Cometa descubierto recientemente durante el eclipse solar total de 2020.

(izquierda) La cámara LASCO C2 del observatorio SOHO de la ESA / NASA muestra el cometa C / 2020 X3 (SOHO) en la esquina inferior izquierda. (derecha) Una imagen compuesta del eclipse solar total del 14 de diciembre de 2020, basada en 65 fotogramas tomados por Andreas Möller (Arbeitskreis Meteore e.V.) en Piedras del Aguila, Argentina, y procesada por Jay Pasachoff y Roman Vanur.
Créditos: ESA / NASA / SOHO / Andreas Möller (Arbeitskreis Meteore e.V.) / Procesados ​​por Jay Pasachoff y Roman Vanur / Joy Ng. Imagen de Eclipse utilizada con permiso.

Cuando Chile y Argentina presenciaron el eclipse solar total el 14 de diciembre de 2020, sin que los observadores del cielo lo supieran, una pequeña mancha pasaba volando junto al Sol, un cometa recientemente descubierto.

El cometa C / 2020 X3 (SOHO), recientemente descubierto, visto en la cámara LASCO C2 del observatorio SOHO de la ESA / NASA.
Créditos: ESA / NASA / SOHO / Karl Battams.

Este cometa fue visto por primera vez en datos satelitales por el astrónomo aficionado tailandés Worachate Boonplod en el Proyecto Sungrazer financiado por la NASA, un proyecto de ciencia ciudadana que invita a cualquiera a buscar y descubrir nuevos cometas en imágenes de la Agencia Espacial Europea (ESA), NASA y el Observatorio Solar y Heliosférico, o SOHO.

Boonplod descubrió el cometa el 13 de diciembre, el día antes del eclipse. Sabía que se acercaba el eclipse y estaba ansioso por ver si su nuevo descubrimiento de cometa podría aparecer en la atmósfera exterior del Sol como una pequeña mancha en las fotografías de eclipses.

El cometa, llamado C / 2020 X3 (SOHO) por el Minor Planet Center, es un rasante solar “Kreutz”. Esta familia de cometas se originó a partir de un gran cometa padre que se rompió en fragmentos más pequeños hace más de mil años y continúa orbitando alrededor del Sol en la actualidad. Los cometas rasantes de Kreutz se encuentran con mayor frecuencia en las imágenes del SOHO. La cámara de SOHO funciona imitando los eclipses solares totales: un disco de ocultación sólido bloquea la luz cegadora del Sol, revelando características más tenues en su atmósfera exterior y otros objetos celestes como los cometas. Hasta la fecha, se han descubierto 4.108 cometas en imágenes del SOHO, y este cometa es el rastro solar número 3.524 de Kreutz detectado.

Aproximadamente en el momento en que se tomó la imagen del eclipse, el cometa viajaba a aproximadamente 725.000 kilómetros por hora, a unos 4,3 millones de kilómetros de la superficie del Sol. El cometa tenía alrededor de 15 metros de diámetro, aproximadamente la longitud de un semirremolque. Luego se desintegró en partículas de polvo debido a la intensa radiación solar, unas horas antes de llegar a su punto más cercano al Sol.