Hubble encuentra un par de galaxias “Gran calabaza”.

Lo siento Charlie Brown, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA está echando un vistazo a lo que podría describirse mejor como la “Gran Calabaza”, que parece una decoración de Halloween escondida en un trozo de cielo repleto de estrellas. Lo que parecen dos ojos brillantes y una sonrisa tallada torcida es una instantánea de las primeras etapas de una colisión entre dos galaxias. La vista completa tiene casi 109.000 años luz de diámetro, aproximadamente el diámetro de nuestra Vía Láctea.

El color general de calabaza corresponde al brillo de las estrellas rojas envejecidas en dos galaxias, catalogadas como NGC 2292 y NGC 2293, que solo tienen un toque de estructura en espiral. Sin embargo, la sonrisa es azulada debido a los cúmulos de estrellas recién nacidas, extendidas como perlas en un collar, a lo largo de un brazo polvoriento recién formado. Los ojos brillantes son concentraciones de estrellas alrededor de un par de agujeros negros supermasivos. La dispersión de estrellas azules en primer plano hace que parezca que la “calabaza” se puso brillante para una fiesta de Halloween.

¿Qué está pasando en este par parecido a una calabaza?

Esta es una instantánea del telescopio espacial Hubble de las primeras etapas de una colisión entre dos galaxias que se asemeja a una calabaza tallada en Halloween. Los “ojos” brillantes de la “calabaza” son los núcleos brillantes llenos de estrellas de cada galaxia que contienen agujeros negros supermasivos. Un brazo de estrellas recién formadas le da a la calabaza imaginaria una sonrisa irónica. Las dos galaxias, catalogadas como NGC 2292 y NGC 2293, se encuentran a unos 120 millones de años luz de distancia en la constelación de Canis Majoris.
Créditos: NASA, ESA y W. Keel (Universidad de Alabama).

Si mezclas dos huevos fritos, obtienes algo parecido a huevos revueltos. Lo mismo ocurre con las colisiones de galaxias en todo el Universo. Pierden su disco espiral aplanado y las estrellas se mezclan en un volumen de espacio con forma de balón de fútbol, ​​formando una galaxia elíptica. Pero este par que interactúa es un ejemplo muy raro de lo que puede resultar en un huevo frito más grande: la construcción de una galaxia espiral gigante. Puede depender de la trayectoria específica que siga el par de galaxias en colisión. El escenario del encuentro debe ser raro porque solo hay un puñado de otros ejemplos en el Universo, dicen los astrónomos.

El brazo fantasmal que hace la “sonrisa” puede ser solo el comienzo del proceso de reconstrucción de una galaxia espiral, dicen los investigadores. El brazo abraza ambas galaxias. Lo más probable es que se haya formado cuando el gas interestelar se comprimió cuando las dos galaxias comenzaron a fusionarse. La densidad más alta precipita la formación de nuevas estrellas.

El dúo dinámico se esconde a 120 millones de años luz de distancia en la constelación de Canis Majoris, por lo que se ve muy por detrás del primer plano lleno de estrellas de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Por lo tanto, es un área difícil identificar galaxias de fondo lejanas y distantes de la plétora de estrellas que se ven en el campo.

¡Halloween da más miedo con el Hubble! Lo que parecen dos ojos brillantes y una sonrisa tallada torcida es una instantánea de las primeras etapas de una colisión entre dos galaxias. Esta nueva imagen es solo una de varias vistas espeluznantes que el Hubble ha capturado en el Universo.
Créditos: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA
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El par de galaxias era similar a los objetos etiquetados por el proyecto de ciencia ciudadana Galaxy Zoo, donde los voluntarios van a buscar galaxias de aspecto extraño. El astrónomo William Keel, de la Universidad de Alabama en Tuscaloosa, incluyó varios de estos en el programa Hubble “Gems of the Galaxy Zoos”, que está observando varios tipos de galaxias raras durante breves brechas entre otras observaciones programadas del Hubble. La imagen de Hubble sacó a la luz nuevos detalles del encuentro cercano.

Keel especula que el destino final de este par será fusionarse en una galaxia espiral luminosa gigante como UGC 2885, la galaxia de Rubin, que tiene más del doble del diámetro de nuestra Vía Láctea. Hubble ha captado una instantánea de las primeras etapas innovadoras de un cambio de imagen galáctico.

El telescopio espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea). El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, administra el telescopio. El Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, lleva a cabo las operaciones científicas del Hubble. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía en Washington, D.C.

Aproximadamente la mitad de las estrellas similares al sol podrían albergar planetas rocosos y potencialmente habitables.

Esta ilustración muestra a Kepler-186f, el primer planeta validado del tamaño de la Tierra en orbitar una estrella distante en la zona habitable. Crédito: NASA Ames / JPL-Caltech / T. Pyle.

Desde que los astrónomos confirmaron la presencia de planetas más allá de nuestro Sistema Solar, llamados exoplanetas, la humanidad se ha preguntado cuántos podrían albergar vida. Ahora, estamos un paso más cerca de encontrar una respuesta. Según una nueva investigación que utiliza datos de la misión de caza de planetas retirada de la NASA, el telescopio espacial Kepler, aproximadamente la mitad de las estrellas de temperatura similar a nuestro Sol podrían tener un planeta rocoso capaz de soportar agua líquida en su superficie.

Nuestra galaxia contiene aproximadamente 300 millones de estos mundos potencialmente habitables, según los resultados de un estudio que se publicará en The Astronomical Journal. Algunos de estos exoplanetas podrían incluso ser nuestros vecinos interestelares, con cuatro de ellos potencialmente dentro de los 30 años luz de nuestro Sol y el más cercano probablemente esté a unos 20 años luz de nosotros.

Esta investigación nos ayuda a comprender el potencial de estos planetas para tener los elementos necesarios para sustentar la vida. Esta es una parte esencial de la astrobiología, el estudio de los orígenes y el futuro de la vida en nuestro Universo.

El estudio está escrito por científicos de la NASA que trabajaron en la misión Kepler junto con colaboradores de todo el mundo. La NASA retiró el telescopio espacial en 2018 después de que se quedara sin combustible. Nueve años de observaciones del telescopio revelaron que hay miles de millones de planetas en nuestra galaxia, más planetas que estrellas.

“Kepler ya nos dijo que había miles de millones de planetas, pero ahora sabemos que una buena parte de esos planetas podrían ser rocosos y habitables”, dijo el autor principal Steve Bryson, investigador del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley de California. “Aunque este resultado está lejos de ser un valor final, y el agua en la superficie de un planeta es solo uno de los muchos factores para sustentar la vida, es extremadamente emocionante que hayamos calculado que estos mundos son tan comunes con tanta seguridad y precisión”.

A efectos de calcular esta tasa de ocurrencia, el equipo observó exoplanetas de un radio de entre 0,5 y 1,5 veces el de la Tierra, estrechándose en planetas que probablemente sean rocosos. También se enfocaron en estrellas similares a nuestro Sol en edad y temperatura, más o menos hasta 815 grados Celsius.

