Hubble detecta una interacción interestelar

ESA / Hubble y NASA, L. Stanghellini.

La vida de una nebulosa planetaria es a menudo caótica, desde la muerte de su estrella madre hasta la dispersión de su contenido en el espacio. Capturado aquí por el telescopio espacial Hubble de NASA / ESA, ESO 455-10 es una de esas nebulosas planetarias, ubicada en la constelación de Scorpius (El Escorpión).

Las capas achatadas de ESO 455-10, que antes se mantenían juntas como capas de su estrella central, no solo le dan a esta nebulosa planetaria su apariencia única, sino que también ofrecen información sobre la nebulosa. Visto en un campo de estrellas, el distintivo arco asimétrico de material sobre el lado norte de la nebulosa es una clara señal de interacciones entre ESO 455-10 y el medio interestelar.

El medio interestelar es el material como gas difuso entre los sistemas estelares y las galaxias. La estrella en el centro de ESO 455-10 permite al Hubble ver la interacción con el gas y el polvo de la nebulosa, el medio interestelar circundante y la luz de la propia estrella. Se cree que las nebulosas planetarias son cruciales en el enriquecimiento galáctico ya que distribuyen sus elementos (particularmente los elementos metálicos más pesados ​​producidos dentro de una estrella) en el medio interestelar, que con el tiempo formará la próxima generación de estrellas.

MAVEN de la NASA continúa avanzando en los esfuerzos de retransmisión de telecomunicaciones y ciencia de Marte

Esta ilustración muestra la nave espacial MAVEN y Marte. Crédito: NASA / Goddard.

Con un conjunto de nuevas naves espaciales nacionales e internacionales preparadas para explorar el Planeta Rojo después de su llegada el próximo mes, la misión MAVEN de la NASA está lista para brindar apoyo y continuar su estudio de la atmósfera marciana.

MAVEN se lanzó en noviembre de 2013 y entró en la atmósfera marciana aproximadamente un año después. Desde entonces, MAVEN ha realizado contribuciones fundamentales para comprender la historia de la atmósfera y el clima marcianos. Algunos aspectos científicos destacados incluyen:

  • Determinación de que la mayor parte de la atmósfera marciana se ha perdido en el espacio a través del tiempo, impulsando cambios en el clima de Marte y la capacidad de sustentar vida en la superficie.
  • Caracterización de los mecanismos por los cuales el gas se mueve de la atmósfera al espacio y del papel de las tormentas solares que golpean a Marte en la mejora de la tasa de escape.
  • Existe una variabilidad significativa e inesperada en la tasa de pérdida de hidrógeno al espacio a lo largo de las estaciones, lo que tiene importantes implicaciones para la historia del agua.
  • Descubrimiento de dos nuevos tipos de auroras en Marte y caracterización de los tres tipos de auroras y de sus mecanismos causales.
  • Primeras mediciones completas de los vientos en la atmósfera superior marciana, que indican una interacción sustancial (e inesperada) entre diferentes capas de la atmósfera.
  • Reveló la complejidad inesperada y la naturaleza dinámica de la magnetosfera marciana, con su influencia en el comportamiento de la atmósfera superior (incluida la variabilidad en el escape y la aparición de auroras).

Ahora, con la llegada del rover Perseverance a la superficie del planeta en febrero, MAVEN continuará llevando a cabo tanto el soporte de comunicaciones de retransmisión para las misiones de superficie de la NASA, como el análisis de datos conjunto con estas misiones y con los orbitadores que ya están en Marte. Además, MAVEN trabajará en el análisis de datos en colaboración con las misiones actuales y con las misiones que están a punto de llegar a Marte.

El año pasado, en preparación para proporcionar soporte de retransmisión de comunicaciones, MAVEN redujo la altitud más alta en su órbita utilizando una maniobra de frenado aerodinámico, un proceso que aprovecha la atmósfera superior marciana para colocar una pequeña cantidad de resistencia en la nave espacial. MAVEN también ajustó la orientación de su órbita, para monitorear mejor los datos de Mars 2020 durante su entrada, descenso y aterrizaje.

Cuando no esté realizando comunicaciones de retransmisión, MAVEN continuará estudiando la estructura y composición de la atmósfera superior de Marte. MAVEN tiene suficiente combustible para operar al menos hasta 2030.

El investigador principal de MAVEN tiene su base en el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado, Boulder, que también dirige operaciones científicas. El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, gestiona el proyecto MAVEN. Lockheed Martin Space construyó la nave espacial y es responsable de las operaciones de la misión. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, proporciona navegación y soporte de Red de Espacio Profundo, así como el hardware y las operaciones de retransmisión de telecomunicaciones de Electra.

El campamento base Artemis de la NASA en la Luna necesitará luz, agua y altura.

Los astronautas estadounidenses en 2024 darán sus primeros pasos cerca del Polo Sur de la Luna: la tierra de luz extrema, oscuridad extrema y agua helada que podría alimentar la base lunar Artemis de la NASA y el salto de la agencia al espacio profundo.

Los científicos e ingenieros están ayudando a la NASA a determinar la ubicación precisa del Campamento Base Artemis. Entre las muchas cosas que la NASA debe tener en cuenta al elegir una ubicación específica se encuentran dos características clave: el sitio debe recibir luz solar casi continua para alimentar la base y moderar los cambios de temperatura extremos, y debe ofrecer fácil acceso a áreas de completa oscuridad con agua helada.

Si bien la región del Polo Sur tiene muchas áreas bien iluminadas, algunas partes ven más o menos luz que otras. Los científicos han descubierto que en algunas elevaciones más altas, como en los bordes de los cráteres, los astronautas verían períodos de luz más largos. Pero el fondo de algunos cráteres profundos está envuelto en una oscuridad casi constante, ya que la luz del sol en el Polo Sur incide en un ángulo tan bajo que solo roza sus bordes.

Estas condiciones de iluminación únicas tienen que ver con la inclinación de la Luna y con la topografía de la región del Polo Sur. A diferencia de la inclinación de 23,5 grados de la Tierra, la Luna está inclinada solo 1,5 grados sobre su eje. Como resultado, ninguno de los hemisferios de la Luna se inclina notablemente hacia o lejos del Sol durante todo el año como lo hace en la Tierra, un fenómeno que nos da estaciones más soleadas y oscuras aquí. Esto también significa que la altura del Sol en el cielo en los polos lunares no cambia mucho durante el día. Si una persona estuviera parada en la cima de una colina cerca del Polo Sur lunar durante las horas del día, en cualquier época del año, vería al Sol moviéndose a través del horizonte, rozando la superficie como una linterna colocada sobre una mesa.

Un clip de un recorrido de realidad virtual por el Polo Sur de la Luna creado por ingenieros de la NASA para ayudar a sumergir a los astronautas, científicos y planificadores de misiones en el entorno exótico de esa región, mientras se preparan para un regreso humano a la Luna.
Créditos: Centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA / Jeffrey Hosler / W. Brent Garry / Thomas G. Grubb.

“Es un terreno tan dramático allá abajo”, dijo W. Brent Garry, geólogo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Garry está trabajando con ingenieros en un recorrido de realidad virtual por el Polo Sur de la Luna para ayudar a sumergir a los astronautas, científicos y planificadores de misiones en el entorno exótico de esa región mientras se preparan para un regreso humano a la Luna.

