Diez cosas que debes saber sobre Bennu.

La primera misión de la NASA para devolver una muestra de un antiguo asteroide llegó a su objetivo, el asteroide Bennu, el 3 de diciembre de 2018. Esta misión, OSIRIS-REx, es un viaje de siete años que concluirá con la entrega a la Tierra de al menos 60 gramos y posiblemente hasta casi dos kilogramos de muestra. Promete ser la mayor cantidad de material extraterrestre traído del espacio desde la era de las misiones Apolo. El 20 aniversario del descubrimiento del asteroide fue en septiembre de 2019, y los científicos han estado recopilando datos desde entonces. Esto es lo que ya sabemos (y algo de lo que esperamos descubrir) sobre este remanente prístino de los primeros días de nuestro Sistema Solar.

Ahora, gracias a los datos de altimetría láser y las imágenes de alta resolución de OSIRIS-REx, podemos hacer un recorrido por el extraordinario terreno de Bennu.
Créditos: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA.
  1. ES MUY, MUY OSCURO…

Bennu está clasificado como un asteroide de tipo B, lo que significa que contiene una gran cantidad de carbono junto con sus diversos minerales. El contenido de carbono de Bennu crea una superficie en el asteroide que refleja alrededor del cuatro por ciento de la luz que le llega, y eso no es mucho. Por el contrario, el planeta más brillante del Sistema Solar, Venus, refleja alrededor del 65 por ciento de la luz solar entrante y la Tierra refleja alrededor del 30 por ciento. Bennu es un asteroide carbonoso que no ha sufrido un cambio drástico que altere la composición, lo que significa que sobre y debajo de su superficie más profunda hay sustancias químicas y rocas de los orígenes del Sistema Solar.

Esta imagen en mosaico del asteroide Bennu está compuesta por 12 imágenes PolyCam recopiladas el 2 de diciembre de 2018 por la nave espacial OSIRIS-REx desde un rango de 24 km.
Créditos: NASA / Goddard / University of Arizona.

2. …Y MUY, MUY ANTIGUO.

Bennu no ha sido perturbado (en su mayoría) durante miles de millones de años. No solo es convenientemente cercano y carbonoso, sino que también es tan primitivo que los científicos calcularon que se formó en los primeros 10 millones de años de la historia de nuestro Sistema Solar, hace más de 4.500 millones de años. Gracias al efecto Yarkovsky, el leve empujón creado cuando el asteroide absorbe la luz solar y reemite esa energía en forma de calor, y los tirones gravitacionales de otros cuerpos celestes, se ha acercado cada vez más a la Tierra desde su lugar de nacimiento probable: el Cinturón de Asteroides entre Marte y Júpiter.

  1. BENNU ES UN ASTEROIDE “RUBBLE-PILE”, PERO NO DEJES QUE EL NOMBRE TE ENGAÑE.

¿Bennu es basura espacial o tesoro científico? Si bien “pila de escombros” suena como un insulto, en realidad es una clasificación astronómica real. Los asteroides de pila de escombros como Bennu son cuerpos celestes hechos de muchos pedazos de escombros rocosos que la gravedad comprimió. Este tipo de detrito se produce cuando un impacto rompe un cuerpo mucho más grande (para Bennu, era un asteroide padre de unos 100 km de ancho). Bennu, por el contrario, es tan alto como el Empire State Building. Probablemente tomó solo unas pocas semanas para que estos fragmentos de restos espaciales se fusionaran en la pila de escombros que es Bennu. Bennu está lleno de agujeros en el interior, con un 20 a 40 por ciento de su volumen siendo espacio vacío. En realidad, el asteroide corre el peligro de separarse si comienza a girar mucho más rápido o si interactúa demasiado cerca con un cuerpo planetario.

