Los preparativos para el lanzamiento de Artemis I se están acumulando.

Los propulsores de cohetes sólidos son los primeros componentes del cohete SLS que se apilan y ayudarán a soportar las piezas restantes del cohete y la nave espacial Orion.
Créditos: NASA / Kim Shiflett.
Los segmentos de popa de los propulsores de cohetes sólidos del SLS para la misión Artemis I se preparan para moverse desde la bahía alta 4 dentro del Edificio de Ensamblaje de Vehículos para apilarse en el lanzador móvil dentro de la bahía alta 3 en el Centro Espacial Kennedy en Florida.
Créditos: NASA / Cory Huston.

La NASA ha apilado la primera pieza del cohete Space Launch System (SLS) en el lanzador móvil en preparación para el lanzamiento de Artemis I el próximo año. En el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, el 21 de noviembre, los ingenieros colocaron el primero de 10 segmentos en su lugar para los propulsores gemelos de cohetes sólidos que impulsarán el primer vuelo del nuevo cohete de espacio profundo de la agencia. Artemis I será un vuelo sin tripulación para probar el cohete SLS y la nave espacial Orion como un sistema integrado antes de los vuelos tripulados a la Luna con el programa Artemis.

Los segmentos impulsores llegaron en tren al puerto espacial de Florida en junio, desde las instalaciones de fabricación de Northrop Grumman en Utah, para someterse a los preparativos finales de lanzamiento. Las operaciones de apilamiento comenzaron el 19 de noviembre con ingenieros que transportaron un segmento de refuerzo desde la Instalación de Rotación, Procesamiento y Sobretensión hasta el Edificio de Ensamblaje de Vehículos (VAB) de 160 metros de altura.

Cada propulsor consta de cinco segmentos y proporcionará 7 millones de libras de empuje para el despegue desde la plataforma de lanzamiento 39B. Una vez ensamblados, cada propulsor tendrá aproximadamente la mitad de la longitud de un campo de fútbol, ​​y juntos generarán más empuje que 14 aviones comerciales jumbo de cuatro motores. Una vez apilado, el cohete SLS será más alto que la Estatua de la Libertad y tendrá aproximadamente un 15% más de empuje en el despegue que el cohete Saturno V del programa Apolo, lo que lo convierte en el cohete más poderoso jamás construido.

“Apilar la primera pieza del cohete SLS en el lanzador móvil marca un hito” importante para el Programa Artemis”, dijo Andrew Shroble, gerente de flujo de operaciones integrado de Jacobs. “Demuestra que la misión realmente está tomando forma y pronto se dirigirá a la plataforma de lanzamiento”.

Los propulsores de cohetes sólidos son los primeros componentes del cohete SLS que se apilan y ayudarán a soportar las piezas restantes del cohete y la nave espacial Orion. Durante las próximas semanas, los trabajadores utilizarán una grúa aérea que puede contener hasta 325 toneladas (el peso de unos 50 elefantes), para levantar los segmentos restantes uno por uno y colocarlos con cuidado en el lanzador móvil de 115 metros de altura, la estructura utilizada para procesar, ensamblar y lanzar el cohete SLS. Las grúas son lo suficientemente precisas para bajar un objeto sobre un huevo sin romperlo.

Los primeros segmentos de refuerzo que se apilan son las secciones inferiores conocidas como conjuntos de popa. Estos albergan el sistema que controla el 70% de la dirección durante el ascenso inicial del cohete. Esta sección incluye el segmento y faldón del motor de popa, y la boquilla que dirige el gas caliente que sale del motor. Después de apilar los otros cuatro segmentos, las piezas finales de los impulsores son los conjuntos delanteros, que incluyen el cono que sirve como borde de avance aerodinámico de los impulsores. Los siguientes ensamblajes se unirán a la etapa central cuando llegue el próximo año.

El Sistema de Lanzamiento Espacial es administrado por Marshall Space Flight Center en Huntsville, Alabama.

En el marco del programa Artemis, la NASA tiene como objetivo llevar a la primera mujer y al próximo hombre a la Luna en 2024 y establecer una exploración lunar sostenible para finales de la década. SLS y Orion, junto con el sistema de aterrizaje humano y el Gateway en órbita alrededor de la Luna, son la columna vertebral de la NASA para la exploración del espacio profundo.