Si bien un campamento base requerirá mucha luz, también es importante que los astronautas puedan realizar viajes cortos a cráteres permanentemente oscuros. Los científicos esperan que estos cráteres sombreados alberguen depósitos de agua congelada que los exploradores podrían utilizar como soporte vital. “Una idea es establecer un campamento en una zona iluminada y atravesar estos cráteres, que son excepcionalmente fríos”, dijo el científico planetario de Goddard de la NASA Daniel P. Moriarty, quien está involucrado con el equipo de planificación y análisis de sitios del Polo Sur de la NASA. Las temperaturas en algunos de los cráteres más fríos pueden descender a unos -235 grados Celsius.

Los planes iniciales incluyen el aterrizaje de una nave espacial en una parte relativamente plana de un borde de cráter o una cresta bien iluminada. “Quieres aterrizar en el área más plana posible, ya que no quieres que el vehículo de aterrizaje se vuelque”, dijo Moriarty.

Idealmente, el área de aterrizaje debe estar separada de otras características del campamento base, como el hábitat o los paneles solares, al menos 1 kilómetro. También debería estar situado a una altura diferente para evitar que las naves espaciales descendentes arrojen escombros a alta velocidad en equipos o áreas de interés científico. Algunos científicos han estimado que cuando una nave espacial impulsa sus motores para un aterrizaje suave, podría rociar cientos de kilogramos de partículas de superficie, agua y otros gases a lo largo de varios kilómetros.

“Deseamos aprovechar los accidentes geográficos, como las colinas, que pueden actuar como barreras para minimizar el impacto de la contaminación”, dice Ruthan Lewis, ingeniero biomecánico e industrial, arquitecto y líder del equipo en análisis y planificación de sitios del Polo Sur de la NASA. “Entonces, estamos considerando distancias, elevaciones y pendientes en nuestra planificación”.

Prepararse para explorar la superficie de la Luna va mucho más allá de diseñar y construir naves espaciales y trajes espaciales seguros. La NASA también debe asegurarse de que los vehículos y trajes de superficie tengan la movilidad necesaria para hacer ciencia, y que los astronautas tengan las herramientas que necesitan para identificar y recoger muestras de roca y suelo.
Créditos: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA / James Tralie.

En la Luna, para los científicos, es fundamental mantener el área alrededor del lugar de aterrizaje y el campamento base tan prístino como sea posible. Por ejemplo, entre las muchas características interesantes de la región del Polo Sur está su ubicación justo entre el lado de la Luna que mira hacia la Tierra, o el lado visible, y el lado que nunca vemos desde la Tierra, conocido como el lado lejano.

Estos dos hemisferios son geológicamente muy diferentes, con el lado lejano más lleno de cráteres y su corteza más gruesa que en el lado cercano (o visible). Los científicos no saben por qué los dos lados se formaron de esta manera.

El campamento base de Artemis debe estar en el lado de la Tierra para que sea más fácil para los ingenieros usar ondas de radio para comunicarse con los astronautas que trabajan en la Luna. Pero los científicos esperan que durante miles de millones de años de impactos de meteoritos en la superficie de la Luna, las rocas y el polvo de cada hemisferio fueran levantados y esparcidos alrededor del otro, por lo que es posible que los astronautas puedan recolectar muestras del lado lejano de su campamento base en el lado cercano.

Nombramiento del cráter Tooley

Al igual que Einstein, Galileo y Copérnico, el ex director de programas de la NASA Craig Tooley ahora tiene un lugar en la Luna nombrado en su honor. El cráter Tooley es un cráter de 7 km en una región permanentemente sombreada del cráter Shoemaker cerca del polo sur lunar. La nueva designación de cráter es oficial y se puede utilizar en artículos de revistas y otras publicaciones.

El cráter Tooley tiene aproximadamente 7 km de ancho; se encuentra dentro de una región permanentemente sombreada del cráter Shoemaker cerca del polo sur lunar, lo que la convierte en una de las áreas más frías de la Luna. La imagen es un mosaico de imágenes de alta resolución de la cámara de ángulo estrecho de la Lunar Reconnaissance Orbiter Camera (LROC) en un modo de alta ganancia que se basa en la luz reflejada de los bordes de los cráteres cercanos.
Créditos: NASA / Goddard / Arizona State University.
-¿Qué te parece que Craig tenga un cráter con su nombre?

“En primer lugar, es un gran honor. Me enorgullece mucho de mi hermano y me alegra el corazón cada noche cuando miro a la Luna y pienso en su cráter y sus logros. Estoy constantemente asombrado por el impacto que Craig tuvo en la NASA y lo mucho que todos en la NASA y en la comunidad de las ciencias espaciales han hecho para honrar su memoria “. –Matt Tooley

Este acto rinde homenaje a los numerosos logros y contribuciones imborrables que hizo Tooley a la comunidad de exploración de la NASA durante sus 34 años de servicio. Después del fallecimiento de Tooley en septiembre de 2017, los miembros del Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA (equipo LRO) querían conmemorar a Tooley con un cráter lunar que lleva su nombre. Solicitaron al Grupo de Trabajo de la Unión Astronómica Internacional para la Nomenclatura del Sistema Planetario, que aprobó su solicitud de nombrar un cráter lunar en honor a Tooley, el ex gerente de proyecto LRO del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

-¿Qué pensaría Craig de tener un cráter con su nombre?

“No le importaron mucho los marcadores físicos o los premios, aunque ciertamente obtuvo muchos de ellos. Esto es diferente, es muy significativo y le hubiera encantado. Probablemente habría dicho algo sobre cómo ninguno de los logros habría sido posible sin los grandes equipos con los que trabajó, y que esto fue solo la culminación del trabajo de muchas personas diferentes. Pero también, él habría estado muy conmovido “. –Terri Rutledge (viuda de Craig)

Tooley supervisó el lanzamiento exitoso de LRO en 2009, y la misión continúa haciendo descubrimientos revolucionarios del vecino celestial más cercano a la Tierra. Pasó al mismo cargo para la misión Magnetospheric Multiscale (MMS), un cuarteto de naves espaciales lanzadas en 2015 para estudiar la magnetosfera de nuestro planeta y proporcionar información sobre el fenómeno de la reconexión magnética.

Craig Tooley
Créditos: NASA / Goddard Space Flight Center.

Tooley llegó a Goddard en 1983 después de recibir su licenciatura en ingeniería mecánica de la Universidad de Evansville en Indiana. Más tarde, obtuvo una maestría en el mismo campo de la Universidad de Maryland, College Park, en 1990. Se unió a la Dirección de Proyectos de Vuelo en 1996. Al hacerlo, se ganó la reputación de ser la persona a la que acudir para algunos de los perfiles de misiones más importantes de la NASA, aprovechando años de experiencia técnica para convertirse en director de proyecto consumado.

Tooley se convirtió en subdirector de proyectos de la misión Triana, sentando las bases para la misión de observación del clima que más tarde resucitaría como DSCOVR. Ayudó a desarrollar procedimientos y entrenar a astronautas para la cuarta misión de servicio del Telescopio Espacial Hubble en 2002. Luego dirigió la Oficina de Desarrollo de Instrumentos del Hubble, supervisando el desarrollo de instrumentos que se instalaron durante la quinta y última misión de servicio en 2009.

