Perseverance, o sol, desde el aterrizaje, los controladores de la misión completaron una actualización de software, reemplazando el programa de ordenador que ayudó a aterrizar Perseverance por uno en el que se basarán para investigar el planeta.

Más recientemente, los controladores comprobaron los instrumentos de Perseverance, el Radar Imager para Mars ‘Subsurface Experiment (RIMFAX) y Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment (MOXIE), y desplegaron los dos sensores de viento del instrumento Mars Environmental Dynamics Analyzer (MEDA), que se extienden desde el mástil del rover. Otro hito importante se produjo el 2 de marzo, o Sol 12, cuando los ingenieros “desenvolvieron” el brazo robótico de 2 metros de largo del rover por primera vez, flexionando cada una de sus cinco articulaciones en el transcurso de dos horas.

“La primera prueba del brazo robótico del martes fue un gran momento para nosotros”, dijo Robert Hogg, subdirector de misión del rover Perseverance Mars 2020. “Esa es la herramienta principal que usará el equipo científico para hacer un examen de cerca de las características geológicas del cráter Jezero, y luego perforaremos y probaremos las que encuentren más interesantes. Cuando obtuvimos la confirmación del brazo robótico flexionando sus músculos, incluidas imágenes de cómo funcionaba maravillosamente después de su largo viaje a Marte, bueno, me alegró el día “.

Esta imagen fue capturada mientras el rover Perseverance de la NASA se desplazaba en Marte por primera vez el 4 de marzo de 2021. Una de las Hazcams de Perseverance capturó esta imagen mientras el rover completaba un recorrido corto y giraba desde su lugar de aterrizaje en el cráter Jezero.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Los próximos eventos y evaluaciones incluyen pruebas y calibraciones más detalladas de instrumentos científicos, realizar recorridos más largos y desecho de cubiertas que protegen tanto el conjunto de almacenamiento en caché adaptativo (parte del Sample Caching System) como el helicóptero Ingenuity Mars durante el aterrizaje. El programa de prueba de vuelo experimental para el helicóptero Ingenuity Mars también se llevará a cabo durante la puesta en servicio del rover.

A pesar de todo, el rover está enviando imágenes desde el conjunto de cámaras más avanzado que jamás haya viajado a Marte. Las cámaras de la misión ya han enviado unas 7.000 imágenes. En la Tierra, las imágenes de Perseverance fluyen a través de la poderosa Red del Espacio Profundo (DSN), administrada por el programa de Navegación y Comunicaciones Espaciales (SCaN) de la NASA. En el espacio, varios orbitadores de Marte juegan un papel igualmente importante.

“El soporte de Orbiter para el envío de datos a la Tierra ha sido un verdadero cambio de juego”, dijo Justin Maki, ingeniero jefe de imágenes y científico de imágenes para la misión del rover Perseverance Mars 2020 en JPL. “Cuando veas una bonita imagen de Jezero, considera que se necesitó todo un equipo de orbitadores marcianos para conseguirla. Cada imagen de Perseverance es transmitida por el Trace Gas Orbiter de la Agencia Espacial Europea, MAVEN, Mars Odyssey o Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Son socios importantes en nuestras exploraciones y descubrimientos “.

El 18 de febrero de 2021, el mundo vio en vivo cómo el equipo de la misión Mars 2020 de la NASA intentó la parte más atrevida de su misión: aterrizar el rover Perseverance en la superficie del Planeta Rojo. Los espectadores de todo el mundo sintonizaron para ver la angustiosa entrada, descenso y aterrizaje en televisores, ordenadores y en pantallas gigantes en las principales ciudades. Cuando se confirmó el touchdown exitoso, los fanáticos lo celebraron compartiendo sus vídeos y fotos en las redes sociales. Los principales puntos de referencia de todo el mundo se involucraron encendiéndose en rojo para celebrar el aterrizaje.

El gran volumen de imágenes y datos que ya se están obteniendo en esta misión, ha sido una recompensa bienvenida para Matt Wallace, quien recuerda haber esperado ansiosamente las primeras imágenes durante la primera misión de la NASA en Marte, Sojourner, que exploró Marte en 1997. El 3 de marzo, Wallace se convirtió en el nuevo director de proyectos de la misión. Reemplazó a John McNamee, quien dejará el cargo como pretendía, después de dirigir el proyecto durante casi una década.

“John me ha brindado un apoyo inquebrantable a mí y a todos los miembros del proyecto durante más de una década”, dijo Wallace. “Ha dejado su huella en esta misión y en este equipo, y ha sido un privilegio para mí no solo llamarlo jefe, sino también amigo”.

Nombrado el lugar de aterrizaje de Perseverance

Con Perseverance partiendo de su sitio de aterrizaje, los científicos del equipo de la misión han conmemorado el lugar, nombrándolo informalmente en honor a la fallecida autora de ciencia ficción Octavia E. Butler. La pionera autora y nativa de Pasadena, California, fue la primera mujer afroamericana en ganar el Premio Hugo y el Premio Nebula, y fue la primera escritora de ciencia ficción honrada con una beca MacArthur. El lugar donde Perseverance comenzó su misión en Marte ahora lleva el nombre de “Octavia E. Butler Landing”.

Los nombres científicos oficiales de lugares y objetos en todo el sistema solar, incluidos asteroides, cometas y ubicaciones en planetas, son designados por la Unión Astronómica Internacional. Los científicos que trabajan con los vehículos exploradores de Marte de la NASA, tradicionalmente han dado apodos no oficiales a varias características geológicas, que pueden usar como referencias en artículos científicos.

“Los protagonistas de Butler encarnan la determinación y la inventiva, lo que la convierte en la persona perfecta para la misión del rover Perseverance y su tema de superar desafíos”, dijo Kathryn Stack Morgan, científica adjunta del proyecto de Perseverance. “Butler inspiró e influyó en la comunidad científica planetaria y en muchos más allá, incluidos aquellos típicamente subrepresentados en los campos STEM”.

“No se me ocurre mejor persona para marcar este histórico lugar de aterrizaje que Octavia E. Butler, quien no solo creció al lado del JPL en Pasadena, sino que también inspiró a millones de personas con sus visiones de un futuro basado en la ciencia”, dijo Thomas. Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA. “Su principio rector, ‘Cuando use la ciencia, hágalo con precisión’, es de lo que se trata el equipo científico de la NASA. Su trabajo continúa inspirando a los científicos e ingenieros de hoy en todo el mundo, todo en nombre de un futuro más audaz y equitativo para todos “.

Butler, quien murió en 2006, fue autora de obras tan notables como “Kindred”, “Bloodchild”, “Speech Sounds”, “Parábola del sembrador”, “Parábola de los talentos” y la serie “Patternist”. Su escritura explora temas de raza, género, igualdad y humanidad, y sus obras son tan relevantes hoy como lo fueron cuando fueron escritas y publicadas originalmente.

Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos.

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarán naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Perseverance Marte 2020 es parte del enfoque de exploración de la Luna a Marte de la NASA, que incluye misiones de Artemis a la Luna que ayudarán a prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo.

JPL, que es administrado por la NASA por Caltech en Pasadena, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

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