La primera misión de la NASA a los asteroides troyanos instala su último instrumento científico

Con menos de un año para el lanzamiento, el tercer y último instrumento científico de la misión Lucy de la NASA se ha integrado en la nave espacial.

La nave espacial, que será la primera en explorar los asteroides troyanos (una población de cuerpos pequeños que comparten una órbita con Júpiter), se encuentra en las etapas finales del proceso de ensamblaje. Hace tan solo cinco meses, al comienzo del proceso de operaciones de Montaje, Prueba y Lanzamiento (ATLO por sus siglas en inglés), los componentes de la nave espacial Lucy se estaban construyendo en todo el país. Hoy, la nave espacial casi ensamblada por completo, se encuentra en la bahía alta en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado.

Dos ingenieros trabajan en L’Ralph, el instrumento más complicado que volará en la misión Lucy a los asteroides troyanos de Júpiter. En realidad, son dos instrumentos en uno. Una cámara de imágenes visibles multiespectral (MVIC) que tomará imágenes en color en luz visible y el Linear Etalon Imaging Spectral Array (LEISA) capturará espectros infrarrojos.
Créditos: NASA / Goddard / Barbara Lambert / Desiree Stover.

“Hace poco más de año y medio, estaba emocionado de sostener las primeras piezas de metal que estaban destinadas a viajar a los asteroides troyanos”, dice Hal Levison, investigador principal del Southwest Research Institute. “Ahora hay una nave espacial real, casi lista para funcionar. Es increíble.”

El instrumento final, L’Ralph, fue construido por el Centro Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y fue recibido en Lockheed Martin el pasado 21 de enero e integrado a la nave espacial unos días después, el 26 de enero. L’Ralph es el instrumento más complicado que volará en Lucy, ya que en realidad son dos instrumentos en uno. La cámara de imágenes visibles multiespectrales (MVIC por sus siglas en inglés), tomará imágenes en color de luz visible de los asteroides troyanos. El Linear Etalon Imaging Spectral Array (LEISA) recolectará los espectros infrarrojos de los asteroides. Ambos componentes trabajarán juntos para permitirle a Lucy determinar la composición de los asteroides troyanos y proporcionar información sobre la historia temprana de nuestro sistema solar.

El instrumento L’Ralph experimentó retrasos significativos relacionados con la COVID-19, particularmente cuando la construcción de la etapa tuvo que detenerse el 4 de abril del 2020, cuando Goddard se colocó bajo las restricciones por COVID. Sin embargo, tanto el equipo de L’Ralph en Goddard como el equipo de ATLO en Lockheed Martin aceptaron el desafío y desarrollaron un nuevo horario que permitió a todos trabajar de manera segura mientras se mantenía la nave en el camino correcto para su lanzamiento, inicialmente planeado para el 16 de octubre de 2021.

“El equipo de L’Ralph ha hecho un trabajo excepcional para ofrecer un instrumento fantástico”, dice Dennis Reuter, investigador principal de instrumentos de L’Ralph, de Goddard. “Hacer lo que hicieron en condiciones normales habría sido extraordinario. Hacerlo en las condiciones reales a las que se tuvieron que enfrentar, es asombroso “.

L’Ralph se ha instalado en la Instrument Pointing Platform de Lucy. Es una plataforma que proporciona a la nave espacial una flexibilidad significativa durante los encuentros (los instrumentos pueden apuntar a los asteroides troyanos durante los sobrevuelos de alta velocidad mientras que la antena de alta ganancia permanece apuntando a la Tierra), así como realizar ajustes finos y de objetos que se encuentren fuera de plano para obtener los mejores datos posibles sobre estos esquivos asteroides.

Los otros dos instrumentos científicos de Lucy, L’TES y L’LORRI, diseñados y construidos en la Universidad Estatal de Arizona, y el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, respectivamente, así como las dos Cámaras de Seguimiento de Terminales, ya se han instalado en la plataforma. Ahora que L’Ralph está instalado, la plataforma en sí se instalará en el transportador de la nave espacial, lo que hará que Lucy esté un paso más cerca de estar lista para su viaje de 12 años de duración hacia los troyanos.

“Lucy ATLO ha tenido un gran éxito y tener L’Ralph entregado e integrado en la plataforma es un gran comienzo para el nuevo año”, dijo Donya Douglas-Bradshaw, gerente de proyectos de la misión de Goddard.

Hal Levison y Cathy Olkin, del Southwest Research Institute, son el investigador principal y la investigadora principal adjunta de la Misión Lucy. Goddard proporciona la gestión general de las misiones, ingeniería de sistemas y garantía de seguridad y misión. Lockheed Martin Space está construyendo la nave espacial. Lucy es la decimotercera misión del programa Discovery de la NASA. El Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, administra el Programa Discovery para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington, D.C.