En su puesto más reciente como Director Adjunto de la Dirección de Tecnología e Ingeniería Aplicada, Tooley utilizó el conocimiento que adquirió a lo largo de los años para impulsar las capacidades de Goddard, defendiendo tecnologías nuevas y emergentes como sistemas electrónicos avanzados, CubeSats y SmallSats.

“Craig creció viendo las misiones Apolo, leyendo ciencia ficción y lanzando modelos de cohetes. Por ello, para Craig, trabajar en la NASA fue como un sueño hecho realidad. A pesar de que trabajó muy duro y cuando fue necesario se tomó las cosas muy en serio, trabajar en la NASA para él siempre fue divertido. Creía en los objetivos de la NASA y le gustaba ser parte de ellos”. –Matt Tooley

Sus logros como ingeniero permitieron que la ciencia y la exploración vayan mucho más allá de LRO. Se desempeñó como gerente de misión y líder mecánico de cinco exitosas misiones de heliofísica Spartan 201 desplegadas durante las misiones del transbordador espacial STS-56, STS-64, STS-69, STS-87 y STS-95. LRO, DSCOVR y MMS todavía están en funcionamiento hoy.

Recibió numerosos premios, en particular dos medallas de liderazgo sobresaliente de la NASA, entre los más altos honores de la agencia, por su trabajo en las misiones LRO y MMS.

La memoria de Tooley quedará grabada para siempre en la exploración espacial con el nombre de una de las naves espaciales MMS como “Craig”. Sin embargo, su legado más perdurable para Goddard serán los muchos equipos e individuos a los que impactó tanto personal como profesionalmente, todos encarnando su espíritu de descubrimiento e innovación. Tooley mostró un optimismo contagioso por los vuelos espaciales y, como gerente, siempre abogó por un liderazgo inclusivo y una comunicación abierta. Su pasión y enfoque del trabajo de la NASA produjo muchos equipos dedicados y misiones exitosas a lo largo de su carrera.

-¿Qué significó para él trabajar para la NASA?

“Era la pasión de su vida, además de su familia, amaba su trabajo e inspiraba a otros a amarlo también. También le encantaba ser mentor de jóvenes, especialmente mujeres y personas de color que tradicionalmente no han estado representadas en este tipo de carreras. Se emocionaba mucho contando historias sobre el éxito de las personas a las que había sido mentor. Incluso si la exploración espacial no era la pasión particular de alguien, era un modelo a seguir para amar tu trabajo.

También encarnaba el aprendizaje a lo largo de toda la vida: hablábamos sobre cómo había leído algunas estadísticas específicas o un enfoque de modelado para comprender mejor las complejidades que enfrentaba actualmente una sección de su equipo. Incluso cuando estaba enfermo y entre las visitas al hospital, salió a aprender a programar en Python y con orgullo nos mostró cómo había creado una interfaz gráfica de usuario simple para calcular trayectorias orbitales con sus nuevas habilidades “. –Terri Rutledge

-¿Cuáles eran algunos de los pasatiempos de Craig?

“Le encantaba ir de excursión, acampar y estar al aire libre; al crecer, escuchamos historias de las aventuras de nuestros padres como mochileros, y la adquisición de una autocaravana VW de 1971, después de que nacimos trajo aún más diversión. También nos inculcó el amor por la lectura, especialmente la ciencia ficción, que seguramente estaba entrelazado con su pasión por el espacio; Crecimos leyendo a Issac Asimov, Robert Heinlein y otros clásicos “. –Ursula y Maia Tooley (hijas de Craig)

El legado y el cráter de Tooley servirán como “Norte verdadero” para su esposa Terri, sus hijas Ursula y Maia, sus colegas de la NASA y otros miembros de su familia y amigos.

El Rover Perseverance de la NASA a 21 días del aterrizaje en Marte

Esta ilustración muestra algunos de los principales hitos que atravesará el rover Perseverance de la NASA durante su descenso de 7 minutos a la superficie marciana el 18 de febrero de 2021. Cientos de eventos críticos deben ejecutarse perfecta y exactamente a tiempo para que el rover aterrice de manera segura.
Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Siete minutos de angustioso descenso al Planeta Rojo están en un futuro no muy lejano para la misión Mars 2020.

La misión del rover Perseverance Mars 2020 de la NASA está a solo 21 días de aterrizar en la superficie de Marte. A la nave espacial le quedan menos de 41,2 millones de kilómetros en su viaje de 470,8 millones de kilómetros y actualmente está cerrando esa distancia a 2,5 kilómetros por segundo. Una vez en la cima de la atmósfera del Planeta Rojo, aguarda un descenso de siete minutos repleto de acción, con temperaturas equivalentes a la superficie del Sol, un inflado supersónico de paracaídas y el primer aterrizaje guiado autónomo en Marte.

Solo entonces el rover, el geólogo robótico de seis ruedas más grande, pesado, limpio y sofisticado jamás lanzado al espacio, podrá buscar en el cráter Jezero signos de vida antigua y recolectar muestras que podrán ser devueltas a la Tierra.

“La NASA ha estado explorando Marte desde que el Mariner 4 realizó un sobrevuelo en julio de 1965, con dos sobrevuelos más, siete orbitadores exitosos y ocho módulos de aterrizaje desde entonces”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en la sede de la agencia en Washington. “Perseverance, que se construyó a partir del conocimiento colectivo obtenido de tales pioneros, tiene la oportunidad no solo de expandir nuestro conocimiento del Planeta Rojo, sino también de investigar una de las preguntas más importantes y emocionantes de la humanidad sobre el origen de la vida tanto en la Tierra y como también en otros planetas “.

Compuesto por múltiples imágenes alineadas con precisión de la cámara de contexto en el Mars Reconnaissance Orbiter, este mosaico anotado representa una posible ruta que el rover Mars 2020 Perseverance podría tomar a través del cráter Jezero mientras investiga varios entornos antiguos que alguna vez pudieron haber sido habitables.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.

El cráter Jezero es el lugar perfecto para buscar signos de vida microbiana antigua. Hace miles de millones de años, la cuenca ahora completamente seca de 45 kilómetros de ancho albergaba un delta de un río en formación activa y un lago lleno de agua. La roca y el regolito (roca rota y polvo) que el Sistema de almacenamiento en caché de muestras de Perseverance recolectará de Jezero, podría ayudar a responder preguntas fundamentales sobre la existencia de vida más allá de la Tierra. Dos futuras misiones actualmente en fase de planificación por la NASA, en colaboración con la ESA (Agencia Espacial Europea), trabajarán juntas para traer las muestras de regreso a la Tierra, donde serán sometidas a un análisis en profundidad por científicos de todo el mundo utilizando equipos demasiado grandes y complejos para enviar al Planeta Rojo.

