La NASA avanza con la campaña para devolver muestras de Marte a la Tierra.

En esta ilustración, el rover Mars 2020 de la NASA usa su taladro para extraer una muestra de roca en Marte.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

La NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea) pasan a la siguiente fase en una campaña para profundizar la comprensión de si alguna vez existió vida en Marte y, a su vez, comprender mejor los orígenes de la vida en la Tierra.

La NASA ha aprobado el esfuerzo de múltiples misiones Mars Sample Return (MSR) para avanzar a la Fase A, preparándose para traer las primeras muestras prístinas de Marte de regreso a la Tierra. Durante esta fase, el programa madurará tecnologías críticas y tomará decisiones de diseño críticas, además de evaluar las asociaciones de la industria.

El primer esfuerzo de esta campaña está en marcha. El rover Perseverance Mars 2020 de la NASA se lanzó en julio y está programado para aterrizar en el Planeta Rojo el 18 de febrero de 2021. El rover del tamaño de un automóvil buscará signos de vida microbiana antigua. Usando un taladro de perforación en el extremo de su brazo robótico, Perseverance tiene la capacidad de recolectar muestras de roca y regolito marcianos (roca rota y polvo), y sellarlas herméticamente en tubos de recolección. Perseverance puede depositar estas muestras en lugares designados en la superficie marciana o almacenarlas internamente.

En los próximos pasos de la campaña MSR, la NASA y la ESA proporcionarán componentes respectivos para una misión Sample Retrieval Lander y una misión Earth Return Orbiter, con lanzamientos previstos en la segunda mitad de esta década. La misión Sample Retrieval Lander entregará un Sample Fetch Rover y un Mars Ascent Vehicle a la superficie de Marte. El rover recuperará las muestras y las transportará al módulo de aterrizaje. El rover Perseverance también proporciona una capacidad para la entrega de tubos de recolección al módulo de aterrizaje. Un brazo robótico en el módulo de aterrizaje transferirá las muestras a un contenedor incrustado en el pico del Mars Ascent Vehicle.

Una vez sellado, el sistema se preparará para el primer lanzamiento desde otro planeta. En la órbita de Marte, el Earth Return Orbiter se reunirá con el recipiente de muestra sellado y lo capturará, y luego colocará las muestras en una cápsula de contención adicional de alta seguridad para regresar a la Tierra a principios de la década de 2030.

“Devolver muestras de Marte a la Tierra ha sido un objetivo de los científicos planetarios desde los primeros días de la era espacial, y la finalización con éxito de este punto de decisión clave de MSR, es un paso importante para transformar este objetivo en realidad”, dijo Thomas Zurbuchen administrador asociado de ciencia en la sede de la NASA en Washington. “MSR es una campaña compleja y encapsula la esencia misma de la exploración espacial pionera: empujar los límites de lo que se es capaz y, al hacerlo, ampliar nuestra comprensión de nuestro lugar en el universo”.

Traer las muestras de Marte a la Tierra permitirá a los científicos de todo el mundo examinar las muestras utilizando instrumentos sofisticados que serían demasiado grandes y complejos para enviarlos a Marte, y permitirá que las generaciones futuras los estudien utilizando tecnología que aún no está disponible. El estudio de las muestras en la Tierra permitirá a la comunidad científica probar nuevas teorías y modelos a medida que se desarrollen, al igual que las muestras de Apolo devueltas de la Luna lo han hecho durante décadas.

La campaña MSR también avanza los esfuerzos de la NASA para enviar humanos al Planeta Rojo. Implicará el aterrizaje de naves espaciales más pesadas en la superficie marciana. También implicará operaciones de lanzamiento y encuentro alrededor de otro planeta por primera vez. Con el programa Artemis, la NASA llevará a la primera mujer y al próximo hombre a la superficie lunar en 2024 para prepararse para el próximo salto gigante de la humanidad: enviar astronautas a Marte.

“MSR fomentará importantes avances de ingeniería para la humanidad y las tecnologías avanzadas necesarias para realizar con éxito la primera misión de ida y vuelta a otro planeta”, dijo Jeff Gramling, director del programa Mars Sample Return en la sede de la NASA. “Los avances científicos que ofrecen las muestras prístinas de Marte a través de MSR no tienen precedentes, y esta misión contribuirá al objetivo final de la NASA de enviar humanos a Marte”.

La NASA estableció una Junta de Revisión Independiente de Retorno de Muestras de Marte a principios de este año para evaluar sus primeros proyectos de asociación con la ESA para devolver las primeras muestras de otro planeta. El informe de la junta con las respuestas de la NASA, publicado en octubre, encontró que la agencia ahora está lista para emprender su campaña de devolución de muestras de Marte. La NASA convocó a un segundo grupo de expertos independientes, la Junta de Revisión Permanente (SRB) de MSR, para proporcionar una evaluación continua del programa de MSR. La JUR también recomendó que el programa pase a la Fase A.

“Comenzar el trabajo de formulación de la Fase A es un paso trascendental para nuestro equipo, aunque es uno de varios por venir”, dijo Bobby Braun, gerente del programa Mars Sample Return en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en el sur de California, que lidera el desarrollo del esfuerzo MSR de la NASA. “Estas revisiones fortalecieron nuestro plan para el futuro y este hito señala la creación de un enfoque tangible para MSR basado en las extraordinarias capacidades de los centros de la NASA, nuestros socios de la ESA y la industria”.

La ESA está proporcionando el Earth Return Orbiter, Sample Fetch Rover y el brazo robótico del módulo de aterrizaje a la asociación. La NASA está proporcionando el módulo de aterrizaje de recuperación de muestras, el vehículo de ascenso a Marte y la carga útil del sistema de captura/contención y retorno, en el orbitador de retorno terrestre. Múltiples Centros de la NASA están involucrados en este esfuerzo, contribuyendo en sus áreas más potentes.