Una revisión independiente indica que la NASA está preparada para la campaña de devolución de muestras de Marte.

Esta ilustración muestra cómo el Vehículo de Ascenso a Marte de la NASA, podría transportar tubos con muestras de roca y suelo, lanzándolo desde la superficie de Marte en un paso de la misión de retorno de muestras de Marte.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

La NASA publicó el martes un informe de revisión independiente que indica que la agencia ahora está lista para emprender su campaña Mars Sample Return (MSR), para traer muestras prístinas de Marte a la Tierra para su estudio científico. La agencia estableció la Junta de Revisión Independiente (IRB) de MSR para evaluar sus primeros conceptos, para una asociación internacional innovadora con la ESA (Agencia Espacial Europea) para devolver las primeras muestras de otro planeta.

Tras un examen del ambicioso plan Mars Sample Return de la agencia, el informe de la junta concluye que la NASA está preparada para la campaña, basándose en décadas de avances científicos y técnicos en la exploración de Marte.

La campaña MSR requerirá tres vehículos espaciales avanzados. El primero, el rover Mars 2020 Perseverance de la NASA, está a más de la mitad de camino a Marte tras su lanzamiento en julio 2020. Aboard Perseverance es un sofisticado sistema de muestreo con un taladro de perforación y tubos de muestra que son el hardware más limpio jamás enviado al espacio. Una vez en Marte, Perseverance tiene como objetivo almacenar muestras de rocas y regolitos en sus tubos de recolección. Luego dejará algunos de ellos en la superficie marciana para que un rover de “búsqueda” proporcionado por la ESA los recoja y los entregue a un vehículo de ascenso a Marte proporcionado por la NASA, que luego lanzaría las muestras a la órbita alrededor de Marte. Un Earth Return Orbiter proporcionado por la ESA se reuniría con las muestras en órbita alrededor de Marte y las llevaría en una cápsula de contención de alta seguridad para regresar a la Tierra en la década de 2030.

“El retorno de muestras de Marte es algo que la NASA debe hacer como miembro líder de la comunidad global”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine. “Sabemos que hay desafíos por delante, pero es por eso que miramos de cerca estas arquitecturas. Y es por eso que al final conseguimos grandes logros “.

La devolución de muestras es una de las principales prioridades de la Encuesta Decadal de Ciencias Planetarias de las Academias Nacionales para el período 2013-2022, y la NASA ha trabajado para madurar las capacidades críticas y el concepto general de MSR durante los últimos tres años. La junta reconoció la cooperación de larga data entre la NASA y la ESA en la exploración espacial robótica y humana como un activo para la sólida campaña, y elogió el análisis temprano y en profundidad de ambas agencias en los enfoques de implementación de MSR para informar la planificación y el desarrollo futuros.

“La NASA está comprometida con el éxito de la misión y asumiendo grandes desafíos en beneficio de la humanidad, y una forma de hacerlo es asegurándonos de que estamos preparados para tener éxito lo antes posible”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA en la sede de la agencia en Washington. “Agradezco a los miembros de esta junta sus muchas horas de trabajo, que resultaron en una revisión muy completa. Esperamos continuar con la planificación y la formulación de misiones en estrecha colaboración con la ESA. En última instancia, creo que en la devolución de estas muestras valdrá la pena el esfuerzo y nos ayudará a responder preguntas de astrobiología clave sobre el Planeta Rojo, acercándonos un paso más a nuestro objetivo final de enviar humanos a Marte ”.

La NASA inició el IRB a mediados de agosto para garantizar que la misión tan esperada esté posicionada para el éxito. Es la primera revisión independiente de cualquier misión estratégica grande de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. Históricamente, tales revisiones no se han producido hasta mucho más tarde en el desarrollo del programa.

David Thompson, presidente retirado y director ejecutivo de Orbital ATK, presidió el IRB, que estaba compuesto por 10 líderes experimentados de los campos científico y de ingeniería. La junta, que se reunió durante 25 sesiones de agosto a octubre de este año, entrevistó a expertos de la NASA y la ESA, así como de la industria y la academia, e hizo 44 recomendaciones para abordar áreas potenciales preocupantes con respecto al alcance y la gestión del programa, el enfoque técnico, calendario y perfil de financiación.

“La campaña MSR es un programa de exploración planetaria multifacético, muy ambicioso y técnicamente exigente con un potencial científico extraordinario para descubrimientos que cambiarán el mundo”, dijo Thompson. “Después de una revisión exhaustiva de la planificación de la agencia durante los últimos años, el IRB cree unánimemente que la NASA ahora está lista para llevar a cabo el programa MSR, el siguiente paso para la exploración robótica de Marte”.

El IRB descubrió que la NASA ha desarrollado un concepto factible y un amplio conjunto de opciones arquitectónicas para informar la planificación de la campaña de MSR durante los próximos años y recomienda que continúe el programa de MSR. También destacó el excelente progreso que la agencia ha logrado en los últimos años y enfatizó aún más el potencial de este programa para permitir descubrimientos científicos a escala de civilización, subrayando que la tecnología está disponible ahora.

“La revisión independiente ha brindado un fuerte apoyo a MSR, lo cual es una gran noticia para la campaña”, dice el Director de Exploración Humana y Robótica de la ESA, David Parker. “Refuerza nuestra visión compartida de proporcionar a los científicos del mundo piezas prístinas del Planeta Rojo para estudiar, utilizando herramientas y técnicas de laboratorio que nunca podríamos llevar a Marte”.

El IRB proporcionó sus hallazgos y recomendaciones a la NASA para su consideración y posicionar mejor el programa para el éxito. La NASA ha acordado abordar y estudiar todas las recomendaciones de la junta durante el próximo año a medida que avanza en los esfuerzos de formulación temprana, mucho antes de la decisión de confirmación de la agencia.