“Los sofisticados instrumentos científicos de Perseverance no solo ayudarán en la búsqueda de vida microbiana fosilizada, sino que también ampliarán nuestro conocimiento de la geología marciana y su pasado, presente y futuro”, dijo Ken Farley, científico del proyecto para Marte 2020, de Caltech en Pasadena, en California. “Nuestro equipo científico ha estado ocupado planificando la mejor manera de trabajar con lo que anticipamos será una fuente de información de vanguardia. Ese es el tipo de ‘problema’ que esperamos “.

Después de casi 470 millones de kilómetros, el rover Perseverance de la NASA completa su viaje a Marte el 18 de febrero de 2021. Pero, para llegar a la superficie del Planeta Rojo, tiene que sobrevivir a la desgarradora fase final conocida como Entrada, Descenso. y aterrizaje.
Crédito: NASA / JPL-Caltech.
Probando la tecnología del futuro

Si bien la mayoría de los siete instrumentos científicos de Perseverance están orientados a aprender más sobre la geología y astrobiología del planeta, la misión también incluye tecnologías más enfocadas en la exploración futura de Marte. MOXIE (Experimento de utilización de recursos in situ de oxígeno en Marte), un dispositivo del tamaño de una batería de automóvil en el chasis del rover, está diseñado para demostrar que es posible convertir el dióxido de carbono marciano en oxígeno. Las aplicaciones futuras de la tecnología podrían producir las grandes cantidades de oxígeno que se necesitarían como componente del combustible del cohete del que dependerían los astronautas para regresar a la Tierra y, por supuesto, el oxígeno también podría usarse para respirar.

Si quieres seguir cada etapa de la angustiosa secuencia de entrada, descenso y aterrizaje de manera interactiva y aprender lo que experimentará la nave espacial y cómo está diseñada para mantenerse en curso durante su aterrizaje del 18 de febrero de 2021, entra en

https://eyes.nasa.gov/apps/mars2020/#/home.

¡¡Disfruta la experiencia!!

El sistema de navegación relativa al terreno ayuda al vehículo a evitar peligros. El conjunto de sensores MEDLI2 (Instrumentación de entrada, descenso y aterrizaje a Marte 2) recopila datos durante el viaje a través de la atmósfera marciana. Juntos, los sistemas ayudarán a los ingenieros a diseñar futuras misiones humanas que puedan aterrizar de forma más segura y con mayores cargas útiles, en otros mundos.

Otra demostración de tecnología, el helicóptero Ingenuity Mars, está adjunto al vientre del rover. Entre 30 y 90 días después de la misión del rover, Ingenuity se desplegará para intentar la primera prueba de vuelo experimental en otro planeta. Si ese vuelo inicial tiene éxito, Ingenuity volará hasta cuatro veces más. Los datos adquiridos durante estas pruebas ayudarán a la próxima generación de helicópteros de Marte a proporcionar una dimensión aérea a la exploración del planeta.

Preparándose para el planeta rojo

Al igual que las personas de todo el mundo, los miembros del equipo de Mars 2020 han tenido que realizar modificaciones significativas en su enfoque de trabajo durante la pandemia de COVID-19. Si bien la mayoría de los miembros del equipo han realizado su trabajo a través del teletrabajo, algunas tareas han requerido una presencia en persona en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que construyó el rover para la agencia y está administrando la misión. Tal caso fue la semana pasada cuando el equipo que estará en la consola del JPL durante el aterrizaje pasó por una simulación completa adaptada a COVID de tres días.

“No dejes que nadie te diga lo contrario: aterrizar en Marte es difícil de hacer”, dijo John McNamee, gerente de proyecto de la misión del rover Perseverance Mars 2020 en JPL. “Pero las mujeres y los hombres de este equipo son los mejores del mundo en lo que hacen. Cuando nuestra nave espacial golpee la parte superior de la atmósfera de Marte a aproximadamente tres millas y media por segundo, estaremos listos “.

Queda menos de un mes de espacio interplanetario oscuro e implacable antes del aterrizaje NASA Television y el sitio web de la agencia ofrecerán cobertura en vivo del evento desde JPL a partir de las 11:15 a.m. PST (2:15 p.m. EST).

Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos.

Las misiones posteriores, actualmente bajo consideración por la NASA en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarán naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras selladas de la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Mars 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargada de devolver astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.

JPL, que es administrado por la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones del rover Perseverance.

Planes de la misión OSIRIS-REx de la NASA para la salir del asteroide y emprender el viaje de vuelta a casa

Esta ilustración muestra la nave espacial OSIRIS-REx partiendo del asteroide Bennu para comenzar su viaje de dos años de regreso a la Tierra.
Créditos: NASA / Goddard / University of Arizona.

El 10 de mayo, la nave espacial Orígenes, interpretación espectral, identificación de recursos, seguridad y explorador de regolitos (OSIRIS-REx) de la NASA se despedirá del asteroide Bennu y comenzará su viaje de regreso a la Tierra. Durante su evento de recolección de muestras del 20 de octubre de 2020, la nave espacial recolectó una cantidad sustancial de material de la superficie de Bennu, probablemente excediendo el requisito de la misión de 60 gramos. Está previsto que la nave espacial entregue la muestra a la Tierra el 24 de septiembre de 2023.

“Dejar las cercanías de Bennu en mayo nos coloca en el ‘punto óptimo’, cuando la maniobra de salida consumirá la menor cantidad de combustible a bordo de la nave espacial”, dijo Michael Moreau, subdirector del proyecto OSIRIS-REx en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Sin embargo, con más de 265 metros por segundo de cambio de velocidad, esta será la mayor maniobra de propulsión realizada por OSIRIS-REx desde la aproximación a Bennu en octubre de 2018”.

La salida en mayo también brinda al equipo OSIRIS-REx la oportunidad de planificar un sobrevuelo final de Bennu de la nave espacial. Esta actividad no formaba parte del cronograma original de la misión, pero el equipo está estudiando la viabilidad de una observación final del asteroide para poder aprender cómo el contacto de la nave espacial con la superficie de Bennu alteró el sitio de la muestra.

Si es posible, el sobrevuelo se llevará a cabo a principios de abril y observará el sitio de la muestra, llamado Nightingale, desde una distancia de aproximadamente 3,2 kilómetros. La superficie de Bennu se alteró considerablemente después del evento de recolección de muestras Touch-and-Go (TAG), con la cabeza del recolector hundiéndose 48,8 centímetros en la superficie del asteroide. Los propulsores de la nave espacial también perturbaron una cantidad sustancial de material de la superficie durante la etapa de retroceso.

La misión está planeando un sobrevuelo único, imitando una de las secuencias de observación realizadas durante la fase de reconocimiento detallado de la misión en 2019. OSIRIS-REx tomaría imágenes de Bennu en una rotación completa para obtener imágenes de alta resolución de los hemisferios norte y sur y la región ecuatorial del asteroide. Luego, el equipo compararía estas nuevas imágenes con las imágenes de alta resolución anteriores de Bennu obtenidas durante 2019.

“OSIRIS-REx ya ha proporcionado una ciencia increíble”, dijo Lori Glaze, directora de ciencia planetaria de la NASA en la sede de la agencia en Washington. “Estamos muy emocionados de que la misión esté planeando un sobrevuelo de observación más del asteroide Bennu para proporcionar nueva información sobre cómo el asteroide respondió a TAG y se despidió como es debido “.

