Buscaremos vida en las muestras de Perseverance de la NASA

Las rocas de la costa del lago Salda en Turquía fueron formadas por microbios que atrapaban minerales y sedimentos del agua.
Créditos de imagen: NASA / JPL-Caltech.

Cuando la misión robótica más reciente de la agencia busque vida microscópica fosilizada en el Planeta Rojo, ¿cómo sabrán los científicos si la han encontrado?

El rover Perseverance Mars 2020 de la NASA será la novena misión de la agencia en aterrizar en el Planeta Rojo. Además de caracterizar la geología y el clima del planeta, y allanar el camino para la exploración humana más allá de la Luna, el rover se centrará en la astrobiología o el estudio de la vida en el universo. Perseverance tiene la tarea de buscar signos reveladores de que la vida microbiana pudo haberse desarrollado en Marte hace miles de millones de años. Recogerá muestras de núcleos de roca que almacenará en tubos de metal, y las futuras misiones devolverán estas muestras a la Tierra para un estudio en profundidad.

“Citando a Carl Sagan”, dijo Gentry Lee, ingeniero jefe de la Dirección de Ciencias Planetarias del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, “Si viéramos un erizo mirando a la cámara, sabríamos que hay vida actual y seguramente hubo vida en la antigüedad de Marte, pero basándonos en en nuestras experiencias anteriores, tal evento es extremadamente improbable. Las afirmaciones extraordinarias requieren pruebas extraordinarias, y el descubrimiento de que existía vida en otras partes del universo ciertamente sería extraordinario “.

Los científicos de la misión Mars 2020 creen que el cráter Jezero, el lugar de aterrizaje de Perseverance, podría albergar tal evidencia. Saben que hace 3.500 millones de años, Jezero fue la ubicación de un gran lago, con su propio delta de río. Creen que si bien el agua puede haber desaparecido hace mucho tiempo, en algún lugar dentro del cráter de 45 kilómetros de ancho, o quizás a lo largo de su borde de 610 metros de altura, podrían existir biofirmas (evidencia de que la vida una vez existió allí) esperando ser descubiertas.

“Esperamos que los mejores lugares para buscar firmas biológicas sean en el lecho del lago Jezero o en los sedimentos de la costa que podrían estar incrustados con minerales de carbonato, que son especialmente buenos para preservar ciertos tipos de vida fosilizada en la Tierra”, dijo Ken Williford, científico adjunto del proyecto de la misión del rover Perseverance Mars 2020 en JPL. “Según buscamos pruebas de microbios antiguos en un mundo alienígena antiguo, es importante mantener la mente abierta”.

El quinto rover de la NASA, viajando al cuarto planeta desde el Sol, lleva un nuevo conjunto de instrumentos científicos que se basan en los descubrimientos del rover Curiosity de la NASA, que ha descubierto que partes de Marte podrían haber sustentado la vida microbiana hace miles de millones de años.

En el interior de Australia, los científicos de la misión del rover Perseverance Mars 2020 de la NASA y la misión conjunta europea y rusa ExoMars, visitan la prueba convincente más antigua de vida en la Tierra.
Buscando biofirmas

Cualquier búsqueda de biofirmas incluirá el conjunto de cámaras del rover, especialmente Mastcam-Z (ubicada en el mástil del rover), que puede acercarse para inspeccionar objetivos científicamente interesantes. El equipo científico de la misión puede encargar al instrumento SuperCam de Perseverance, también en el mástil, que dispare un láser a un objetivo prometedor, generando una pequeña nube de plasma que se puede analizar para ayudar a determinar su composición química. Si esos datos son lo suficientemente interesantes, el equipo podría ordenar al brazo robótico del rover que se acerque y observe más de cerca.

Para hacer eso, Perseverance se apoyará en uno de los dos instrumentos de la torreta al final de su brazo. PIXL, el instrumento planetario para la litoquímica de rayos X empleará su pequeño pero poderoso haz de rayos X para buscar posibles huellas químicas de vida en el pasado. El instrumento SHERLOC (Escaneo de entornos habitables con Raman y luminiscencia para productos orgánicos y químicos) tiene su propio láser y puede detectar concentraciones de moléculas orgánicas y minerales que se hayan formado en entornos acuosos. Juntos, SHERLOC y PIXL proporcionarán mapas de alta resolución de elementos, minerales y moléculas en rocas y sedimentos marcianos, lo que permitirá a los astrobiólogos evaluar su composición y determinar los núcleos de roca más prometedores para su recolecta.

Una profunda esperanza del equipo científico es encontrar una característica de la superficie que no pueda atribuirse a nada más que a vida microbiana antigua. Una de esas características podría ser algo así como un estromatolito. En la Tierra, los estromatolitos son montículos rocosos ondulados ubicados a lo largo de las costas antiguas y en otros entornos donde la energía metabólica y el agua eran abundantes, que se formaron hace mucho tiempo mediante vida microbiana. Una característica tan llamativa sería difícil de atribuir a procesos geológicos.

“Sí, hay ciertas composiciones que se forman en las rocas donde es extremadamente difícil imaginar un entorno desprovisto de vida que pudiera causar que se formen esas composiciones”, dijo Williford. “Pero dicho esto, existen mecanismos químicos o geológicos que pueden crear rocas en capas abovedadas como las que normalmente consideramos un estromatolito”.

Entra en el sistema de almacenamiento de muestras de Perseverance. La colección de motores, cajas de engranajes planetarios y sensores, se encuentran entre los mecanismos más complejos, capaces y limpios jamás enviados al espacio. Con este sistema, el equipo científico recolectará las muestras más intrigantes que pueda encontrar, las almacenará en tubos de muestras y, luego, las depositará para que las misiones futuras puedan recolectar los tubos de muestra y llevarlos a la Tierra para su análisis.

“La instrumentación necesaria para probar definitivamente la existencia de vida microbiana en Marte es demasiado grande y compleja para llevarla a Marte”, dijo Bobby Braun, director del programa Mars Sample Return en JPL. “Es por eso que la NASA se está asociando con la Agencia Espacial Europea en un esfuerzo que conlleva múltiples misiones, llamado Mars Sample Return, para recuperar las muestras que recolecte Perseverance y traerlas de regreso a la Tierra para su estudio en laboratorios de todo el mundo”.

Y cuando eso suceda, las muestras del rover Perseverance de Marte pueden decirnos que en un momento, hace miles de millones de años, existió vida en otras partes del universo. Pero también pueden indicar lo contrario. ¿Y luego que?

“Tenemos una fuerte evidencia de que el cráter Jezero alguna vez tuvo los ingredientes para la vida. Incluso si concluimos después del análisis de muestra devuelto que el lago estaba deshabitado, habremos aprendido algo importante sobre el alcance de la vida en el cosmos ”, dijo Williford. “Ya sea que Marte haya sido un planeta vivo o no, es esencial comprender cómo se forman y evolucionan los planetas rocosos como el nuestro. ¿Por qué nuestro propio planeta siguió siendo habitable mientras que Marte se convirtió en un páramo desolado? “

Es posible que Perseverance no proporcione la última palabra sobre si el Planeta Rojo alguna vez albergó vida, pero los datos que recopile y los descubrimientos que haga jugarán un papel clave siempre que se alcance ese resultado.

La humanidad se ha centrado en Marte desde que Galileo se convirtió en el primer ser humano en verlo a través de un telescopio en 1609. ¿Alguna vez tuvo vida? La respuesta puede estar esperándonos en algún lugar del cráter Jezero. El rover Perseverance de la NASA mañana comenzará el proceso de averiguarlo.