La NASA confirma el pequeño nuevo satélite de la misión SIMPLEx, que abrirá caminos en el estudio de la superficie lunar.

Una pequeña misión satelital para comprender el ciclo del agua lunar (detectar y mapear el agua en la superficie lunar para investigar cómo su forma, abundancia y ubicación se relacionan con la geología) recibió la aprobación de la NASA para continuar con la siguiente fase de su desarrollo.

Ilustración muestra la nave espacial Lunar Trailblazer de la NASA.
Créditos: Lockheed Martin.

El 24 de noviembre, el Lunar Trailblazer, una misión seleccionada en el marco del programa Small Innovative Missions for Planetary Exploration (SIMPLEx) de la NASA, superó su hito Key Decision Point-C (KDP-C), obteniendo el respaldo de la de agencia para comenzar el diseño final del hardware y comenzar a construir. El hito también proporciona la programación oficial del proyecto y la determinación del presupuesto.

“Lunar Trailblazer confirmará si el agua en la Luna está estrechamente unida a la roca cristalina, como sugirieron recientemente las observaciones de SOFIA (Observatorio estratosférico de astronomía infrarroja) de la NASA, o si está unida libremente y es móvil en función de la temperatura”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado para la ciencia en la sede de la agencia en Washington. “Esta misión SIMPLEx refuerza nuestra cartera de misiones científicas específicas diseñadas para probar tecnologías pioneras al tiempo que reduce los costos generales utilizando nuevos procesos optimizados”.

Lunar Trailblazer, que produce mapas base de la más alta resolución para localizar hielo o agua atrapados en rocas en la superficie de la Luna, ayudará a respaldar el programa Artemis de la NASA, que incluye el establecimiento de una presencia sostenible en la Luna para finales de la década y la preparación para misiones tripuladas a Marte.

“Estamos entusiasmados de ayudar a responder las grandes preguntas de la ciencia planetaria con un pequeño satélite al hacer los nuevos mapas del agua en la Luna”, dijo Bethany Ehlmann, investigadora principal de la misión de Caltech. “Dada la importancia del agua en la Luna para futuras misiones robóticas y humanas, Lunar Trailblazer proporcionará mapas base críticos para guiar la exploración futura”.

Observando las regiones en sombra permanente de la Luna, Lunar Trailblazer detectará firmas de hielo en la luz reflejada y señalará la ubicación de micro trampas frías de tamaño menor que un campo de fútbol. Al recopilar mediciones en varios momentos del día en regiones iluminadas por el sol, la misión ayudará a los científicos a comprender si la firma del agua en la superficie iluminada cambia a medida que la temperatura de la superficie lunar varía en cientos de grados en el transcurso de un día lunar.

“Lunar Trailblazer avanzará enormemente en nuestra comprensión de los ciclos del agua en cuerpos sin aire como la Luna”, dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA en la sede de la agencia en Washington. “Al medir tanto la luz directa como los niveles bajos de luz dispersa por el terreno, Lunar Trailblazer generará mapas completos del hielo de agua superficial, incluso en las regiones más oscuras de la Luna”.

Seleccionado en 2019, Lunar Trailblazer es la segunda misión de la ronda actual de programas en recibir confirmación y planea entregar su sistema de vuelo en octubre de 2022, con un lanzamiento actualmente planeado para febrero de 2025. La misión Janus recibió su confirmación a principios de septiembre de 2020 e investigará la formación y evolución de pequeños asteroides de “pila de escombros” del espacio profundo. La misión Escape and Plasma Acceleration and Dynamics Explorers (EscaPADE) aún está en formulación, con su KDP-C planeado para el verano de 2021.

“Lunar Trailblazer tiene un equipo multiinstitucional talentoso cuyo esfuerzo colectivo resultó en una fase de formulación exitosa y revisión de confirmación”, dijo Calina Seybold, gerente del proyecto Lunar Trailblazer, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. “Estoy encantado de que el equipo se haya ganado el privilegio de continuar con nuestra fase final de diseño y fabricación”.