Estas observaciones posteriores al TAG también le darían al equipo la oportunidad de evaluar la funcionalidad actual de los instrumentos científicos a bordo de la nave espacial, específicamente OSIRIS-REx Camera Suite (OCAMS), OSIRIS-REx Thermal Emission Spectrometer (OTES), OSIRIS-REx Visible, Espectrómetro infrarrojo (OVIRS) y altímetro láser OSIRIS-REx (OLA). Es posible que el polvo cubriera los instrumentos durante el evento de recolección de muestras y el equipo de la misión quiera evaluar el estado de cada uno. Comprender la salud de los instrumentos también es parte de la evaluación del equipo de posibles oportunidades de misión extendida después de que la muestra se entregue a la Tierra.

La nave espacial permanecerá en las cercanías del asteroide Bennu hasta el 10 de mayo, cuando la misión entrará en su fase de crucero de regreso a la Tierra. A medida que se acerca a la Tierra, OSIRIS-REx desechará la Cápsula de retorno de muestra (SRC). Luego, el SRC viajará a través de la atmósfera de la Tierra y aterrizará con paracaídas en el campo de pruebas y entrenamiento de Utah.

Una vez recuperada, la NASA transportará la cápsula a las instalaciones de conservación en el Centro Espacial Johnson de la agencia en Houston y distribuirá la muestra a los laboratorios de todo el mundo, lo que permitirá a los científicos estudiar la formación de nuestro sistema solar y la Tierra como un planeta habitable.

Goddard proporciona la gestión general de la misión, la ingeniería de sistemas y la garantía de seguridad y misión para OSIRIS-REx. Dante Lauretta de la Universidad de Arizona en Tucson es el investigador principal, y la Universidad de Arizona también dirige el equipo científico y la planificación de la observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado, construyó la nave espacial y proporciona operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace son responsables de la navegación de la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, que el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, administra para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington.

Las misiones de la NASA que estudian el Sol nos ofrecen vistas únicas del sistema solar

Esta vista generada por ordenador muestra la perspectiva de la nave espacial Solar Orbiter del 18 de noviembre de 2020, de izquierda a derecha, Venus, la Tierra y Marte, con Mercurio y el Sol fuera de cámara a la derecha.
Créditos: ESA.

Aunque se enfocan en la estrella de nuestro sistema solar, tres de las naves espaciales de observación del sol de la NASA han capturado vistas únicas de los planetas durante los últimos meses. Utilizando instrumentos que no observan al Sol en sí, sino al flujo constante de material solar que emana del Sol, las misiones (el Solar Orbiter de la ESA y la NASA, la Sonda Solar Parker de la NASA y el Observatorio de Relaciones Terrestres y Solares de la NASA) han enviado imágenes desde los distintos puntos de observación en el sistema solar interior.

Las tres misiones llevan instrumentos para estudiar el Sol y su influencia en el espacio, incluidas cámaras que apuntan hacia los lados de la nave espacial, para estudiar la atmósfera exterior del Sol, el viento solar y el polvo en el sistema solar interior. Son estos instrumentos los que, en distintos momentos de 2020, observaron a varios planetas pasar por sus campos de visión.

Cada una de las tres misiones tiene una órbita distinta, por lo que sus perspectivas son diferentes entre sí y a las nuestras aquí en la Tierra. Esto se refleja en las capturas de los planetas de cada nave espacial, que muestra los cuerpos en posiciones diferentes a las que se habrían visto desde la Tierra y desde las otras naves espaciales en esas fechas.

El Orbitador Solar de la ESA y la NASA tomó estas imágenes de Venus, la Tierra y Marte el 18 de noviembre de 2020.
Créditos: ESA / NASA / NRL / Solar Orbiter / SolOHI.

Mirando hacia casa desde aproximadamente 250,6 millones de kilómetros de distancia, el generador de imágenes heliosférico Solar Orbiter, o SoloHI, a bordo de la nave espacial Solar Orbiter de la ESA y la NASA capturó Venus, la Tierra y Marte juntos el 18 de noviembre de 2020. El Sol está ubicado a la derecha, fuera del marco de la imagen.

Lanzado en febrero de 2020, Solar Orbiter devolvió sus primeras imágenes en julio de 2020, incluida la vista más cercana del Sol. SoloHI, uno de los diez instrumentos de la nave espacial y el único generador de imágenes heliosférico, mira hacia el lado del Sol para capturar el viento solar y el polvo que llena el espacio entre los planetas.

La sonda solar Parker de la NASA vio casi todos los planetas del sistema solar en un par de imágenes capturadas el 7 de junio de 2020.
Créditos: NASA / Johns Hopkins APL / Naval Research Laboratory / Guillermo Stenborg y Brendan Gallagher.

Mientras Parker Solar Probe giraba alrededor del Sol el 7 de junio de 2020, su sensor de imágenes de campo amplio, o WISPR, tomó dos cuadros de imágenes que capturaron seis de los planetas de nuestro sistema solar: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, y Saturno.

WISPR captura imágenes de la corona solar y la heliosfera interior en luz visible, junto con imágenes del viento solar y otras estructuras a medida que se acercan y pasan por el campo de visión de la nave espacial. La nave espacial estaba aproximadamente a 18,7 millones de kilómetros del Sol y a 158 millones de kilómetros de la Tierra, cuando WISPR recopiló las imágenes.

El Observatorio de Relaciones Terrestres y Solares de la NASA capturó a la mayoría de los planetas del sistema solar en una imagen el 7 de junio de 2020.
Créditos: NASA / STEREO / HI.

El Observatorio de Relaciones Terrestres y Solares de la NASA, o STEREO, capturó esta vista de la mayoría de los planetas de nuestro sistema solar el 7 de junio de 2020. Aunque esta imagen fue tomada aproximadamente al mismo tiempo que Parker Solar Probe, la posición de STEREO en el sistema solar le dio otra perspectiva de los planetas. Esta imagen es de una de los generadores de imágenes heliosféricas en STEREO, que observa la atmósfera exterior del Sol, la corona y el viento solar, lo que permite a los científicos estudiar cómo se desplaza el material solar hacia el sistema solar. Las columnas oscuras en la imagen están relacionadas con la saturación en el detector del instrumento, causada por el brillo de los planetas combinado con el largo tiempo de exposición.

(Izquierda) Este gráfico ilustra la posición y vista del sistema solar de Parker Solar Probe el 7 de junio de 2020. El recuadro muestra la nave espacial y su orientación, así como la ubicación del instrumento WISPR en la nave espacial y los campos de visión de sus telescopios internos y externos. La región ligeramente más brillante entre los dos campos de visión son las vistas superpuestas de los telescopios. Los lazos verdes que se superponen a los planetas interiores marcan la trayectoria de Parker Solar Probe alrededor del Sol.
(Derecha) Este gráfico ilustra la posición del Observatorio de Relaciones Terrestres y Solares de la NASA el 7 de junio de 2020, cuando observó la mayoría de los planetas del sistema solar en una imagen.
Créditos: NASA / Johns Hopkins APL / Yanping Guo; NASA / ESTÉREO / HI.

Los 7 planetas rocosos de TRAPPIST-1 pueden estar hechos de materiales similares.

