La NASA prepara el gemelo en la Tierra de Perseverance Mars Rover

Los técnicos trasladan una versión del rover Mars Perseverance a su nuevo hogar en el Mars Yard, parte del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

¿Sabías que el próximo rover de la NASA en Marte tiene un hermano casi idéntico en la Tierra para realizar pruebas? Aún mejor, está a punto de rodar por primera vez a través de una réplica del paisaje marciano.

Mientras el rover Perseverance de Marte de la NASA se precipita a través del espacio hacia el Planeta Rojo, el gemelo del vehículo de seis ruedas está listo para rodar aquí en la Tierra.

Una versión de ingeniería a gran escala del rover Perseverance Mars 2020, equipado con ruedas, cámaras y potentes computadoras para ayudarlo a conducir de forma autónoma, acaba de mudarse a su garaje en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Este modelo de rover pasó su primera prueba de conducción en una sala de ensamblaje en JPL el 1 de septiembre. Los ingenieros esperan llevarlo la próxima semana al Mars Yard, donde un campo de tierra roja salpicado de rocas y otros obstáculos simulan la superficie del Planeta Rojo.

Un modelo de ingeniería a gran escala del rover Perseverance Mars de la NASA ahora reside en un garaje frente al Mars Yard en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

“El equipo de movilidad de Perseverance no puede esperar para conducir por fin nuestro rover de prueba afuera”, dijo Anais Zarifian, ingeniera del banco de pruebas de movilidad en JPL. “Este es el robot de prueba que más se acerca a la simulación de las operaciones reales de la misión que Perseverance experimentará en Marte, con ruedas, ojos y cerebro todos juntos, por lo que será especialmente divertido trabajar con este rover”.

Espera, ¿por qué Perseverance necesita un gemelo?

Perseverance no supone volar a Marte con un mecánico. Para evitar tantos problemas inesperados como sea posible después de que el rover aterrice el 18 de febrero de 2021, el equipo necesita este rover de pruebas del sistema de vehículos conectados a la Tierra (VSTB) para evaluar cómo funcionarán el hardware y el software antes de que transmitan comandos a Perseverance en Marte. Este modelo de rover será particularmente útil para completar un conjunto de pruebas de software para que el equipo pueda enviar tests mientras Perseverance está en camino a Marte o después de haber aterrizado.

Los ingenieros prueban por primera vez, el gemelo ubicado en la Tierra del rover Perseverance Mars de la NASA, en una sala de ensamblaje similar a un almacén en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia en el sur de California. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Al igual que Perseverance tiene un nombre apropiado, uno que captura el arduo trabajo de llevar el rover a Marte en medio de una pandemia, su gemelo también tiene un nombre: OPTIMISM. Si bien OPTIMISM es un acrónimo de Operational Perseverance Twin para la integración de mecanismos e instrumentos enviados a Marte, el nombre también es un guiño al mantra del equipo que pasó dos años planificándolo y ensamblándolo.

“El lema del equipo del banco de pruebas de Perseverancia Mars 2020 es ‘No se permite el optimismo'”, dijo Matt Stumbo, líder del rover VSTB. “Así que llamamos al vehículo de prueba OPTIMISM para recordarnos el trabajo que tenemos que hacer para probar completamente el sistema. Nuestro trabajo es encontrar problemas, no solo esperar que las actividades funcionen. A medida que solucionamos los problemas con OPTIMISM, ganamos seguridad en las capacidades de Perseverance y la confianza en nuestra capacidad para operar en Marte “.

Casi idéntico

OPTIMISM es casi idéntico a Perseverance: es del mismo tamaño, tiene el mismo sistema de movilidad y velocidad máxima de conducción ( 0,15 km/h) y presenta la misma “cabeza” distintiva, conocida como el mástil de detección remota. Después de una segunda fase de construcción al comienzo del nuevo año, tendrá el conjunto completo de instrumentos científicos, cámaras y “cerebros” informáticos que tiene Perseverance, además de su sistema único para recolectar muestras de roca y suelo.

Pero dado que OPTIMISM vive en JPL, también presenta algunas diferencias terrenales. Por un lado, mientras que Perseverance obtiene su energía de un generador termoeléctrico de radioisótopos de múltiples misiones (una especie de batería nuclear que ha alimentado de manera confiable misiones espaciales desde la década de 1960), OPTIMISM presenta un cordón umbilical que se puede enchufar para obtener energía eléctrica. Ese cable también proporciona una conexión Ethernet, lo que permite al equipo de la misión enviar comandos y recibir datos de ingeniería de OPTIMISM sin instalar las radios que Perseverance usa para la comunicación. Y mientras que Perseverance viene con un sistema de calefacción para mantenerlo adecuadamente en el ambiente gélido de Marte, OPTIMISM se basa en un sistema de enfriamiento para operar en los calurosos veranos del sur de California.

Los técnicos trasladan una versión del rover Perseverance Mars a su nuevo hogar en el Mars Yard, parte del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Crédito: NASA / JPL-Caltech.
Bienvenido a la familia

OPTIMISM no es el único rover VSTB de JPL. El rover Curiosity Mars de la NASA, que ha estado explorando el Planeta Rojo desde que aterrizó en 2012, tiene un gemelo llamado MAGGIE (Mars Automated Gizmo Gizmo for Integrated Engineering). MAGGIE ha estado ayudando al equipo de Curiosity particularmente con estrategias para conducir a través de terrenos desafiantes y perforar rocas.

OPTIMISM y MAGGIE vivirán uno al lado del otro en Mars Yard, dando a los ingenieros de JPL un garaje para dos vehículos por primera vez.

“Las misiones que están en funcionamiento requieren réplicas de alta fidelidad de sus sistemas para realizar pruebas”, dijo Stumbo. “La misión Curiosity ha aprendido lecciones de MAGGIE que eran imposibles de aprender de otra manera. Ahora que tenemos OPTIMISM, la misión Perseverance está bien equipada para aprender lo que necesitan para tener éxito en Marte”.

La misión de astrobiología del rover Perseverance buscará signos de vida microbiana antigua. También caracterizará el clima y la geología del planeta, allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo y será la primera misión planetaria en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos (rocas y polvo rotos). Las misiones subsiguientes, actualmente bajo consideración por la NASA en cooperación con la Agencia Espacial Europea, enviarían naves espaciales a Marte para recolectar estas muestras almacenadas en la superficie y devolverlas a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Mars 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargada de devolver astronautas a la Luna para el 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores para el 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.

JPL, que es administrado para la NASA por Caltech en Pasadena, California, construyó y administra las operaciones de los rovers Perseverance y Curiosity.