  1. LOS ASTEROIDES PUEDEN ALBERGAR SUGERENCIAS SOBRE EL ORIGEN DE TODA LA VIDA EN LA TIERRA …

Bennu es un artefacto primordial conservado en el vacío del espacio, orbitando entre planetas, lunas, asteroides y cometas. Debido a que es tan antiguo, Bennu podría estar hecho de material que contenga moléculas que estaban presentes cuando se formó la vida por primera vez en la Tierra. Todas las formas de vida de la Tierra se basan en cadenas de átomos de carbono unidos con oxígeno, hidrógeno, nitrógeno y otros elementos. Sin embargo, el material orgánico como el que los científicos esperan encontrar en una muestra de Bennu no siempre proviene necesariamente de la biología. Sin embargo, los científicos seguirán investigando para descubrir el papel que jugaron los asteroides ricos en materia orgánica en la catalización de la vida en la Tierra.

  1. … ¡PERO TAMBIÉN PLATINO Y ORO!

Las joyas extraterrestres suenan muy bien, y es probable que Bennu sea rico en platino y oro en comparación con el promedio de la corteza de la Tierra. Aunque la mayoría no están hechos casi en su totalidad de metal sólido (¡pero el asteroide 16 Psyche puede estarlo!), muchos asteroides contienen elementos que podrían usarse industrialmente en lugar de los recursos finitos de la Tierra. El estudio detenido de este asteroide dará respuestas a las preguntas sobre si la extracción en asteroides durante la exploración y los viajes en el espacio profundo es factible. Aunque los metales raros atraen la mayor atención, es probable que el agua sea el recurso más importante en Bennu. El agua (dos átomos de hidrógeno unidos a un átomo de oxígeno) puede usarse para beber o separarse en sus componentes para obtener aire respirable y combustible para cohetes. Dado el alto costo de transportar material al espacio, si los astronautas pueden extraer agua de un asteroide como soporte vital y combustible, el más allá cósmico está más cerca que nunca de ser accesible para los humanos.

  1. LA LUZ SOLAR PUEDE CAMBIAR TODA LA TRAYECTORIA DEL ASTEROIDE.

La gravedad no es el único factor involucrado en el destino de Bennu. El lado de Bennu que mira al Sol se calienta con la luz solar, pero un día en Bennu dura solo 4 horas y 17,8 minutos, por lo que la parte de la superficie que mira al Sol cambia constantemente. A medida que Bennu continúa girando, expulsa este calor, lo que le da al asteroide un pequeño empujón hacia el Sol de aproximadamente aproximadamente 0,29 kilómetros por año, cambiando su órbita.

  1. HAY UNA PEQUEÑA OPORTUNIDAD DE QUE BENNU IMPACTE LA TIERRA EN EL PRÓXIMO SIGLO.

El equipo de Investigación de Asteroides Cercanos a la Tierra de Lincoln, financiado por la NASA, descubrió Bennu en 1999. La Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA continúa rastreando objetos cercanos a la Tierra (NEO), especialmente aquellos como Bennu que se encontrarán a aproximadamente 7,5 millones de kilómetros de distancia de la órbita de la Tierra y se clasifican como objetos potencialmente peligrosos. Entre los años 2175 y 2199, la probabilidad de que Bennu impacte la Tierra es solo de 1 entre 2.700, pero los científicos aún no quieren darle la espalda al asteroide. Bennu recorre el Sistema Solar en un camino que los científicos han predicho con seguridad, pero refinarán sus predicciones con la medición del efecto Yarkovsky por OSIRIS-REx y con futuras observaciones de los astrónomos.