Medir la masa y el diámetro de un planeta revela su densidad, lo que puede arrojar pistas a los científicos sobre su composición. Ahora, los científicos conocen la densidad de los siete planetas de TRAPPIST-1 con mayor precisión que cualquier otro planeta del universo, aparte de los de nuestro propio sistema solar.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Las mediciones precisas revelan que los exoplanetas tienen densidades notablemente similares, lo que proporciona pistas sobre su composición.

La estrella enana roja TRAPPIST-1 es el hogar del mayor grupo de planetas de tamaño similar al de la Tierra, jamás encontrado en un solo sistema estelar. Ubicados a unos 40 años luz de distancia, estos siete hermanos rocosos proporcionan un ejemplo de la tremenda variedad de sistemas planetarios que probablemente llenan el universo.

Un nuevo estudio publicado en el Planetary Science Journal muestra que los planetas TRAPPIST-1 tienen densidades notablemente similares. Esto podría significar que todos contienen aproximadamente la misma proporción de materiales que se cree que componen la mayoría de los planetas rocosos, como hierro, oxígeno, magnesio y silicio. Pero si este es el caso, esa proporción debe ser notablemente diferente a la de la Tierra: los planetas TRAPPIST-1 son aproximadamente un 8% menos densos de lo que serían si tuvieran la misma composición que nuestro planeta de origen. Con base en esa conclusión, los autores del artículo plantearon la hipótesis de que algunas mezclas diferentes de ingredientes podrían dar a los planetas TRAPPIST-1 la densidad medida.

Algunos de estos planetas se conocen desde 2016, cuando los científicos anunciaron que habían encontrado tres planetas alrededor de la estrella TRAPPIST-1, utilizando el Telescopio Pequeño Planetas y Planetesimales en Tránsito (TRAPPIST) en Chile. Las observaciones posteriores del telescopio espacial Spitzer ahora retirado de la NASA, en colaboración con telescopios terrestres, confirmaron dos de los planetas originales y descubrieron cinco más. Administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, Spitzer observó el sistema durante más de 1.000 horas antes de ser dado de baja en enero de 2020. El Hubble de la NASA y el ahora también retirado Kepler han estudiado el sistema.

Para explorar los planetas TRAPPIST-1 en su órbita alrededor de la pequeña y tenue enana roja, puedes hacerlo disfrutando de una experiencia interactiva completa en Eyes on Exoplanets.

NASA/JPL-Caltech

Los siete planetas TRAPPIST-1, que están tan cerca de su estrella que encajarían en la órbita de Mercurio, se encontraron mediante el método de tránsito: los científicos no pueden ver los planetas directamente (son demasiado pequeños y débiles en relación con el estrella), por lo que buscan caídas en el brillo de la estrella resultantes cuando los planetas se cruzan frente a ella.

Las observaciones repetidas de las caídas de la luz de las estrellas combinadas con las mediciones del tiempo de las órbitas de los planetas permitieron a los astrónomos estimar las masas y diámetros de los planetas, que a su vez se utilizaron para calcular sus densidades. Los cálculos anteriores determinaron que los planetas tienen aproximadamente el tamaño y la masa de la Tierra y, por lo tanto, también deben ser rocosos o terrestres, a diferencia de los predominados por gases, como Júpiter y Saturno. El nuevo documento ofrece las mediciones de densidad más precisas hasta ahora para cualquier grupo de exoplanetas: planetas más allá de nuestro sistema solar.

Reino de Hierro

Con cuanta más precisión conozcan los científicos la densidad de un planeta, más límites podrán imponer a su composición. Por ejemplo, un pisapapeles puede tener aproximadamente el mismo tamaño que una pelota de béisbol, pero suele ser mucho más pesado. Juntos, el volumen y el peso revelan la densidad de cada objeto y, a partir de ahí, es posible inferir que la pelota de béisbol esté hecha de algo más liviano (cuerda y cuero) y el pisapapeles está hecho de algo más pesado (generalmente vidrio o metal).

Las densidades de los ocho planetas de nuestro propio sistema solar varían ampliamente. Los gigantes dominados por gas (Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno) son más grandes pero mucho menos densos que los cuatro mundos terrestres porque están compuestos principalmente de elementos más ligeros como hidrógeno y helio. Incluso los cuatro mundos terrestres muestran cierta variedad en sus densidades, que están determinadas tanto por la composición como por la compresión debido a la gravedad del planeta. Al restar el efecto de la gravedad, los científicos pueden calcular lo que se conoce como densidad sin comprimir de un planeta y aprender más sobre la composición de un planeta.

La densidad de un planeta está determinada tanto por su composición como por su tamaño: la gravedad comprime el material del que está hecho un planeta, aumentando la densidad del planeta.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Los siete planetas TRAPPIST-1 poseen densidades similares; los valores difieren en no más del 3%. Esto hace que el sistema sea bastante diferente al nuestro. La diferencia de densidad entre los planetas TRAPPIST-1 y la Tierra y Venus puede parecer pequeña, alrededor del 8%, pero es significativa a escala planetaria. Por ejemplo, una forma de explicar por qué los planetas TRAPPIST-1 son menos densos, es que tienen una composición similar a la de la Tierra, pero con un porcentaje más bajo de hierro, alrededor del 21% en comparación con el 32% de la Tierra, según el estudio.

Alternativamente, el hierro en los planetas TRAPPIST-1 podría estar infundido con altos niveles de oxígeno, formando óxido de hierro u óxido. El oxígeno adicional disminuiría las densidades de los planetas. La superficie de Marte obtiene su tinte rojo del óxido de hierro, pero al igual que sus tres hermanos terrestres, tiene un núcleo compuesto de hierro no oxidado. Por el contrario, si la menor densidad de los planetas TRAPPIST-1 fuera causada completamente por hierro oxidado, los planetas tendrían que estar completamente oxidados y no podrían tener núcleos de hierro sólidos.

Eric Agol, astrofísico de la Universidad de Washington y autor principal del nuevo estudio, dijo que la respuesta podría ser una combinación de los dos escenarios: menos hierro en general y algo de hierro oxidado.

El equipo también investigó si la superficie de cada planeta podría estar cubierta de agua, que es incluso más liviana que el óxido y que cambiaría la densidad general del planeta. Si ese fuera el caso, el agua tendría que representar aproximadamente el 5% de la masa total de los cuatro planetas exteriores. En comparación, el agua constituye menos de una décima parte del 1% de la masa total de la Tierra.

Debido a que están colocados demasiado cerca de su estrella para que el agua permanezca líquida en la mayoría de las circunstancias, los tres planetas TRAPPIST-1 internos requerirían atmósferas densas y calientes como la de Venus, de modo que el agua podría permanecer unida al planeta en forma de vapor. Pero Agol dice que esta explicación parece menos probable porque sería una coincidencia que los siete planetas tuvieran suficiente agua presente para tener densidades similares.

Tres posibles interiores de los exoplanetas TRAPPIST-1. Con cuanta más precisión los científicos conocen la densidad de un planeta, más pueden reducir el rango de posibles interiores para ese planeta. Los siete planetas tienen densidades muy similares, por lo que probablemente tengan composiciones similares.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

“El cielo nocturno está lleno de planetas, y solo en los últimos 30 años hemos podido comenzar a desentrañar sus misterios”, dijo Caroline Dorn, astrofísica de la Universidad de Zurich y coautora del artículo. “El sistema TRAPPIST-1 es fascinante porque alrededor de esta estrella podemos aprender sobre la diversidad de planetas rocosos dentro de un solo sistema. Y en realidad podemos aprender más sobre un planeta al estudiar también a sus vecinos, por lo que este sistema es perfecto para eso “.

JPL, una división de Caltech en Pasadena, California, dirigió la misión Spitzer para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. Las operaciones científicas se llevaron a cabo en el Centro de Ciencias Spitzer en IPAC en Caltech. El catálogo científico completo de Spitzer está disponible a través del archivo de datos de Spitzer, ubicado en el Archivo de Ciencia Infrarroja en IPAC. Las operaciones de la nave espacial se basaron en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado.

La Red De Espacio Profundo de NASA, da la bienvenida a una nueva antena en el Complejo de Comunicaciones de Madrid.

Inauguración de la Antena DSS-56 de 34 metros. En la imágen, algunos de los trabajadores de MDSCC portan una simbólica llave en representación del éxito y de la operatividad ya disponible de la antena.
Créditos: MDSCC/ Rafa Romero.

Esta incorporación permite nuevas capacidades a la Red ya que nos conectará con las misiones a la luna y más allá.

Una poderosa antena nueva se ha sumado a la Red de Espacio Profundo de la NASA, que permitirá conectarnos con las naves espaciales que estudian nuestro sistema solar. Se llama Deep Space Station 56, o DSS-56, y ya está preparada para comunicarse con una variedad de misiones, incluida el Perseverance Mars Rover de la NASA cuando aterrice en la superficie del Planeta Rojo el próximo mes.

La nueva antena que cuenta con un plato de 34 metros de diámetro, comenzó a construirse en 2017 en el Madrid Deep Space Communications Complex en España. Las antenas actuales están limitadas a bandas de frecuencia en las que pueden recibir y transmitir, restringiéndolas por ello a comunicarse con naves espaciales concretas.

DSS-56 es la primera que podrá comunicarse en todo el rango de frecuencias de comunicación de la Red de Espacio Profundo. Esto supone que DSS-56 es una antena “todoterreno” ya que además de poder comunicarse con todas las misiones del DSN, también puede ser usada como apoyo para otras antenas del Complejo de Madrid.

Con la incorporación de DSS-56 y sus gemelas de 34 metros en los tres Complejos ubicados 120 grados de longitud (Goldstone, Canberra y Madrid), la Red está preparándose para garantizar la capacidad de comunicación y navegación de las misiones a Marte y a la Luna que están por llegar, así como para la tripulación de las Misiones Artemis.


Hoy viernes 22 de enero, las personas implicadas en la supervisión de la construcción de la antena a nivel internacional, han asistido a un evento virtual de inauguración para marcar oficialmente la ocasión, un evento que se retrasó debido a las históricas nevadas que cayeron en gran parte de España. En la imágen: El director de MDSCC, Moisés Fernández, participando en el evento de inauguración online desde su despacho.

“Después del largo proceso de puesta en servicio, la antena de 34 metros más capaz de DSN ahora está hablando con nuestra nave espacial”, dijo Bradford Arnold, gerente de proyectos de DSN en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “A pesar de que las restricciones pandémicas y las condiciones climáticas recientes en España han sido desafíos importantes, el personal en Madrid perseveró y estoy orgulloso de dar la bienvenida al DSS-56 a la familia DSN global”.

Más sobre Deep Space Network

Además de España, Deep Space Network tiene estaciones terrestres en California (Goldstone) y Australia (Canberra). Esta configuración permite a los controladores de la misión comunicarse con las naves espaciales en todo el sistema solar en todo momento contrarrestando la rotación de la Tierra.

El precursor del DSN se estableció en enero de 1958 cuando el Ejército de E.E.E.U. Contrató al JPL para desplegar estaciones de seguimiento de radio portátiles en California, Nigeria y Singapur para recibir la telemetría del primer satélite exitoso de E.E.U.U., el Explorer 1. Poco después de que el JPL fuera transferido a la NASA el 3 de diciembre de 1958, el programa espacial civil estadounidense recién formado estableció la Red de Espacio Profundo, con el objetivo de comunicarse con todas las misiones del espacio profundo. Ha estado en funcionamiento continuo desde 1963 y sigue siendo la columna vertebral de las comunicaciones en el espacio profundo para la NASA y misiones internacionales, apoyando eventos históricos como los aterrizajes del Apolo en la Luna y siguiendo a nuestros exploradores interestelares, Voyager 1 y 2.

La Red del Espacio Profundo es administrada por JPL para el programa de Navegación y Comunicaciones Espaciales de la NASA, ubicado en la Sede de la NASA dentro de la Dirección de Misión de Operaciones y Exploración Humana. La estación de Madrid está gestionada en nombre de la NASA por la organización nacional de investigación de España, el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA).

¿Qué misiones se están siguiendo a tiempo real desde los Complejos de Comunicaciones de la Red de Espacio Profundo?

6 cosas que debes saber sobre el helicóptero Ingenuity Mars de la NASA en su camino a Marte.

En esta ilustración, el helicóptero Ingenuity Mars de la NASA se encuentra en la superficie del Planeta Rojo mientras el rover Perseverance de la NASA (parcialmente visible a la izquierda) se aleja.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Ingenuity, un experimento tecnológico, se está preparando para intentar el primer vuelo controlado y motorizado en el Planeta Rojo.

Cuando el rover Perseverance de la NASA aterrice en Marte el 18 de febrero de 2021, llevará un pasajero pequeño pero poderoso: Ingenuity, el Mars Helicopter.

El helicóptero, que pesa alrededor de 1,8 kilogramos en la Tierra y tiene un fuselaje del tamaño de una caja de pañuelos, comenzó hace seis años como una perspectiva inverosímil. Los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California sabían que teóricamente era posible volar en la delgada atmósfera de Marte, pero nadie estaba seguro de si podrían construir un vehículo lo suficientemente poderoso como para volar, comunicarse y sobrevivir de manera autónoma con las extremas restricciones en su masa.

Luego, el equipo tuvo que demostrar en pruebas terrestres que podía volar en un entorno similar a Marte. Ahora que han marcado esos objetivos, el equipo se está preparando para probar a Ingenuity en el entorno real de Marte.

“Nuestro equipo de Mars Helicopter ha estado haciendo cosas que nunca antes se habían hecho, de las que nadie al principio podía estar seguro de que se podrían hacer”, dijo MiMi Aung, gerente de proyectos de Ingenuity en JPL. “Enfrentamos muchos desafíos en el camino que podría habernos detenido en seco. Estamos encantados de estar tan cerca de demostrar, en Marte, lo que Ingenuity realmente puede hacer “.

Ingenuity sobrevivió a las intensas vibraciones del lanzamiento el 30 de julio de 2020 y ha superado los controles de salud mientras espera para sumergirse con Perseverance en la atmósfera marciana. Pero el helicóptero no intentará su primer vuelo hasta más de un mes después del aterrizaje: los ingenieros del rover y el helicóptero necesitan tiempo para asegurarse de que ambos robots estén listos.