Esa es una amplia gama de estrellas diferentes, cada una con sus propias propiedades particulares que influyen en si los planetas rocosos en su órbita son capaces de soportar agua líquida. Estas complejidades son en parte la razón por la que es tan difícil calcular cuántos planetas potencialmente habitables hay, especialmente cuando incluso nuestros telescopios más poderosos apenas pueden detectar estos pequeños planetas. Es por eso que el equipo de investigación adoptó un nuevo enfoque.

Esta ilustración muestra una posible aparición del planeta Kepler-452b, el primer mundo del tamaño cercano a la Tierra que se encuentra en la zona habitable de una estrella similar a nuestro Sol.
Créditos: NASA Ames / JPL-Caltech / T. Pyle.
Repensar cómo identificar la habitabilidad

Este nuevo hallazgo es un importante paso adelante en la misión original de Kepler de comprender cuántos mundos potencialmente habitables existen en nuestra galaxia. Las estimaciones anteriores de la frecuencia, también conocida como la tasa de ocurrencia, de tales planetas ignoraron la relación entre la temperatura de la estrella y los tipos de luz emitida por la estrella y absorbida por el planeta.

El nuevo análisis da cuenta de estas relaciones y proporciona una comprensión más completa de si un planeta dado podría ser capaz de soportar agua líquida y potencialmente vida. Ese enfoque es posible al combinar el conjunto de datos final de señales planetarias de Kepler con datos sobre la producción de energía de cada estrella de un extenso tesoro de datos de la misión Gaia de la Agencia Espacial Europea.

“Siempre supimos definir la habitabilidad simplemente en términos de la distancia física de un planeta a una estrella, para que no haga demasiado calor o frío, lo que nos dejó haciendo muchas suposiciones”, dijo Ravi Kopparapu, autor del artículo y científico de la NASA del Centro de vuelo espacial Goddard en Greenbelt, Maryland. “Los datos de Gaia sobre las estrellas nos permitieron mirar estos planetas y sus estrellas de una manera completamente nueva”.

Gaia proporcionó información sobre la cantidad de energía que cae sobre un planeta desde su estrella anfitriona según el flujo de una estrella, o la cantidad total de energía que se emite en un área determinada durante un tiempo determinado. Esto permitió a los investigadores abordar su análisis de una manera que reconociera la diversidad de las estrellas y los sistemas solares en nuestra galaxia.

“No todas las estrellas son iguales”, dijo Kopparapu. “Y tampoco todos los planetas”.

Aunque todavía se está investigando el efecto exacto, la atmósfera de un planeta calcula cuánta luz se necesita para permitir que el agua líquida también entre en la superficie de un planeta. Utilizando una estimación conservadora del efecto de la atmósfera, los investigadores calcularon una tasa de ocurrencia de alrededor del 50%, es decir, aproximadamente la mitad de las estrellas similares al Sol tienen planetas rocosos capaces de albergar agua líquida en sus superficies. Una definición optimista alternativa de la zona habitable estima alrededor del 75%.

Ilustración que representa el legado del telescopio espacial Kepler de la NASA. Después de nueve años en el espacio profundo recolectando datos que revelaron que nuestro cielo nocturno estaba lleno de miles de millones de planetas ocultos, más planetas incluso que estrellas, el telescopio espacial Kepler de la NASA se quedó sin el combustible necesario para futuras operaciones científicas en 2018.
Créditos: NASA / Ames Research Center / W. Stenzel / D. Rutter.
El legado de Kepler representa la investigación futura

Este resultado se basa en un largo legado de trabajo de análisis de datos de Kepler para obtener una tasa de ocurrencia y prepara el escenario para futuras observaciones de exoplanetas fundamentadas por cuán comunes ahora esperamos que sean estos mundos rocosos y potencialmente habitables. La investigación futura continuará refinando la tasa, informando la probabilidad de encontrar este tipo de planetas y alimentando los planes para las próximas etapas de la investigación de exoplanetas, incluidos los telescopios futuros.

“Saber cuán comunes son los diferentes tipos de planetas es extremadamente valioso para el diseño de las próximas misiones de búsqueda de exoplanetas”, dijo la coautora Michelle Kunimoto, quien trabajó en este artículo después de terminar su doctorado en tasas de ocurrencia de exoplanetas en la Universidad de Columbia Británica y recientemente se unió al equipo de Transiting Exoplanet Survey Satellite, o TESS, en el Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge, Massachusetts. “Las encuestas dirigidas a planetas pequeños y potencialmente habitables alrededor de estrellas similares al Sol dependerán de resultados como estos para maximizar sus posibilidades de éxito”.

Después de revelar más de 2.800 planetas confirmados fuera de nuestro Sistema Solar, los datos recopilados por el telescopio espacial Kepler continúan arrojando importantes nuevos descubrimientos sobre nuestro lugar en el Universo. Aunque el campo de visión de Kepler cubría solo el 0,25% del cielo, el área que cubriría su mano si la sostuviera con el brazo extendido hacia el cielo, sus datos han permitido a los científicos extrapolar lo que significan los datos de la misión para el resto de la galaxia. Ese trabajo continúa con TESS, el telescopio de caza de planetas actual de la NASA.

“Para mí, este resultado es un ejemplo de cuánto hemos podido descubrir con solo ese pequeño vistazo más allá de nuestro Sistema Solar”, dijo Bryson. “Lo que vemos es que nuestra galaxia es fascinante, con mundos fascinantes y algunos que pueden ser no muy diferentes de los nuestros”.

Los cráteres de impacto revelan detalles de la meteorización dinámica de la superficie de Titán.

Esta imagen compuesta muestra una vista infrarroja de la luna Titán de Saturno desde la nave espacial Cassini de la NASA, capturada en 2015. Varios lugares en la imagen, visibles a través de la nebulosa atmósfera de la luna, muestran más detalles porque esas áreas se adquirieron en el enfoque más cercano. Créditos de imagen: NASA / JPL / University of Arizona / University of Idaho.

Los científicos han utilizado datos de la misión Cassini de la NASA para profundizar en los cráteres de impacto en la superficie de Titán, revelando más detalles que nunca sobre cómo evolucionan los cráteres y cómo el clima impulsa cambios en la superficie de la gigantesca luna de Saturno.

Al igual que la Tierra, Titán tiene una atmósfera espesa que actúa como escudo protector de los meteoroides; mientras tanto, la erosión y otros procesos geológicos borran de manera eficiente los cráteres creados por los meteoroides que llegan a la superficie. El resultado son muchos menos impactos y cráteres que en otras lunas. Aun así, debido a que los impactos agitan lo que hay debajo y lo exponen, los cráteres de impacto de Titán revelan mucho.

El nuevo examen mostró que se pueden dividir en dos categorías: las de los campos de dunas alrededor del ecuador de Titán y las de las vastas llanuras en latitudes medias (entre la zona ecuatorial y los polos). Su ubicación y su composición están conectadas: los cráteres entre las dunas en el ecuador consisten completamente de material orgánico, mientras que los cráteres en las llanuras de latitudes medias son una mezcla de materiales orgánicos, hielo de agua y una pequeña cantidad de hielo similar al metano.

