Con el conocimiento y las imágenes de la NASA, los planetas toman forma virtual en la Tierra.

En una época de cuarentenas y aprendizaje online, los paseos guiados por la superficie de Marte son especialmente atractivos.

Estos recorridos son posibles con Access Mars, una experiencia virtual gratuita de realidad del Planeta Rojo, con puntos de referencia interactivos y narración de un científico de la NASA, utilizando el Sistema de Datos Planetarios (PDS).

PDS es un archivo a largo plazo de productos de datos digitales devueltos por las misiones planetarias de la NASA, gestionado activamente por sus científicos para la comunidad científica planetaria mundial. Si bien todos los productos archivados son gratuitos y están disponibles online, PDS también proporciona una variedad de herramientas útiles para producir, obtener y utilizar datos archivados.

Cuando los científicos de la NASA quieren seguir el camino del rover Curiosity en Marte, pueden ponerse un casco de realidad mixta y explorar virtualmente el paisaje marciano. Ahora todos podemos tener una idea de cómo se ve y se siente visitando https://g.co/accessmars. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, colaboró ​​con Google para producir “Access Mars”, una experiencia inmersiva gratuita. Está disponible para su uso en todos los dispositivos móviles y de escritorio y auriculares VR / AR. Esto incluye dispositivos iOS y Android basados ​​en dispositivos móviles. Los usuarios pueden visitar cuatro sitios que han sido críticos para la misión Mars Science Laboratory de la NASA: el sitio de aterrizaje del Curiosity; Murray Buttes; Paso de Marías; y Pahrump Hills. La ubicación del rover en la parte inferior del monte Sharp se actualizará periódicamente para reflejar el progreso continuo de la misión. Más información sobre todas las misiones a Marte de la NASA en https://mars.nasa.gov.

La colaboración entre la NASA y Google es uno de los numerosos proyectos de realidad virtual y aumentada que son posibles gracias a las imágenes y los datos de alta resolución que la agencia espacial ha recopilado con naves espaciales y rovers en y alrededor de otros mundos a lo largo de los años.

Access Mars fue creado con fotos tomadas por el rover Curiosity de la NASA, que ha estado estudiando el Planeta Rojo desde 2012. Los usuarios pueden navegar por la ruta de Curiosity, incluido el lugar de aterrizaje del rover, su ubicación actual y puntos de referencia marcianos como Pahrump Hills, Marias Pass y Murray Buttes, con el viento silbando constantemente de fondo y las explicaciones pronunciadas por la científica de la NASA Kathryn Stack Morgan.

Los usuarios solo necesitan un teléfono móvil o un ordenador y una conexión a Internet, lo que hace que el proyecto sea ampliamente accesible, especialmente en comparación con las experiencias tradicionales de realidad virtual que requieren auriculares costosos y descargas de archivos grandes. Esta accesibilidad ha sido útil para las personas que se sienten encerradas en medio de la pandemia de 2020.

“Vimos un aumento de 15 veces en visitantes a partir de mediados de marzo”, dijo Ryan Burke, productor creativo en Creative Lab de Google. Ese repunte coincidió con la primera ola de solicitudes para quedarse en casa en los Estados Unidos para prevenir la propagación del nuevo coronavirus.

El tráfico adicional es, al menos en parte, el resultado de que los maestros se adapten a situaciones de aprendizaje a distancia y de que los estudiantes y otras personas busquen formas de aprender y explorar manteniendo la distancia social.

Access Mars permite a los usuarios navegar por la ruta de Curiosity, incluido el lugar de aterrizaje del rover, su ubicación actual y puntos de referencia marcianos como Pahrump Hills, Marias Pass y Murray Buttes.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

“Access Mars es muy activo de lunes a viernes, mientras las escuelas están en sesión, y luego el tráfico baja un poco los fines de semana”, dijo Burke.

Poner los datos de la NASA en manos de más personas fue siempre el objetivo de la colaboración NASA-Google, que se formalizó en un Acuerdo de Ley Espacial (SAA) con la sede de la NASA y es una de las numerosas asociaciones de SAA con la empresa.

Trabajar con organizaciones del sector privado ayuda a la NASA a obtener información sobre el trabajo de la agencia para el público, y puede ayudar a mantener esa información actualizada y accesible, según Sasha Samochina, subdirectora del Ops Lab en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en el sur de California. , que trabajó con Google en el proyecto Access Mars.

Samochina y su equipo en el Ops Lab trabajaron anteriormente con Microsoft en una aplicación de Mars para los HoloLens de la compañía, lentes inteligentes de realidad mixta que pueden funcionar como un visor de realidad virtual. La aplicación HoloLens, OnSight, permitió a los geólogos planetarios de la NASA estudiar la superficie de Marte caminando a través del terreno virtual capturado por Curiosity.

“Básicamente, los científicos podrían hacer visitas a los lugares que estaban estudiando en Marte”, dijo Samochina. “Fue el primero de su tipo”.

La aplicación OnSight ganó el premio al software del año de la NASA en 2018, y los científicos de Marte en la NASA todavía la usan para visualizar y comprender el terreno alrededor del rover. Sin embargo, además de una exhibición temporal en el Centro de Visitantes del Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, no era de fácil acceso para el público.

La NASA compartió los mismos datos del terreno marciano con Google para hacer una experiencia que esté disponible para todos.

Los archivos originales eran demasiado grandes para la web, por lo que Google reconstruyó los datos del terreno en partes más pequeñas. Estos archivos más pequeños se cargan más rápido y usan menos datos, lo que brinda una vista de alta definición de la superficie de Marte a casi cualquier persona con acceso a Internet.

“Nuestros datos están ahí para ser utilizados”, dijo Samochina de la NASA. “Cuanto más accesible y comprensible podamos hacerlo, y cuanto más podamos ponerlo en experiencias fácilmente digeribles, mejor será para nosotros y para las personas que están tratando de aprender sobre lo que la NASA está haciendo, lo que estamos haciendo.”

El mundo al alcance de tu mano

Además de crear sus propios viajes al Sistema Solar basados ​​en navegador, la NASA ha trabajado con varias empresas en proyectos de realidad virtual relacionados con el espacio. El sólido artchivo de imágenes y datos planetarios de la agencia la convierte en un socio natural para las empresas que buscan crear experiencias de otro mundo. El PDS contiene actualmente 1,85 petabytes de datos de más de 70 misiones y sigue creciendo, con millones de archivos descargados por los usuarios cada mes.

A través de otro SAA, la NASA se asoció con Fusion Media Group Labs para crear la experiencia virtual Mars 2030. Y a veces la información pública de la NASA es suficiente. Immersive VR Education, con sede en Irlanda, creó su experiencia de realidad virtual Apollo 11 casi en su totalidad a partir de imágenes y dibujos publicados en las páginas web históricas de la NASA.

Los conjuntos de datos de PDS también están alimentando las creaciones de AstroReality, una empresa con sede en Cupertino, California, que vende modelos intrincados de planetas y lunas con características de realidad aumentada a las que se puede acceder a través de una aplicación de teléfono móvil.

Usando tecnología de realidad aumentada, el modelo Moon de AstroReality puede emparejarse con la aplicación móvil de la compañía para revelar datos sobre características concretas lunares y simular misiones de la NASA. AstroReality se basó en datos de la NASA para crear el modelo y la aplicación.
Créditos: AstroReality.

Sostén un teléfono inteligente, con la aplicación instalada, sobre una de las detalladas esferas lunares ​​de la compañía, por ejemplo, y aparecerá información sobre cráteres individuales y otras características topográficas, además del conocimiento general de la Luna.

“En lugar de aprender todo en un ordenador, estamos tratando de fusionar las experiencias digitales con los mejores y más actualizados datos que podemos encontrar con algo que pueda tener en sus manos”, dijo J.R. Skok, director científico de AstroReality.

Para crear sus modelos, la compañía se basó en fuentes de la NASA, como el altímetro láser Lunar Orbiter, o LOLA, que está a bordo del Lunar Reconnaissance Orbiter que ha estado orbitando la Luna desde 2009. LOLA ha estado recopilando información topográfica detallada que la agencia utilizará para tomar decisiones sobre los lugares de aterrizaje para futuras misiones lunares.

La compañía también ha consultado los datos del altímetro láser Mars Orbiter, o MOLA, para la topografía de su modelo de Marte, e imágenes de satélite de la NASA para su modelo de la Tierra. LOLA, MOLA y gran parte de los datos terrestres satelitales de la agencia son administrados por ingenieros de la NASA en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Los productos de AstroReality también se basan en la experiencia de la NASA. Skok ha trabajado como contratista de la NASA, y recibió fondos de la agencia como estudiante de posgrado. Ha utilizado su conocimiento de los recursos de la agencia, incluido el PDS, para ayudar a la empresa a recrear cuerpos celestes con detalle y precisión.

Si bien los entusiastas son los principales clientes de la empresa, AstroReality también trabaja con Aldrin Family Foundation para brindar espacio a los niños a través de las escuelas y los planes de estudio.

“Hay algo que la mente humana capta cuando realmente puedes sentir los cráteres en la Luna”, dice Skok. “Existe una interacción entre sentirlo con los dedos, verlo y luego obtener los detalles más profundos a través de la tecnología. Crea una experiencia humana y eso marca la diferencia “.

La NASA tiene una larga trayectoria en la transferencia de tecnología al sector privado. La publicación Spinoff de la agencia describe las tecnologías de la NASA que se han transformado en productos y servicios comerciales, lo que demuestra los beneficios más amplios de la inversión de Estados Unidos en su programa espacial. Spinoff es una publicación del programa de Transferencia de Tecnología de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA.