La misión Juno de la NASA se expande hacia el futuro.

Esta vista del generador de imágenes JunoCam en la nave espacial Juno de la NASA muestra dos tormentas fusionándose. Los dos óvalos blancos que se ven dentro de la banda de color naranja a la izquierda del centro son tormentas anticiclónicas, es decir, tormentas que giran en sentido antihorario. La imagen fue tomada el 26 de diciembre de 2019.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS Procesamiento de imágenes por Tanya Oleksuik, © CC BY.

La nave espacial, que ha estado recopilando datos sobre el gigante gaseoso desde julio de 2016, se convertirá en un explorador de todo el sistema joviano: Júpiter y sus anillos y lunas.

La NASA ha autorizado una extensión de misión para su nave espacial Juno que explora Júpiter. El orbitador planetario más distante de la agencia ahora continuará su investigación del planeta más grande del sistema solar hasta septiembre de 2025, o hasta el final de la vida útil de la nave espacial. Esta expansión le asigna a Juno la tarea de convertirse en un explorador de todo el sistema joviano, Júpiter y sus anillos y lunas, con múltiples encuentros planeados para tres de las lunas galileanas más intrigantes de Júpiter: Ganímedes, Europa e Ío.

“Desde su primera órbita en 2016, Juno ha entregado una revelación tras otra sobre el funcionamiento interno de este gigante gaseoso masivo”, dijo el investigador principal Scott Bolton del Southwest Research Institute en San Antonio. “Con la misión extendida, responderemos preguntas fundamentales que surgieron durante la misión principal de Juno mientras nos dirigíamos más allá del planeta para explorar el sistema de anillos de Júpiter y los satélites galileanos”.

Propuesta en 2003 y lanzada en 2011, Juno llegó a Júpiter el 4 de julio de 2016. La misión principal se completará en julio de 2021. La misión ampliada incluye 42 órbitas adicionales, incluidos pasos cercanos de los ciclones del polo norte de Júpiter; sobrevuelos de Ganimedes, Europa e Ío; así como la primera exploración extensa de los débiles anillos que rodean el planeta.

La NASA ha ampliado la misión de su nave espacial Juno para explorar Júpiter. La misión extendida involucra 42 órbitas adicionales, amplía los descubrimientos que Juno ya ha hecho y agrega la exploración de los anillos que rodean el planeta, así como los sobrevuelos de Ganímedes, Europa e Ío.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / SwRI.

“Al extender los objetivos científicos de este importante observatorio orbital, el equipo de Juno comenzará a abordar una amplia gama de ciencia históricamente requerida de los buques insignia”, dijo Lori Glaze, directora de la división de ciencia planetaria en la sede de la NASA en Washington. “Esto representa un avance eficiente e innovador para la estrategia de exploración del sistema solar de la NASA”.

Los datos que recopile Juno contribuirán a los objetivos de la próxima generación de misiones al sistema joviano: Europa Clipper de la NASA y la misión JUpiter ICy moons Explorer (JUICE) de la ESA (Agencia Espacial Europea). La investigación de Juno de la luna volcánica de Júpiter, Io, aborda muchos objetivos científicos identificados por la Academia Nacional de Ciencias para una futura misión de exploración de Io.

Las campañas científicas de la misión extendida ampliarán los descubrimientos que Juno ya ha hecho sobre la estructura interior de Júpiter, el campo magnético interno, la atmósfera (incluidos los ciclones polares, la atmósfera profunda y la aurora) y la magnetosfera.

Con tres espadas gigantes que se extienden a unos 20 metros de su cuerpo cilíndrico de seis lados, la nave espacial Juno es una maravilla de la ingeniería dinámica, que gira para mantenerse estable mientras realiza órbitas ovaladas alrededor de Júpiter. Disfruta la experiencia interactiva completa en Eyes on the Solar System.

Crédito: NASA / JPL-Caltech.

“Con esta extensión, Juno se convierte en su propia misión de seguimiento”, dijo Steve Levin, científico del proyecto Juno en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Observaciones de cerca del polo, radio ocultaciones”, una técnica de detección remota para medir las propiedades de una atmósfera planetaria o sistemas de anillos, “los sobrevuelos de satélites y los estudios de campo magnético enfocados se combinan para hacer una nueva misión, el siguiente paso lógico en nuestra exploración del sistema joviano “.

La enigmática Gran Mancha Azul de Júpiter, un parche aislado de intenso campo magnético cerca del ecuador del planeta, será el objetivo de un estudio magnético de alta resolución espacial durante seis sobrevuelos al principio de la misión extendida. A medida que la órbita de Juno evoluciona, se planean múltiples sobrevuelos de las lunas Ganimedes (2), Europa (3) e Io (11), así como múltiples pasajes a través de los tenues anillos de Júpiter.

Juno también volará a través de Europa e Io tori, nubes de iones en forma de anillo, en múltiples ocasiones, caracterizando el entorno de radiación cerca de estos satélites para preparar mejor las misiones Europa Clipper y JUICE para optimizar las estrategias de observación y la planificación, las prioridades científicas y el diseño de la misión. La misión extendida también agrega geología planetaria y dinámica de anillos a la extensa lista de investigaciones científicas de Juno.

Una órbita en evolución

La evolución natural de la órbita de Juno alrededor del gigante gaseoso proporciona una gran cantidad de nuevas oportunidades científicas que la misión extendida capitaliza. Cada pase científico envía a la nave espacial de energía solar, a un zoom bajo sobre las cimas de las nubes de Júpiter, recolectando datos desde un punto de vista único que ninguna otra nave espacial ha disfrutado.

El punto durante cada órbita donde Juno se acerca más al planeta se llama perijove (o PJ). En el transcurso de la misión, los perijoves de Juno han migrado hacia el norte, mejorando drásticamente la resolución en el hemisferio norte. El diseño de la misión extendida aprovecha la migración continua hacia el norte de estos perijoves para agudizar su vista de los múltiples ciclones que rodean el polo norte al tiempo que incorpora sobrevuelos de anillos y de la luna Galilea.

“Los diseñadores de la misión han hecho un trabajo increíble al crear una misión extendida que conserva el recurso a bordo más valioso de la misión: el combustible”, dijo Ed Hirst, gerente de proyectos de Juno en JPL. “La asistencia gravitacional de múltiples sobrevuelos de satélites, dirige nuestra nave espacial a través del sistema joviano al tiempo que brinda una gran cantidad de oportunidades científicas”. Los sobrevuelos de satélites también reducen el período orbital de Juno, lo que aumenta el número total de órbitas científicas que se pueden obtener “.

Los encuentros de satélites comenzarán con un sobrevuelo a baja altitud de Ganímedes el 7 de junio de 2021 (PJ34), que reduce el período orbital de aproximadamente 53 días a 43 días. Ese método establece un sobrevuelo cercano de Europa el 29 de septiembre de 2022 (PJ45), reduciendo el período orbital aún más a 38 días. Un par de sobrevuelos cercanos de Io, el 30 de diciembre de 2023 (PJ57) y el 3 de febrero de 2024 (PJ58), se combinarán para reducir el período orbital a 33 días.

Más sobre la misión

JPL, una división de Caltech en Pasadena, California, administra la misión Juno para el investigador principal, Scott J. Bolton, del Southwest Research Institute en San Antonio. Juno es parte del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, que se administra en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington. Lockheed Martin Space en Denver construyó y opera la nave espacial.