A partir de ahí, los científicos llevaron las conexiones un paso más allá y descubrieron que los cráteres en realidad evolucionan de manera diferente, dependiendo de dónde se encuentren en Titán.

Algunos de los nuevos resultados refuerzan lo que los científicos sabían sobre los cráteres: que la mezcla de material orgánico y hielo de agua se crea por el calor del impacto, y esas superficies luego son lavadas por la lluvia de metano. Pero mientras los investigadores encontraron que el proceso de limpieza ocurre en las llanuras de latitudes medias, descubrieron que no ocurre en la región ecuatorial; en esas áreas de impacto se cubren rápidamente con una fina capa de sedimento de arena.

Eso significa que la atmósfera y el clima de Titán no solo están dando forma a la superficie de Titán; también están impulsando un proceso físico que afecta qué materiales permanecen expuestos en la superficie, según los autores.

“La parte más emocionante de nuestros resultados es que encontramos evidencia de la superficie dinámica de Titán escondida en los cráteres, lo que nos ha permitido inferir una de las historias más completas del escenario de evolución de la superficie de Titán hasta la fecha”, dijo Anezina Solomonidou, investigadora en la ESA (Agencia Espacial Europea) y autora principal del nuevo estudio. “Nuestro análisis ofrece más evidencia de que Titán sigue siendo un mundo dinámico en la actualidad”.

Revelando secretos

El nuevo trabajo, publicado recientemente en Astronomy & Astrophysics, utilizó datos de instrumentos visibles e infrarrojos a bordo de la nave espacial Cassini, que operó entre 2004 y 2017 y realizó más de 120 sobrevuelos a Titán, la luna del tamaño de Mercurio.

“Las ubicaciones y latitudes parecen revelar muchos de los secretos de Titán, mostrándonos que la superficie está conectada activamente con los procesos atmosféricos y posiblemente con los internos”, dijo Solomonidou.

Los científicos están ansiosos por aprender más sobre el potencial de Titán para la astrobiología, que es el estudio de los orígenes y la evolución de la vida en el Universo. Titán es un mundo oceánico, con un mar de agua y amoníaco bajo su corteza. Y a medida que los científicos buscan vías para que el material orgánico viaje desde la superficie hasta el océano, los cráteres de impacto ofrecen una ventana única al subsuelo.

La nueva investigación también encontró que un sitio de impacto, llamado Selk Crater, está completamente cubierto de materia orgánica y no ha sido tocado por el proceso de lluvia que limpia la superficie de otros cráteres. Selk es de hecho un objetivo de la misión Dragonfly de la NASA, que se lanzará en 2027; El módulo de aterrizaje de helicópteros investigará cuestiones clave de astrobiología mientras busca una química biológicamente importante similar a la Tierra primitiva antes de que surgiera la vida.

La NASA tuvo su primer encuentro cercano con Titán hace unos 40 años, el 12 de noviembre de 1980, cuando la nave espacial Voyager 1 de la agencia pasó volando a un rango de tan solo 4.000 kilómetros. Las imágenes de la Voyager mostraron una atmósfera espesa y opaca, y los datos revelaron que podría haber líquido presente en la superficie (lo estaba, en forma de metano y etano líquidos), e indicaron que las reacciones químicas prebióticas podrían ser posibles en Titán.

Gestionado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, Cassini fue un orbitador que observó Saturno durante más de 13 años antes de agotar su suministro de combustible. La misión lo sumergió en la atmósfera del planeta en septiembre de 2017, en parte para proteger las lunas que tienen el potencial de mantener condiciones adecuadas para la vida.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana. JPL, una división de Caltech en Pasadena, administra la misión de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. JPL diseñó, desarrolló y ensambló el orbitador Cassini.

OSIRIS-REx en medio de la estiba de muestras.

Crédito: NASA / Goddard / Universidad de Arizona / Lockheed Martin.

Ayer, la misión OSIRIS-REx de la NASA colocó con éxito el cabezal recolector de muestras de la nave espacial en su Cápsula de Retorno de Muestras (SRC). La primera imagen muestra el cabezal del recolector flotando sobre el SRC después de que el brazo del mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAGSAM) lo moviera a la posición adecuada para la captura. La segunda imagen muestra el cabezal recolector asegurado al anillo de captura en el SRC. Ambas imágenes fueron capturadas por la cámara StowCam.

Hoy, después de que la cabeza estuvo asentada en el anillo de captura del SRC, la nave espacial realizó una “verificación de retroceso”, que ordenó al brazo de TAGSAM que saliera de la cápsula. Esta maniobra está diseñada para tirar de la cabeza del recolector y garantizar que los pestillos, que mantienen la cabeza del recolector en su lugar, estén bien asegurados. Después de la prueba, el equipo de la misión recibió telemetría que confirma que la cabeza está correctamente asegurada en el SRC.

Antes de que el cabezal del muestreo pueda sellarse en el SRC, primero se deben desconectar dos partes mecánicas del brazo TAGSAM: el tubo que transportaba el gas nitrógeno al cabezal TAGSAM durante la recolección de la muestra y el brazo TAGSAM en sí. Durante las próximas horas, el equipo de la misión ordenará a la nave espacial que corte el tubo y separe la cabeza recolectora del brazo TAGSAM. Una vez que el equipo confirme que estas actividades se han ejecutado según lo planeado, ordenarán a la nave espacial que selle el SRC.

StowCam, un generador de imágenes en color, es una de las tres cámaras que componen TAGCAMS (el sistema de cámara Touch-and-Go), que forma parte del sistema de guía, navegación y control de OSIRIS-REx. TAGCAMS fue diseñado, construido y probado por Malin Space Science Systems; Lockheed Martin integró TAGCAMS a la nave espacial OSIRIS-REx y opera TAGCAMS.

Los datos de Juno indica que ‘Sprites’ o ‘Elfos’ se divierten en la atmósfera de Júpiter.

El fenómeno del rayo conocido como Sprite está representado en Júpiter en esta ilustración. La atmósfera rica en hidrógeno de Júpiter probablemente los hace parecer azules. En la atmósfera superior de la Tierra, la presencia de nitrógeno les da un color rojizo. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / SwRI.

Los nuevos resultados de la misión Juno de la NASA en Júpiter sugieren que “duendes” o “elfos” podrían estar bailando en la atmósfera superior del planeta más grande del Sistema Solar. Es la primera vez que estos destellos de luz brillantes, impredecibles y extremadamente breves, conocidos formalmente como eventos luminosos transitorios, o TLE, se han observado en otro mundo. Los hallazgos fueron publicados el 27 de octubre de 2020 en la revista Journal of Geophysical Research: Planets.

Los científicos predijeron que estos destellos de luz brillantes y ultrarrápidos también deberían estar presentes en la inmensa atmósfera turbulenta de Júpiter, pero su existencia sigue siendo teórica. Luego, en el verano de 2019, los investigadores que trabajaban con datos del instrumento espectrógrafo ultravioleta (UVS) de Juno descubrieron algo inesperado: una franja brillante y estrecha de emisión ultravioleta que desapareció en un instante.

“UVS fue diseñado para caracterizar las hermosas luces del norte y del sur de Júpiter”, dijo Giles, un científico de Juno y autor principal del artículo. “Pero descubrimos imágenes UVS que no solo mostraban la aurora joviana, sino también un destello brillante de luz ultravioleta en la esquina donde no se suponía que debía estar. Cuanto más lo miraba nuestro equipo, más nos dábamos cuenta de que Juno pudo haber detectado un TLE en Júpiter “.

Breve y brillante

Los Sprites, que llevan el nombre de un personaje travieso e ingenioso del folclore inglés, son eventos luminosos transitorios desencadenados por descargas de rayos de tormentas eléctricas muy por debajo. En la Tierra, ocurren hasta 97 kilómetros por encima de tormentas eléctricas intensas y elevadas e iluminan una región del cielo de decenas de kilómetros de ancho, pero duran solo unos pocos milisegundos (una fracción del tiempo que le lleva parpadear) .

Casi parecidos a una medusa, los Sprites presentan una mancha de luz central (en la Tierra, tiene de 24 a 48 kilómetros de ancho), con largos zarcillos que se extienden hacia el suelo y hacia arriba. Los Elfos (abreviatura de Emisión de luz y perturbaciones de muy baja frecuencia debidas a fuentes de pulso electromagnético) aparecen como un disco plano que brilla en la atmósfera superior de la Tierra. Ellos también iluminan el cielo por simples milisegundos, pero pueden crecer más que los sprites, hasta 320 kilómetros de ancho en la Tierra.

Sus colores también son distintivos. “En la Tierra, los Duendes y los Elfos aparecen de color rojizo debido a su interacción con el nitrógeno en la atmósfera superior”, dijo Giles. “Pero en Júpiter, la atmósfera superior se compone principalmente de hidrógeno, por lo que es probable que parezcan azules o rosas”.

Con tres espadas gigantes que se extienden a unos 20 metros de su cuerpo cilíndrico de seis lados, la nave espacial Juno es una maravilla de la ingeniería dinámica, que gira para mantenerse estable mientras realiza órbitas ovaladas alrededor de Júpiter. Vea la experiencia interactiva completa en Eyes on the Solar Systemç.

Ubicación, ubicación, ubicación

La aparición de Duendes y Elfos en Júpiter fue predicha por varios estudios publicados anteriormente. Sincronizando con estas predicciones, los 11 eventos brillantes a gran escala que el instrumento UVS de Juno ha detectado, ocurrieron en una región donde se sabe que se forman tormentas eléctricas. Los científicos de Juno también pudieron descartar que estos fueran simplemente mega-rayos porque se encontraron a unos 300 kilómetros por encima de la altitud donde se forma la mayoría de los rayos de Júpiter: su capa de nubes de agua. Y UVS registró que los espectros de los destellos brillantes estaban dominados por las emisiones de hidrógeno.

Una nave espacial giratoria alimentada por energía solar, Juno, llegó a Júpiter en 2016 después de realizar un viaje de cinco años. Desde entonces, ha realizado 29 sobrevuelos científicos del gigante gaseoso, cada órbita tarda 53 días.

“Seguimos buscando más señales reveladoras de Elfos y Duendes cada vez que Juno hace un pase científico”, dijo Giles. “Ahora que sabemos lo que estamos buscando, será más fácil encontrarlos en Júpiter y en otros planetas. Y comparar los duendes y elfos de Júpiter con los de la Tierra nos ayudará a comprender mejor la actividad eléctrica en las atmósferas planetarias”.

Más sobre la misión

JPL, una división de Caltech en Pasadena, California, administra la misión Juno para el investigador principal, Scott Bolton, del Southwest Research Institute en San Antonio. Juno es parte del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, que se administra en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington. Lockheed Martin Space en Denver construyó y opera la nave espacial.

El Rover Perseverance de la NASA está a medio camino de Marte.

Esta ilustración de la nave espacial Mars 2020 en el espacio interplanetario se generó utilizando imágenes de Eyes on the Solar System de la NASA. La imagen es del punto medio de la misión entre la Tierra y Marte.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

A veces, las medias tintas pueden ser algo bueno, especialmente en un viaje tan largo. Al último rover de la agencia solo le quedan unos 234 millones de kilómetros para llegar a su destino.

La misión del Rover Perseverance Mars 2020 de la NASA ha registrado muchas kilómetros de vuelo desde que se lanzó hacia el espacio el 30 de julio:(235,4 millones de kilómetros para ser exactos. Resulta que es exactamente la misma distancia que tiene que recorrer antes de que la nave llegue a la atmósfera del Planeta Rojo como un tren de carga de 19.000 kph el 18 de febrero de 2021.

“A las 1:40 pm hora del Pacífico de hoy, nuestra nave espacial tendrá tantos kilómetros en su espejo retrovisor metafórico como en su parabrisas metafórico”, dijo Julie Kangas, una navegante que trabaja en la misión del Rover Perseverance en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Sureste de California. “Aunque no creo que haya tarta, especialmente porque la mayoría de nosotros estamos trabajando desde casa, todavía es un hito bastante bueno. Próxima parada, Cráter Jezero“.

La influencia gravitacional del Sol juega un papel importante en la configuración no solo de las trayectorias de las naves espaciales hacia Marte (así como hacia cualquier otro lugar del Sistema Solar), sino también el movimiento relativo de los dos planetas. Así que la ruta de Perseverance hacia el Planeta Rojo sigue una trayectoria curva en lugar de una trayectoria recta como una flecha.

El Rover Perseverance Mars 2020 de la NASA ha registrado 235,4 millones de kilómetros, exactamente la mitad de lo que cubrirá antes de llegar al Planeta Rojo. Disfruta experiencia interactiva completa en Eyes on the Solar System.

“Aunque estamos a la mitad de la distancia que necesitamos para viajar a Marte, el rover no está a medio camino entre los dos mundos”, explicó Kangas. “En línea recta, la Tierra está a 42,7 millones de kilómetros atrás de Perseverance y Marte está a 28,8 millones de kilómetros al frente”.

A la distancia actual, una transmisión tarda 2 minutos y 22 segundos en viajar desde los controladores de la misión en el JPL a través de la Red de Espacio Profundo hasta la nave espacial. Para el momento del aterrizaje, Perseverance habrá cubierto 470,8 millones de kilómetros y Marte estará a unos 209 millones de kilómetros de la Tierra; en ese punto, una transmisión tardará unos 11,5 minutos en llegar a la nave espacial y viceversa.

El Rover Mars Perseverance 2020 de la NASA alcanzó su punto medio, 235,4 millones de kilómetros, en su viaje al cráter Jezero el 27 de octubre de 2020 a las 1:40 p.m. PDT (4:40 EDT).
Créditos: NASA / JPL-Caltech.
El trabajo continúa en ruta

El equipo de la misión continúa verificando los sistemas de la nave espacial, grandes y pequeños, durante el crucero interplanetario. Los instrumentos RIMFAX y MOXIE de Perseverance se probaron y se determinó que estaban en buena forma el 15 de octubre. MEDA recibió el visto bueno el 19 de octubre. Incluso había una línea para verificar el estado del tubo de rayos X en el instrumento PIXL el 16 de octubre, que también salió según lo planeado.

“Si es parte de nuestra nave espacial y la electricidad lo atraviesa, queremos confirmar que todavía está funcionando correctamente después del lanzamiento”, dijo Keith Comeaux, ingeniero jefe adjunto de la misión del Rover Perseverance Mars 2020. “En estas comprobaciones, junto con la carga de las baterías del Rover y del Mars Helicopter, la carga de archivos y secuencias para operaciones en la superficie y la planificación y ejecución de maniobras de corrección de trayectoria, nuestra placa está completa hasta el aterrizaje”.

Más sobre la misión

Un objetivo clave de la misión de Perseverance en Marte es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos (rocas y polvo rotos).

Las misiones subsiguientes, actualmente bajo consideración por la NASA en cooperación con la ESA (Agencia Espacial Europea), enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras almacenadas en la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Mars 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargada de enviar astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.

JPL, que es administrado para la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones de los rovers Perseverance y Curiosity.

Científicos de la NASA descubren una molécula “extraña” en la atmósfera de Titán.

Estas imágenes infrarrojas de Titán, la luna de Saturno, representan algunas de las vistas globales más claras de la superficie helada de la luna. Las vistas se crearon utilizando 13 años de datos adquiridos por el instrumento espectrómetro de mapeo visual e infrarrojo a bordo de la nave espacial Cassini de la NASA. Créditos: NASA / JPL-Caltech / Universidad de Nantes / Universidad de Arizona.

Los científicos de la NASA identificaron una molécula en la atmósfera de Titán que nunca se había detectado en ninguna otra atmósfera. De hecho, es probable que muchos químicos apenas hayan oído hablar de él o sepan cómo pronunciarlo: ciclopropenilideno o C3H2. Los científicos dicen que esta simple molécula basada en carbono puede ser un precursor de compuestos más complejos que podrían formar o alimentar una posible forma de vida en Titán.

Esta imagen fue devuelta el 14 de enero de 2005 por la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea durante su exitoso descenso a la superficie de Titán. Esta es la vista en color que se ha procesado para agregar datos de espectros de reflexión para dar una mejor indicación del color real de la superficie de Titán.
Créditos: NASA / JPL / ESA / University of Arizona
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Los investigadores encontraron C3H2 utilizando un observatorio de radiotelescopio en el norte de Chile conocido como Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA). Descubrieron C3H2 ( Compuesto por carbono e hidrógeno) mientras examinaban un espectro único de firmas de luz recolectadas por el telescopio; estos revelaron la composición química de la atmósfera de Titán por la energía que sus moléculas emitían o absorbían.

“Cuando me di cuenta de que estaba mirando ciclopropenilideno, lo primero que pensé fue, ‘Bueno, esto es realmente inesperado'”, dijo Conor Nixon, científico planetario del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, quien dirigió la búsqueda de ALMA. Los hallazgos de su equipo fueron publicados el 15 de octubre en el Astronomical Journal.

Aunque los científicos han encontrado cúmulos de C3H2 en toda la galaxia, encontrarlo en la atmósfera fue una sorpresa. Esto se debe a que el ciclopropenilideno puede reaccionar fácilmente con otras moléculas con las que entra en contacto y formar diferentes compuestos. Hasta ahora, los astrónomos han encontrado C3H2 solo en nubes de gas y polvo que flotan entre sistemas estelares; en otras palabras, regiones demasiado frías y difusas para facilitar muchas reacciones químicas.

Las atmósferas densas como la de Titán son colmenas de actividad química. Esa es una de las principales razones por las que los científicos están interesados ​​en esta luna, que es el destino de la próxima misión Dragonfly de la NASA. El equipo de Nixon pudo identificar pequeñas cantidades de C3H2 en Titán probablemente porque estaban observando en las capas superiores de la atmósfera de la luna, donde hay menos de otros gases con los que el C3H2 interactúe. Los científicos aún no saben por qué aparecería ciclopropenilideno en la atmósfera de Titán y en ninguna otra atmósfera. “Titán es único en nuestro Sistema Solar”, dijo Nixon. “Ha demostrado ser un tesoro de nuevas moléculas”.

Titán, la más grande de las 62 lunas de Saturno, es un mundo intrigante que, en cierto modo, es el más similar a la Tierra que hemos encontrado. A diferencia de cualquier otra luna del Sistema Solar (hay más de 200), Titán tiene una atmósfera densa que es cuatro veces más densa que la de la Tierra, además de nubes, lluvia, lagos y ríos, e incluso un océano subterráneo de agua salada.

La atmósfera de Titán está compuesta principalmente de nitrógeno, como la de la Tierra, con un toque de metano. Cuando las moléculas de metano y nitrógeno se rompen bajo el resplandor del Sol, los átomos que los componen desencadenan una compleja red de química orgánica que ha cautivado a los científicos y ha llevado a esta luna a la cima de la lista de los objetivos más importantes en la búsqueda de la vida pasada o presente en el Sistema Solar.

“Estamos tratando de averiguar si Titán es habitable”, dijo Rosaly Lopes, científica investigadora senior y experta en Titán del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California. “Así que queremos saber qué compuestos de la atmósfera llegan a la superficie y luego, si ese material puede atravesar la corteza de hielo hasta el océano, porque creemos que el océano es donde están las condiciones habitables”.

Los tipos de moléculas que pueden estar asentadas en la superficie de Titán podrían ser las mismas que formaron los componentes básicos de la vida en la Tierra.

En el principio de la historia de la Tierra, hace 3.8 a 2.500 millones de años, cuando el metano llenaba el aire de la atmósfera en lugar de oxígeno, las condiciones pudieron haber sido similares a las del actual Titán.

“Pensamos en Titán como un laboratorio de la vida real en el que podemos ver una química similar a la de la Tierra antigua cuando la vida se estaba afianzando aquí”, dijo Melissa Trainer, astrobióloga de Goddard de la NASA. Trainer es la investigadora principal adjunta de la misión Dragonfly y líder de un instrumento en el helicóptero Dragonfly que analizará la composición de la superficie de Titán.

“Buscaremos moléculas más grandes que el C3H2”, dijo Trainer, “pero necesitamos saber qué está sucediendo en la atmósfera para comprender las reacciones químicas que llevan a la formación de moléculas orgánicas complejas y la lluvia hacia la superficie”.

Dragonfly es una misión de la NASA que tiene como objetivo explorar la química y la habitabilidad de la luna más grande de Saturno, Titán.
Créditos: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA / Laboratorio de física aplicada de la Universidad Johns Hopkins.

El ciclopropenilideno es la única otra molécula “cíclica” o de circuito cerrado, además del benceno, que se ha encontrado en la atmósfera de Titán hasta ahora. Aunque no se sabe que el C3H2 se utilice en reacciones biológicas modernas, las moléculas de circuito cerrado como esta son importantes porque forman los anillos de la columna vertebral de las nucleobases del ADN, que son los complejos imprescindibles que llevan el código genético de la vida y el ARN y son fundamentales para el desarrollo y propagación de la vida. “La naturaleza cíclica de ellos abre esta rama adicional de la química que permite construir estas moléculas biológicamente importantes”, dijo Alexander Thelen, un astrobiólogo de Goddard que trabajó con Nixon para encontrar C3H2.

Científicos como Thelen y Nixon están usando telescopios terrestres grandes y altamente sensibles para buscar las moléculas de carbono más simples relacionadas con la vida que se puedan encontrar en la atmósfera de Titán. Se consideraba que el benceno era la unidad más pequeña de moléculas de hidrocarburo anilladas y complejas que se encuentran en cualquier atmósfera planetaria. Pero ahora, el C3H2, con la mitad de los átomos de carbono del benceno, parece haber ocupado su lugar.

Hasta ahora, el ciclopropenilideno se ha detectado solo en nubes moleculares de gas y polvo, como la Nube Molecular de Tauro, que es un vivero estelar en la constelación de Tauro a más de 400 años luz de distancia. Recientemente, el científico de Goddard de la NASA, Conor Nixon, junto con su equipo, encontraron esta molécula única en la atmósfera de Titán; la primera vez que se ha detectado fuera de una nube molecular. El ciclopropenilideno es la única otra molécula de circuito cerrado, además del benceno, que se ha detectado en Titán. Las moléculas de circuito cerrado son importantes porque forman los anillos de la columna vertebral de las nucleobases del ADN, la compleja estructura química que lleva el código genético de la vida, y el ARN, otro compuesto crítico para las funciones de la vida.
Créditos: Conor Nixon / Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA
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Para verificar que los investigadores realmente estaban viendo este compuesto inusual, Nixon examinó minuciosamente los trabajos de investigación publicados a partir de análisis de datos de la nave espacial Cassini de la NASA, que realizó 127 sobrevuelos cercanos a Titán entre 2004 y 2017. Quería ver si un instrumento de la nave espacial que investigó los compuestos químicos alrededor de Saturno y Titán, podría confirmar su nuevo resultado. (El instrumento, llamado espectrómetro de masas, detectó indicios de muchas moléculas misteriosas en Titán que los científicos aún están tratando de identificar). De hecho, Cassini había descubierto evidencia de una versión cargada eléctricamente de la misma molécula, C3H3 +.

Dado que es un hallazgo poco común, los científicos están tratando de aprender más sobre el ciclopropenilideno y cómo podría interactuar con los gases en la atmósfera de Titán.

“Es una pequeña molécula muy extraña, por lo que no será del tipo que las se aprenden en química en la escuela secundaria o incluso en la química de pregrado”, dijo Michael Malaska, un científico planetario del JPL que trabajó en la industria farmacéutica antes de enamorarse de Titán y cambiar carreras para estudiarlo. “Aquí abajo en la Tierra, no será algo con lo que te vas a encontrar”.

Encontrar moléculas como C3H2 es realmente importante para ver el panorama general de Titán: “Cada pequeña pieza y parte que puedas descubrir puede ayudarte a armar el enorme rompecabezas de todas las cosas que suceden allí”.

SOFIA de la NASA descubre agua en la superficie de la Luna iluminada por el Sol.

Esta ilustración destaca el cráter Clavius ​​de la Luna con una representación del agua atrapada en el suelo lunar, junto con una imagen del Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA) de la NASA.
Créditos: NASA / Daniel Rutter.

El Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja de la NASA (SOFIA) ha confirmado, por primera vez, la presencia de agua en la superficie de la Luna iluminada por el Sol. Este descubrimiento indica que el agua puede estar distribuida por la superficie lunar, y no se limita a lugares fríos y sombreados.

SOFIA ha detectado moléculas de agua (H2O) en el cráter Clavius, uno de los cráteres más grandes visibles desde la Tierra, ubicado en el hemisferio sur de la Luna. Las observaciones anteriores de la superficie de la Luna detectaron alguna forma de hidrógeno, pero no pudieron distinguir entre el agua y su pariente químico cercano, el hidroxilo (OH). Los datos obtenidos de esta zona revelan la existencia de agua en concentraciones de 100 a 412 partes por millón, aproximadamente equivalente a una botella de agua de 12 onzas, esparcida en un metro cúbico de suelo de la superficie lunar. Los resultados se publicaron en el último número de Nature Astronomy.

“Teníamos indicios de que el H2O, el agua familiar que conocemos, podría estar presente en el lado iluminado de la Luna”, dijo Paul Hertz, director de la División de Astrofísica en la Dirección de Misiones Científicas en la Sede de la NASA en Washington. “Ahora sabemos que está ahí. Este descubrimiento desafía nuestra comprensión de la superficie lunar y plantea preguntas intrigantes sobre los recursos relevantes para la exploración del espacio profundo “.

A modo de comparación, el desierto del Sahara tiene 100 veces la cantidad de agua que SOFIA detectó en el suelo lunar. A pesar de las pequeñas cantidades, el descubrimiento plantea nuevas preguntas sobre cómo se crea el agua y cómo persiste en la dura superficie lunar sin aire.

El agua es un recurso precioso en el espacio profundo y un ingrediente clave de la vida tal como la conocemos. Queda por determinar si el agua que SOFIA encontró es fácilmente accesible para su uso como recurso. Bajo el programa Artemis de la NASA, la agencia está ansiosa por aprender todo lo que pueda sobre la presencia de agua en la Luna antes de enviar a la primera mujer y al siguiente hombre a la superficie lunar en 2024 y establecer una presencia humana sostenible allí para fines de la década.

Los resultados de SOFIA se basan en años de investigaciones previas que examinan la presencia de agua en la Luna. Cuando los astronautas del Apolo regresaron por primera vez de la Luna en 1969, se pensó que estaba completamente seca. Misiones orbitales y de impacto durante los últimos 20 años, como el satélite de observación y detección de cráteres lunares de la NASA, confirmaron hielo en cráteres permanentemente sombreados alrededor de los polos de la Luna. Mientras tanto, varias naves espaciales, incluida la misión Cassini y la misión del cometa Deep Impact, así como la misión Chandrayaan-1 de la Organización de Investigación Espacial de la India, y la Instalación del Telescopio Infrarrojo con base en tierra de la NASA, observaron ampliamente la superficie lunar y encontraron evidencia de hidratación en regiones más soleadas. Sin embargo, esas misiones no pudieron distinguir definitivamente la forma en que estaba presente, ya sea H2O u OH.

“Antes de las observaciones de SOFIA, sabíamos que había algún tipo de hidratación”, dijo Casey Honniball, autora principal que publicó los resultados de su trabajo de tesis de posgrado en la Universidad de Hawaii en Mānoa en Honolulu. “Pero no sabíamos cuánto, si es que había alguno, eran en realidad moléculas de agua, como la que bebemos todos los días, o algo más como un limpiador de desagües”.

Los científicos que utilizaron el telescopio de la NASA en un avión, el Observatorio estratosférico de astronomía infrarroja, descubrieron agua en una superficie de la Luna iluminada por el sol por primera vez. SOFIA es un avión Boeing 747SP modificado que permite a los astrónomos estudiar el Sistema Solar y más allá de formas que no son posibles con los telescopios terrestres. Se encontró agua molecular, H2O, en el cráter Clavius, uno de los cráteres más grandes visibles desde la Tierra en el hemisferio sur de la Luna. Este descubrimiento indica que el agua se puede distribuir por la superficie lunar, y no se limita a lugares fríos y sombreados.
Créditos: NASA / Ames Research Center.

SOFIA ofreció una nueva forma de mirar la Luna. Volando a altitudes de hasta 13.000 metros, este avión Boeing 747SP modificado con un telescopio de 270 centímetros de diámetro alcanza más del 99% del vapor de agua en la atmósfera de la Tierra para obtener una vista más clara del Universo infrarrojo. Usando su cámara infrarroja de objeto débil del telescopio (FORCAST), SOFIA pudo captar la longitud de onda específica única de las moléculas de agua, a 6,1 micrones, y descubrió una concentración relativamente sorprendente en el soleado cráter Clavius.

“Sin una atmósfera espesa, el agua en la superficie lunar iluminada por el sol debería perderse en el espacio”, dijo Honniball, quien ahora es becario postdoctoral en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Sin embargo, de alguna manera lo estamos viendo. Algo está generando el agua y algo debe estar atrapándolo allí “.

Varias fuerzas podrían estar en juego en la aparición o creación de esta agua. Los micrometeoritos que caen sobre la superficie lunar, transportando pequeñas cantidades de agua, podrían depositar el agua en la superficie lunar tras el impacto. Otra posibilidad es que podría haber un proceso de dos pasos mediante el cual el viento solar entrega hidrógeno a la superficie lunar y provoca una reacción química con los minerales que contienen oxígeno en el suelo para crear hidroxilo. Mientras tanto, la radiación del bombardeo de micrometeoritos podría estar transformando ese hidroxilo en agua.

La forma en que el agua se almacena, lo que hace posible que se acumule, también plantea algunas preguntas intrigantes. El agua podría quedar atrapada en pequeñas estructuras en forma de perlas en el suelo que se forman a partir del alto calor creado por los impactos de los micrometeoritos. Otra posibilidad es que el agua pueda estar escondida entre los granos de suelo lunar y protegida de la luz solar, lo que podría hacerla un poco más accesible que el agua atrapada en estructuras en forma de cuentas.

Para una misión diseñada para observar objetos distantes y tenues como agujeros negros, cúmulos de estrellas y galaxias, la atención de SOFIA sobre el vecino más cercano y brillante de la Tierra fue una desviación de la normalidad. Los operadores del telescopio generalmente usan una cámara guía para rastrear estrellas, manteniendo el telescopio fijo en su objetivo de observación. Pero la Luna está tan cerca y es tan brillante que llena todo el campo de visión de la cámara guía. Sin estrellas visibles, no estaba claro si el telescopio podría rastrear la Luna de manera segura. Para determinar esto, en agosto de 2018, los operadores decidieron intentar una observación de prueba.

“De hecho, era la primera vez que SOFIA miraba la Luna, y ni siquiera estábamos completamente seguros de si obtendríamos datos fiables, pero las preguntas sobre el agua de la Luna nos obligaron a intentarlo”, dijo Naseem Rangwala, el proyecto de SOFIA. científico del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley de California. “Es increíble que este descubrimiento surgiera de lo que era esencialmente una prueba, y ahora que sabemos que podemos hacer esto, estamos planeando más vuelos para hacer más observaciones”.

Los vuelos de seguimiento de SOFIA buscarán agua en lugares adicionales iluminados por el sol y durante diferentes fases lunares para aprender más sobre cómo se produce, almacena y mueve el agua a través de la Luna. Los datos se sumarán al trabajo de futuras misiones a la Luna, como el Volatiles Investigating Polar Exploration Rover (VIPER) de la NASA, para crear los primeros mapas de recursos hídricos de la Luna para la futura exploración espacial humana.

En el mismo número de Nature Astronomy, los científicos han publicado un artículo utilizando modelos teóricos y datos del Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, señalando que el agua podría quedar atrapada en pequeñas sombras, donde las temperaturas se mantienen por debajo del punto de congelación, en más de la Luna de lo que se espera actualmente. Los resultados se pueden encontrar aquí.

“El agua es un recurso valioso, tanto para fines científicos como para el uso de nuestros exploradores”, dijo Jacob Bleacher, científico jefe de exploración de la Dirección de Misiones de Operaciones y Exploración Humana de la NASA. “Si podemos utilizar los recursos de la Luna, entonces podemos transportar menos agua y más equipo para ayudar a permitir nuevos descubrimientos científicos”.

SOFIA es un proyecto conjunto de la NASA y el Centro Aeroespacial Alemán. Ames gestiona el programa SOFIA, la ciencia y las operaciones de la misión en cooperación con la Asociación de Investigación Espacial de Universidades, con sede en Columbia, Maryland, y el Instituto Alemán SOFIA de la Universidad de Stuttgart. La aeronave es mantenida y operada por el Armstrong Flight Research Center Building 703 de la NASA, en Palmdale, California.

La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA obtiene la primera muestra de asteroide.

Esta ilustración muestra a la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA almacenando la muestra que recogió del asteroide Bennu el 20 de octubre de 2020. La nave espacial usará su brazo del Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAGSAM) para colocar la cabeza del recolector TAGSAM en la Cápsula de Retorno de Muestra (SRC).
Créditos: NASA / Universidad de Arizona, Tucson.

La misión OSIRIS-REx de la NASA está lista para realizar un almacenamiento temprano el martes 27 de octubre de la gran muestra que recogió la semana pasada de la superficie del asteroide Bennu para proteger y devolver la mayor cantidad de muestra posible.

El 22 de octubre, el equipo de la misión OSIRIS-REx recibió imágenes que mostraban que la cabeza del colector de la nave espacial rebosaba de material recolectado de la superficie de Bennu, muy por encima del requisito de la misión de 60 gramos, y que algunas de estas partículas parecían estar escapándose lentamente del cabezal de recolección, llamado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-And-Go (TAGSAM).

Una solapa de mylar en el TAGSAM permite que el material entre fácilmente en el cabezal del colector y se debe sellar para cerrar una vez que las partículas pasan. Sin embargo, las rocas más grandes que no pasaron completamente a través de la solapa hacia el TAGSAM parecen haber abierto esta solapa, permitiendo que se escapen trozos de la muestra.

Debido a que el primer evento de recolección de muestras fue tan exitoso, la Dirección de Misiones Científicas de la NASA le ha dado al equipo de la misión el visto bueno para acelerar el almacenamiento de muestras, originalmente programado para el 2 de noviembre, en la Cápsula de Retorno de Muestras (SRC) de la nave espacial para minimizar una mayor pérdida de muestras.

“La abundancia de material que recolectamos de Bennu hizo posible acelerar nuestra decisión de estiba”, dijo Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx en la Universidad de Arizona, Tucson. “El equipo ahora está trabajando día y noche para acelerar la estiba de la línea de tiempo, para que podamos proteger la mayor cantidad posible de este material para su regreso a la Tierra “.

A diferencia de otras operaciones de naves espaciales OSIRIS-REx se ejecuta de forma autónoma a través de una secuencia completa, el almacenamiento de la muestra se realiza en etapas y requiere la supervisión y la participación del equipo. El equipo enviará los comandos preliminares a la nave espacial para iniciar la secuencia de almacenamiento y, una vez que OSIRIS-REx complete cada paso en secuencia, la nave espacial enviará telemetría e imágenes al equipo en la Tierra y esperará la confirmación del equipo para continuar con el siguiente paso.

Actualmente, las señales tardan poco más de 18,5 minutos en viajar entre la Tierra y la nave espacial en un solo sentido, por lo que cada paso de la secuencia se calcula en unos 37 minutos de tiempo de tránsito de comunicaciones. A lo largo del proceso, el equipo de la misión evaluará continuamente la alineación de la muñeca del TAGSAM para garantizar que la cabeza del recolector esté colocada correctamente en el SRC. También se ha agregado una nueva secuencia de imágenes al proceso para observar el material que se escapa del cabezal recolector y verificar que ninguna partícula obstaculice el proceso de estiba. La misión anticipa que todo el proceso de almacenamiento tomará varios días, al final de los cuales la muestra se sellará de manera segura en el SRC para el viaje de la nave espacial de regreso a la Tierra.

“Estoy orgulloso del increíble trabajo y éxito del equipo OSIRIS-REx hasta este momento”, dijo el Administrador Asociado de Ciencias de la NASA, Thomas Zurbuchen. “Esta misión está bien posicionada para devolver una muestra histórica y sustancial de un asteroide a la Tierra, y han estado haciendo todo lo correcto, en un calendario acelerado, para proteger esa preciosa carga”.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, proporciona administración general de misiones, ingeniería de sistemas y garantía de seguridad y misión para OSIRIS-REx. La Universidad de Arizona, Tucson dirige la planificación de observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial y está proporcionando operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace, en Tempe, Arizona, son responsables de la navegación de la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión del Programa Nuevas Fronteras de la NASA, administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misiones Científicas de la agencia en Washington.

La NASA y las empresas de aterrizaje lunar humano completan el hito clave de Artemis.

El programa Human Landing System (HLS) de la NASA marcó recientemente un hito clave en su progreso hacia el aterrizaje de la primera mujer y el próximo hombre en la Luna para 2024. El programa HLS realizó Certification Baseline Reviews (CBR) con las tres empresas estadounidenses que compiten para proporcionar módulos de aterrizaje que llevarán a los astronautas de Artemis a la Luna. Estas reuniones virtuales fueron la culminación del trabajo crítico de la NASA y las empresas desde que la NASA anunció las selecciones del período base en abril.

Desde entonces, la NASA ha trabajado en estrecha colaboración con el equipo dirigido por Blue Origin, Dynetics y SpaceX para comprender mejor sus propuestas de sistemas de aterrizaje humanos y su enfoque para el programa Artemis de la agencia. El objetivo principal de los CBR era finalizar los requisitos funcionales y de rendimiento para los diseños de los sistemas de aterrizaje de las empresas, confirmar los estándares que se aplicarán al desarrollo del módulo de aterrizaje, establecer los diseños de referencia, los cronogramas y los planes de gestión para la ejecución del contrato HLS y la certificación de vuelos espaciales tripulados. La Dra. Lisa Watson-Morgan, directora del programa HLS del Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, presidió la junta de CBR que aprobó la línea de base de certificación para cada contratista.

Buscando aprovechar la experiencia de los vuelos espaciales tripulados de la NASA y la velocidad y la innovación del sector comercial, la agencia especificó un concepto de operaciones y requisitos y estándares de alto nivel, pero no impuso el enfoque o el diseño, lo que permitió a los contratistas proponer sus propios diseños. Esta fue una desviación del enfoque de adquisiciones tradicional de la NASA de proporcionar a los contratistas especificaciones muy detalladas para la construcción de hardware de naves espaciales.

“Queríamos ser lo más abiertos posible en nuestro enfoque de adquisiciones, para acelerar el proceso y fomentar la innovación”, dijo Watson-Morgan. “Funcionó. En un año, pudimos seleccionar tres soluciones de diseño muy diferentes para lograr el objetivo audaz y desafiante de enviar astronautas al Polo Sur lunar “.

Durante las reuniones de CBR, la NASA examinó cómo cada contratista ha estado procediendo con el diseño de su sistema de aterrizaje, y la NASA y los contratistas confirmaron los resultados de un proceso de adjudicación intensivo que estableció el diseño, la construcción, la seguridad y los estándares médicos y de salud para cada propuesta. Las empresas también proporcionaron programas de desarrollo y pruebas, identificaron los principales riesgos y proporcionaron planes para el aseguramiento, verificación, validación y certificación de la misión y la seguridad.

El CBR es parte del período base para los tres contratos. Desde mayo de 2020 hasta febrero de 2021, el período base es aproximadamente a la mitad, el momento ideal para realizar la CBR en el proceso de desarrollo acelerado, según Watson-Morgan. “Con los contratos de precio fijo en firme, es importante llegar a un acuerdo por adelantado sobre cómo procederá cada contratista”, señaló. “Si bien la NASA quiere ser lo más flexible posible para lograr el éxito, los cambios tardíos pueden ser costosos y aumentar el riesgo de programación”.

Próximos pasos para aterrizar astronautas de Artemis en la Luna

Al mismo tiempo que el período base, la NASA está ejecutando una adquisición federal activa para la siguiente fase del desarrollo de HLS, la Opción A, que determinará qué diseño (s) se seleccionarán para continuar el desarrollo hasta el vuelo. Los tres contratistas del período base de HLS, después de aprobar el CBR, son los únicos oferentes elegibles para la Opción A.

Después de recibir propuestas de la Opción A a finales de 2020, la NASA planea seleccionar hasta dos contratos de la Opción A de HLS cerca del final del período base, proporcionando una transición sin problemas a la siguiente fase del desarrollo de HLS que finalmente culmina en misiones de demostración tripuladas a la superficie lunar, comenzando con la misión Artemis III en 2024.

A través de Artemis, la NASA llevará a la primera mujer y al próximo hombre a la Luna en 2024 y establecerá una exploración sostenible de la superficie lunar con nuestros socios comerciales e internacionales para 2028. Artemis es el siguiente paso en la exploración humana de la Luna a Marte y es parte de la estrategia más amplia de la NASA. Específicamente, las operaciones lunares de la NASA proporcionarán a la agencia la experiencia y el conocimiento necesarios para permitir una misión humana histórica a Marte.