  1. MUESTREAR BENNU SERÁ MÁS DIFÍCIL DE LO QUE PENSAMOS.

Las primeras observaciones del asteroide realizadas en la Tierra sugirieron que tenía una superficie lisa con un regolito (la capa superior de material suelto y no consolidado) compuesto por partículas de menos de un par de centímetros de tamaño, como máximo. A medida que la nave espacial OSIRIS-REx pudo tomar fotografías con una resolución más alta, se hizo evidente que tomar muestras de Bennu sería mucho más peligroso de lo que se creía anteriormente: nuevas imágenes de la superficie de Bennu muestran que está cubierta en su mayor parte por rocas enormes, no rocas pequeñas. OSIRIS-REx fue diseñado para navegar dentro de un área en Bennu de casi 2000 metros cuadrados, aproximadamente el tamaño de un aparcamiento con 100 plazas. Ahora, debe maniobrar hasta un lugar seguro en la superficie rocosa de Bennu dentro de un límite de menos de 100 metros cuadrados, un área de aproximadamente cinco plazas de aparcamiento.

Capturada el 11 de agosto de 2020 durante el segundo ensayo del evento de recolección de muestras de la misión OSIRIS-REx, esta serie de imágenes muestra el campo de visión del generador de imágenes SamCam cuando la nave espacial de la NASA se acercó a la superficie del asteroide Bennu. El ensayo llevó a la nave espacial a través de las primeras tres maniobras de la secuencia de muestreo a un punto aproximadamente a 40 metros sobre la superficie, después de lo cual la nave espacial realizó una combustión de retroceso.
Créditos: NASA / Goddard / University of Arizona.
  1. BENNU FUE NOMBRADO POR UNA ANTIGUA DEIDAD EGIPCIA.

Bennu fue nombrado en 2013 por un niño de nueve años de Carolina del Norte que ganó el concurso para nombrar de ese asteroide, una colaboración entre la misión, la Sociedad Planetaria y el estudio de asteroides LINEAR que descubrió Bennu. Michael Puzio ganó el concurso al sugerir que el brazo y los paneles solares del Mecanismo de muestra Touch-and-Go (TAGSAM) de la nave espacial se asemejan al cuello y las alas en las ilustraciones de Bennu, a quien los antiguos egipcios solían representar como una garza real. Bennu es la antigua deidad egipcia vinculada con el Sol, la creación y el renacimiento; Puzio también señaló que Bennu es el símbolo viviente de Osiris. El mito de Bennu se adapta al propio asteroide, dado que es un objeto primitivo que se remonta a la creación del Sistema Solar. Los temas de los orígenes y el renacimiento son parte de la historia de este asteroide. Las aves y las criaturas parecidas a aves también simbolizan el renacimiento, la creación y los orígenes en varios mitos antiguos.

  1. ¡BENNU AÚN NOS SORPRENDE!

La cámara de navegación de la nave espacial observó que Bennu arrojaba chorros de partículas un par de veces a la semana. Bennu aparentemente no es solo un raro asteroide activo (solo un puñado de ellos ha sido identificado hasta ahora), sino posiblemente con Ceres explorado por la misión Dawn de la NASA, uno de los primeros de su tipo que la humanidad ha observado desde una nave espacial. Más recientemente, el equipo de la misión descubrió que la luz solar puede romper rocas en Bennu y que tiene trozos de otro asteroide esparcidos por su superficie. Se agregarán más piezas al rompecabezas cósmico de Bennu a medida que avance la misión, y cada una de ellas traerá la historia evolutiva del Sistema Solar a un enfoque cada vez más nítido.

Esta vista del asteroide Bennu expulsando partículas de su superficie el 19 de enero de 2019 fue creada combinando dos imágenes tomadas a bordo de la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA. También se aplicaron otras técnicas de procesamiento de imágenes, como recortar y ajustar el brillo y el contraste de cada imagen.
Créditos: NASA / Goddard / University of Arizona / Lockheed Martin.

Goddard proporciona la gestión general de la misión, la ingeniería de sistemas y la garantía de seguridad y misión para OSIRIS-REx. Dante Lauretta de la Universidad de Arizona, Tucson, es el investigador principal, y la Universidad de Arizona también dirige el equipo científico y la planificación de la observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial y está proporcionando operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace son responsables de la navegación de la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington.