Orión pasará de la fabricación y el ensamblaje, al procesamiento para el vuelo de la misión Artemis I.

Orion se revela por última vez el 14 de enero, ya que se prepara sobre su plataforma de transporte desde el Edificio de Operaciones Neil Armstrong en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, hacia la plataforma antes del lanzamiento de Artemis I. Equipos de todo el mundo han trabajado incansablemente para ensamblar la nave espacial que recibirá una cubierta protectora antes de partir hacia la Instalación de procesamiento de carga múltiple para comenzar el procesamiento en tierra por parte de los equipos de Exploration Ground Systems y Jacobs.
Créditos: NASA / Ben Smegelsky.
Los miembros del equipo de procesamiento de Orion el 14 de enero de 2021, mientras es movido por una grúa a su plataforma de transporte dentro del Edificio Neil Armstrong en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, hacia la plataforma de lanzamiento.
Créditos: NASA / Ben Smegelsky.

La nave espacial Orion para la misión Artemis I de la NASA está dando un paso más hacia su vuelo a la Luna. El 14 de enero, la nave espacial fue sacada del stand en el Neil Armstrong Operations and Checkout Building en el Centro Espacial Kennedy de la agencia en Florida, donde los ingenieros la han equipado meticulosamente con miles de componentes y probado sus sistemas y subsistemas para garantizar que pueda cumplir su misión. Con el ensamblaje completo, los equipos lo trasladarán a su próxima instalación para repostar y transferir oficialmente la nave espacial al equipo de Exploration Ground Systems (EGS) de la NASA responsable de procesar Orion para su lanzamiento a finales de este año.

Con esta transferencia formal de propiedad del Programa Orion y el contratista principal Lockheed Martin, la nave espacial pasará de la fabricación y el ensamblaje al procesamiento para el vuelo. Esta transición es parte de una serie de operaciones sensibles al tiempo, lo que marca una mayor confianza en la próxima fecha de lanzamiento de 2021, cuando la nave espacial despegará desde el Space Launch System en el Launch Pad 39B en Kennedy.

“Estoy orgulloso de la extraordinaria dedicación y esfuerzos de los muchos miembros del equipo de E.E.U.U. y Europa que trabajaron juntos para construir Orion para la misión Artemis I. La importancia de este logro monumental se está haciendo realidad a medida que avanzamos constantemente hacia un lanzamiento histórico a finales de este año ”, dijo Cathy Koerner, directora del programa Orion. “El conocimiento adquirido a lo largo del camino garantizará que la nave espacial envíe astronautas de manera segura en misiones a la Luna, con la capacidad de transportar humanos al espacio más lejos que nunca”.

Lockheed Martin comenzó a soldar las piezas de la estructura de aluminio subyacente de Orion en la instalación de ensamblaje Michoud de la NASA en Nueva Orleans en 2015. Se envió al edificio de operaciones y verificación (O&C) Neil Armstrong de Kennedy a principios de 2016, donde los ingenieros comenzaron a equipar la nave espacial para operar con éxito en el espacio. Los hitos clave incluyeron la colocación del escudo térmico que protegerá al módulo de la tripulación del calor abrasador cuando ingrese a la atmósfera terrestre durante su regreso; encender el vehículo por primera vez para garantizar que la energía y los comandos se puedan enrutar; y la llegada e integración del módulo de servicio construido en Europa, que alimentará, propulsará y proporcionará control térmico, aire y agua para la nave espacial. Por primera vez, la NASA utilizará un sistema construido en Europa, proporcionado por la ESA (Agencia Espacial Europea) como elemento crítico para impulsar una nave espacial estadounidense.

La “pila” combinada también fue transportada al Centro de Investigación John H. Glenn de la NASA en la Instalación de Pruebas Neil A. Armstrong (anteriormente conocida como Estación Plum Brook) en Sandusky, Ohio, donde se sometió a más de tres meses de pruebas en temperaturas extremas y entorno electromagnético, que experimentará en el vacío del espacio durante las misiones de Artemis.

Las pruebas y el montaje finales de Orion para Artemis comenzaron con su regreso a las pruebas en Plum Brook. Las actividades de cierre de los principales componentes de vuelo incluyeron la instalación de alas de paneles solares y paneles de carenado de lanzamiento del adaptador de la nave espacial en el módulo de servicio, y la cubierta de la bahía delantera en la parte superior del módulo de tripulación Orion, para proteger los paracaídas de reentrada de la nave espacial.

“El equipo de Orion ha perseverado a través de los desafíos de diseño, producción y prueba, además de las interrupciones climáticas severas y una pandemia global, para transformar decenas de miles de partes individuales en una nave espacial integrada y funcional”, dijo Amy Marasia, Gerente de Montaje y Operaciones de Producción de Orion .

La nave espacial, que actualmente incluye el módulo de tripulación, el adaptador de módulo de tripulación y el módulo de servicio construido en Europa, se trasladará el 16 de enero desde el edificio O&C del puerto espacial, a la Instalación de procesamiento de carga múltiple (MPPF). Después de su viaje a bordo de un transportador, Orion se trasladará a un puesto de servicio que brinda acceso de 360 ​​grados, lo que permitirá a los ingenieros y técnicos de EGS, su contratista principal Jacobs Technology y otras organizaciones de apoyo, alimentar y dar servicio a la nave espacial. Los operadores de grúas quitarán la cubierta de transporte y usarán líneas de combustible y varios paneles de equipos de soporte de tierra fluidos para cargar los diversos productos en el módulo de tripulación y los módulos de servicio.

“Estoy increíblemente emocionado de dar servicio a Orion en nuestra estación de servicio de combustible para cohetes”, dijo Marcos Peña, gerente de Operaciones de Elementos de la Nave espacial de la NASA en el MPPF. “Estoy listo para que nuestro equipo tome el testigo y lleve a Orion a la plataforma de lanzamiento, con todo el combustible y en camino a la Luna”.

El abastecimiento de combustible de productos peligrosos, algunos de los cuales se utilizaron en el sistema de maniobras del orbitador y en las unidades de energía hidráulica del transbordador espacial, se realizará de forma remota desde una sala en el Centro de Control de Lanzamiento (LCC). Varios bastidores de equipos eléctricos de apoyo en tierra permitirán a los técnicos encender la nave espacial y realizar operaciones de servicio de forma remota. La temperatura y la humedad de la nave espacial se controlarán estrictamente mediante mini unidades de purga portátiles, que proporcionan un flujo constante de aire acondicionado.

Los equipos también adornarán la nave espacial con el icono gusano de la NASA en la pared exterior del adaptador del módulo de la tripulación, así como la insignia bola de la NASA y los logos de la Agencia Espacial Europea en los paneles del carenado, paneles exteriores que protegen el módulo de servicio del vehículo.

Una vez que se haya repostado Orion y se hayan realizado las comprobaciones finales en el MPPF, se volverá a instalar su cubierta de transporte y la nave espacial se trasladará a las instalaciones del sistema de suspensión de lanzamiento, donde EGS instalará la torre del sistema de suspensión de lanzamiento (LAS) y los paneles de ojiva que protegen el módulo de tripulación y LAS y aportan su forma aerodinámica.

“El traspaso de Orion es un gran hito para el programa Artemis; representa la culminación de años de arduo trabajo tanto por parte de Orion como de los equipos de Exploration Ground Systems”, dijo Mike Bolger, gerente de EGS. “Hoy, estoy seguro de que el equipo de EGS y los sistemas terrestres están listos para preparar a Orion para su vuelo inaugural en un cohete SLS mientras la NASA continúa liderando el mundo en exploración”.

Orion es un componente crítico para los planes de exploración del espacio profundo de la NASA. Durante Artemis I, la nave espacial se lanzará en el cohete más poderoso del mundo y volará más lejos de lo que jamás haya volado ninguna nave espacial construida para humanos: 450.000 kilómetros de la Tierra, miles de kilómetros más allá de la Luna en el transcurso de una misión de aproximadamente tres semanas. El Programa Orion se gestiona desde el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, Texas.