Estas son las cosas clave que debes saber sobre Ingenuity a medida que se acerca a su destino:

  1. Ingenuity es una prueba de vuelo experimental.

El Helicóptero de Marte es lo que se conoce como demostración de tecnología: un proyecto de enfoque limitado que busca probar una nueva capacidad por primera vez. Las demostraciones de tecnología innovadoras anteriores incluyen el primer rover de Marte, Sojourner, y los CubeSats Mars Cube One (MarCO) que volaron por Marte.

El helicóptero no lleva instrumentos científicos y no forma parte de la misión científica de Perseverance. El objetivo de Ingenuity es completamente de ingeniería: demostrar el vuelo de un helicóptero en la atmósfera extremadamente delgada de Marte, que tiene solo alrededor del 1% de la densidad de nuestra atmósfera en la Tierra.

Ingenuity intentará hasta cinco vuelos de prueba dentro de una ventana de demostración de 30 días marcianos (31 días terrestres). Sus aspiraciones pioneras son similares a las del Flyer de los hermanos Wright, que logró el primer vuelo controlado y motorizado en la Tierra.

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA hará el primer intento de la historia de volar con motor en otro planeta la próxima primavera. Viaja con la misión de la agencia a Marte Perseverance Mars 2020, que se lanzó desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral a finales de este verano. Perseverance, con Ingenuity adherido a su vientre, aterrizará en Marte el 18 de febrero de 2021.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.
  1. Marte no facilitará que Ingenuity intente el primer vuelo controlado y con motor en otro planeta.

Debido a que la atmósfera de Marte es tan delgada, Ingenuity está diseñado para ser liviano, con palas de rotor que son mucho más grandes y giran mucho más rápido de lo que se requeriría para un helicóptero de la masa de Ingenuity en la Tierra.

El Planeta Rojo también tiene temperaturas más que escalofriantes, con noches tan frías como de -90 grados Celsius en el cráter Jezero, el lugar de aterrizaje del rover y el helicóptero. Estas temperaturas presionarán los límites del diseño original de Ingenuity. Las pruebas en la Tierra a las temperaturas previstas indican que las piezas de Ingenuity deberían funcionar según lo diseñado, pero el equipo espera con ansias la prueba real en Marte.

“Marte no está exactamente sacando la alfombra de bienvenida”, dijo Tim Canham, líder de operaciones de Ingenuity en JPL. “Una de las primeras cosas que tiene que hacer Ingenuity cuando llega a Marte es sobrevivir a su primera noche”.

  1. Ingenuity se ampara en la misión Mars Perseverance 2020 para un aterrizaje seguro a Marte y para las operaciones en la superficie del Planeta Rojo.

Ingenuity está ubicado de lado debajo del vientre del rover Perseverance con una cubierta para protegerlo de los escombros levantados durante el aterrizaje. Tanto el rover como el helicóptero están instalados de forma segura dentro de una cápsula de entrada de una nave espacial con forma de concha durante el viaje de 471 millones de kilómetros a Marte. El sistema de energía de la nave espacial Mars 2020 carga periódicamente las baterías de Ingenuity en el camino.

Para llegar a la superficie marciana, Ingenuity cabalgará junto con Perseverance mientras aterrice. El sistema de entrada, descenso y aterrizaje del rover cuenta con un paracaídas supersónico, nuevos “cerebros” para evitar peligros de forma autónoma y componentes para la maniobra de la grúa aérea, que llevará al rover a Marte desde un vehículo de descenso. Solo alrededor del 50% de los intentos de aterrizar en Marte, por parte de cualquier agencia espacial, han tenido éxito.

Una vez que se encuentra un sitio adecuado para desplegar el helicóptero, el sistema de entrega de helicópteros del rover quitará la cubierta de aterrizaje, rotará el helicóptero a una configuración con las patas hacia abajo y dejará suavemente a Ingenuity en la superficie en el primer mes después del aterrizaje. Durante la puesta en servicio del helicóptero y la campaña de pruebas de vuelo, el rover ayudará con las comunicaciones desde la Tierra. El equipo del rover también planea recopilar imágenes de Ingenuity.

  1. Ingenuity es inteligente para ser un robot pequeño.

Los retrasos son una parte inherente de la comunicación con naves espaciales debido a las distancias interplanetarias, lo que significa que los controladores de vuelo de Ingenuity en JPL no podrán controlar el helicóptero con un joystick. De hecho, no podrán ver los datos de ingeniería o las imágenes de cada vuelo hasta mucho después de que se realice el vuelo.

Entonces Ingenuity tomará algunas de sus propias decisiones basándose en los parámetros establecidos por sus ingenieros en la Tierra. El helicóptero tiene una especie de termostato programable, por ejemplo, que lo mantendrá caliente en Marte. Durante el vuelo, Ingenuity analizará los datos de los sensores y las imágenes del terreno para garantizar que se mantenga en la ruta de vuelo diseñada por los ingenieros del proyecto.

  1. El equipo de Ingenuity cuenta el desafío paso a paso.

Dada la naturaleza experimental de Ingenuity, el equipo tiene una larga lista de hitos que el helicóptero debe alcanzar antes de poder despegar y aterrizar en la primavera de 2021. El equipo celebrará cada uno de los siguientes hitos:

  • Sobrevivir al viaje a Marte y aterrizar en el.
  • Desplegarse de forma segura desde el vientre de Perseverance a la superficie .
  • Mantener el calor de forma autónoma durante las intensamente frías noches marcianas.
  • Cargarse de forma autónoma a través del panel ubicado sobre sus rotores.
  • Comunicarse eficazmente desde y hacia el helicóptero a través del subsistema del rover conocido como estación de base de helicópteros de Marte.

Si la primera prueba de vuelo experimental en otro planeta tiene éxito, el equipo de Ingenuity intentará más vuelos de prueba.

El Mars Helicopter de la NASA, Ingenuity, llegará al Planeta Rojo el 18 de febrero de 2021. Su misión: demostrar el primer vuelo propulsado en otro mundo.
  1. Si Ingenuity tiene éxito, la futura exploración de Marte podría incluir una dimensión aérea ambiciosa.

Ingenuity tiene como objetivo demostrar las tecnologías y las primeras operaciones necesarias para volar en la atmósfera marciana. Si tienen éxito, estas tecnologías y la experiencia de volar un helicóptero en otro planeta podrían habilitar otros vehículos voladores robóticos avanzados que podrían ser parte de futuras misiones robóticas y humanas a Marte. Los posibles usos de un futuro helicóptero en Marte incluyen ofrecer un punto de vista único no proporcionado en lo alto, por los orbitadores actuales o por los rovers y módulos de aterrizaje en tierra; imágenes de alta definición y reconocimiento para robots o humanos; y acceso a terrenos de difícil alcance para los rovers. Un futuro helicóptero podría incluso ayudar a transportar cargas útiles ligeras pero vitales de un sitio a otro.

Más sobre el proyecto

JPL, una división de Caltech en Pasadena, California, gestiona la demostración de la tecnología Ingenuity Mars Helicopter para la NASA. JPL también gestiona el proyecto Mars 2020 Perseverance para la NASA.